Jessica Barrera, quien recibe el Seguro de Discapacidad del Seguro Social (SSDI), perdió su trabajo de medio tiempo en Groome Transportation en Eau Claire, Wis., Debido a la pandemia. Presentó múltiples reclamos de desempleo ante el Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral de Wisconsin, pero se le negó debido a una ley estatal que prohíbe el cobro simultáneo de SSDI federal y beneficios de seguro de desempleo estatal. Cortesía de Jessica Barrera
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Nota del editor: esta historia se actualizó el 2 de junio de 2020 para incluir información que el Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral de Wisconsin compartió con WPR y Wisconsin Watch después de que se publicara una versión anterior de la historia.

La gente dejó de viajar cuando llegó la pandemia de coronavirus, lo que le costó a Jessica Barrera su trabajo en Groome Transportation, un servicio de transporte al aeropuerto con una oficina en Eau Claire. Así que la madre soltera de 40 años se unió casi 70,000 otros residentes de Wisconsin despedidos durante esa tercera semana de marzo: Ella presentó su primera solicitud de desempleo semanal. 

Presentó otro reclamo la semana siguiente. Y el siguiente. Y el siguiente. Continuó hasta que el Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral de Wisconsin negó sus afirmaciones en una carta que explicaba en letras mayúsculas y negrita:

“EL DEMANDANTE NO PUEDE RECIBIR PAGOS POR INCAPACIDAD DEL SEGURO SOCIAL Y BENEFICIOS DEL SEGURO DE DESEMPLEO AL MISMO”.

Victor Forberger, abogado supervisor de la Clínica de Apelaciones de Compensación por Desempleo de la Universidad de Wisconsin, trabaja desde su casa en Madison, Wisconsin, el 26 de mayo de 2020. Forberger acusa a Wisconsin de discriminar a las personas con discapacidades, diciendo que su denegación de reclamos por dólares federales corre en contra del objetivo del Congreso de ayudar a las personas después de perder sus trabajos debido a la pandemia. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

“Lloré durante días”, dijo Barrera. "Pensé que (la asistencia por desempleo) iba a ser mi salvación para ayudarme a sobrevivir hasta que se abriera mi trabajo".

Barrera tiene policitemia vera, una enfermedad rara que hace que su cuerpo produzca demasiados glóbulos rojos. La afección puede provocar accidentes cerebrovasculares, coágulos de sangre, abortos espontáneos y otras complicaciones. Ella toma un anticoagulante y le extraen 16 onzas de sangre de su cuerpo mensualmente para controlar sus síntomas. También dice que lidia con la depresión y la ansiedad luego de un par de tragedias familiares. 

Todo lo que califica a Barrera para el Seguro de Discapacidad del Seguro Social (SSDI), un financiado federalmente programa para personas que han trabajado y pagado impuestos del Seguro Social pero que ya no pueden desempeñarse "actividad sustancialmente lucrativa." 

El programa le permite a Barrera comprar un seguro médico a través de Medicare y le envía cheques con un promedio de $ 1,000 a $ 1,200 cada mes. El alquiler solo consume casi $ 900 cada mes, por lo que Barrera busca un trabajo de medio tiempo para mantenerse a sí misma y a su hijo de 10 años. Las pautas de SSDI permiten, e incluso animar -  trabajo a tiempo parcial siempre que no gane más de $ 1,260 por mes. ("Tienes que seguir siendo pobre para mantener tu atención médica y seguir con vida", dijo Barrera).

Sobre Nosotros 175,000 Los residentes de Wisconsin en edad laboral dependen del SSDI para complementar sus ingresos. Pero la Legislatura controlada por los republicanos en 2013 aprobó una ley prohibir que ese grupo reciba simultáneamente el seguro de desempleo después de perder el trabajo. 

George Wentworth, un especialista en seguros de desempleo del Proyecto Nacional de Ley de Empleo, una organización sin fines de lucro que apoya las protecciones para los trabajadores con salarios bajos y los desempleados, dijo que solo conoce otro estado, Carolina del Norte, que también prohíbe explícitamente utilizar ambos programas. La mayoría de los estados adoptan un enfoque caso por caso sobre el tema, agregó.

La administración del gobernador Tony Evers, un demócrata, ahora niega las solicitudes de Barrera y otros beneficiarios de SSDI a un programa federal de desempleo: Asistencia de desempleo pandémico (PUA). El Congreso creó el programa bajo el Ley CARES, destinando fondos para las personas que perdieron sus trabajos debido a la pandemia pero que "no calificarían para una compensación por desempleo regular".

El portavoz del Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral de Wisconsin, Ben Jedd, dijo que la ley estatal de 2013, junto con la falta de especificidad del Congreso sobre cómo manejar el problema, no dejó a la agencia más remedio que negar beneficios a Barrera y otros que presentaron reclamos similares. El resultado: las personas discapacitadas despedidas no pueden cobrar ayuda federal por desastre durante la peor crisis económica de la nación desde la Gran Depresión. 

Wentworth calificó las negativas de Wisconsin durante la pandemia como "particularmente duras" para las personas con discapacidades.

“El estado, que está administrando un programa federal que claramente cubre a estos trabajadores, parece estar bloqueando la puerta para acceder a esos beneficios también”, dijo.

Pero un especialista en seguro de desempleo del Departamento de Trabajo de EE. UU. le dijo a un administrador de DWD que la agencia federal estaba de acuerdo con el enfoque del estado, según un intercambio de correo electrónico interno que se produjo después de que WPR y Wisconsin Watch cuestionaran a la agencia estatal sobre sus negativas.

Barrera se encuentra entre los 138 beneficiarios de SSDI que solicitaron en vano el seguro de desempleo estatal desde el 16 de marzo, según el DWD. La agencia no tenía datos sobre cuántas personas en SSDI solicitaron PUA, dijo el portavoz Ben Jedd. 

Reclamaciones de discriminación 

Jessica Barrera, quien recibe el Seguro de Discapacidad del Seguro Social (SSDI), se encuentra entre los 138 beneficiarios de SSDI de Wisconsin que solicitaron en vano un seguro de desempleo estatal desde el 16 de marzo. Un portavoz del Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral de Wisconsin dijo que una ley estatal de 2013, junto con la falta de orientación, dejó a la agencia sin más remedio que negar beneficios a Barrera y otros que presentaron reclamos similares. Se la ve aquí con su hijo de 10 años, Niko. Cortesía de Jessica Barrera

Sin darse cuenta de la prohibición de 2013, Barrera solicitó por primera vez un seguro de desempleo regular después de que Groome la despidiera. Por lo general, no ganaba más de $ 264 a la semana programando traslados para la empresa, que suspendió el servicio al menos hasta el 15 de junio. Después de que DWD negó ese reclamo, trató de obtener ayuda de PUA, esperando hasta que el departamento lanzó esa solicitud el 21 de abril.

Los pagos de PUA oscilan entre $ 163 y $ 370 por semana, dependiendo de la pérdida de ingresos. Barrera esperaba que la ayuda cubriera al menos parcialmente su salario anterior. Luego vino otra negación.

Barrera está apelando con la ayuda pro bono de Victor Forberger, abogado supervisor de la Clínica de Apelaciones de Compensación por Desempleo de la Universidad de Wisconsin, quien dijo que representa a unas 20 personas con casos similares. Forberger acusa a Wisconsin de discriminar a las personas con discapacidades, diciendo que su denegación de estos reclamos de dólares federales va en contra del objetivo del Congreso: ayudar a más personas a sobrevivir económicamente después de perder sus trabajos a causa de la pandemia. 

Más de 87,700 personas de todas las circunstancias Subido Las solicitudes de PUA hasta el 23 de mayo durante una pandemia en la que las solicitudes iniciales de seguro de desempleo regular aumentaron hasta 16 veces el nivel del año pasado, según DWD.

Forberger dijo que está inundado de llamadas de destinatarios de SSDI sin trabajo que buscan desesperadamente ayuda de PUA, lo que se suma a una carga de trabajo insostenible. Está exhausto. Él los representa de forma gratuita y obtiene la mayor parte de sus ingresos trabajando para un "minorista grande" que se negó a nombrar.

Forberger no estaba contento cuando la Legislatura bloqueó por primera vez a los beneficiarios de SSDI de la ayuda por desempleo, parte de un paquete más grande que la Legislatura controlada por los republicanos promulgó en 2013 para cubrir un déficit en el Fondo Fiduciario del Seguro de Desempleo de Wisconsin y eliminar las vulnerabilidades percibidas al fraude. 

Un reporte de carta firmado por 27 republicanos de la Asamblea y el Senado, incluido el presidente de la Asamblea Robin Vos, calificó la recaudación simultánea de beneficios por discapacidad y desempleo como "doble inmersión" que "puede constituir fraude", una afirmación basada en lo que Forberger llama un malentendido sobre SSDI. 

En la carta, los supuestos beneficiarios del SSDI deben indicar que "no pueden trabajar", mientras que el seguro de desempleo se limita a aquellos que afirman que "pueden trabajar".  

El abogado Victor Forberger dijo que está inundado de llamadas de beneficiarios de ayuda federal por discapacidad que han perdido sus trabajos de medio tiempo durante la pandemia y buscan desesperadamente Asistencia de Desempleo por la Pandemia (PUA). El Congreso promulgó PUA para ayudar a los trabajadores despedidos que no son elegibles para el seguro de desempleo estatal regular. Forberger se ve aquí trabajando desde su casa en Madison, Wisconsin, el 26 de mayo de 2020. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

En cambio, la Administración del Seguro Social de los Estados Unidos otorga beneficios por discapacidad a quienes “no pueden participar en una actividad sustancial y lucrativa”, lo que les permite trabajar a tiempo parcial. 

El ex gobernador Scott Walker, republicano, aprobó la revisión del seguro de desempleo en julio de 2013 (con un veto parcial menor). Eso llevó al DWD a denegar automáticamente alrededor de 3,500 reclamos de beneficiarios del SSDI durante los próximos dos años, según un Consejo Asesor del Seguro de Desempleo. informe en 2015, un momento en que el estado vio caer el promedio inicial de reclamos semanales de seguro de desempleo a su punto más bajo desde 1989. 

“La ley dice que no le pagaremos beneficios de desempleo en función de su condición de persona discapacitada”, dijo Forberger. “Creo que es discriminatorio. No estuve de acuerdo con eso. Pero es lo que aprobó la Legislatura ".

Forberger argumenta que la asistencia federal para una pandemia incluye claramente a los beneficiarios del SSDI. los Ley CARES extiende esos beneficios de desempleo a las personas que perdieron sus trabajos debido al coronavirus, incluidos los trabajadores de conciertos y otras personas que “no son elegibles para una compensación regular o beneficios extendidos bajo la ley estatal o federal."

Departamento de Trabajo de EE.UU. guía no trata explícitamente cómo los estados deben manejar las reclamaciones de los beneficiarios de SSDI. Donde la guía no dice nada, los estados deben seguir sus leyes para administrar los beneficios del seguro de desempleo, dice el documento.

Es por eso que DWD niega los reclamos de cualquiera en el lugar de Barrera.

"Sin un cambio en la ley estatal o más orientación federal, la asistencia por desempleo pandémico no está disponible para una persona que recibe pagos por discapacidad", dijo Jedd, el portavoz.

Después de que WPR y Wisconsin Watch cuestionaron al DWD, Amy Banicki, que administra la división de seguro de desempleo de la agencia, le pidió a un especialista del Departamento de Trabajo federal que confirmara que su agencia estaba manejando correctamente los reclamos de SSDI. 

“Estamos de acuerdo con su interpretación de las leyes federales y estatales”, respondió Jeffery Haluska, el especialista federal en seguros de desempleo con sede en Chicago. 

Jedd compartió la correspondencia el martes después de que se publicara una versión anterior de esta historia.

Forberger llama al razonamiento un "giro perverso en la lógica".

“La ley dice específicamente que aquellos que no son elegibles para los beneficios de desempleo regulares bajo la ley estatal tienen derecho a los sistemas de desempleo pandémico”, dijo.

George Wentworth, abogado principal del Proyecto de Ley Nacional de Empleo, calificó las denegaciones de reclamos de desempleo de Wisconsin durante la pandemia como “particularmente duras” para las personas con discapacidades. Cortesía del Proyecto de Ley Nacional de Empleo

Wentworth también cuestiona si las manos de DWD están atadas. "La guía federal no tiene que identificar a todos los que podrían ser potencialmente elegibles", dijo.

Los clientes de Forberger enfrentan un camino difícil en sus apelaciones. Incluso si tienen éxito, DWD podría tardar meses o más en procesar sus reclamos en un sistema de desempleo abrumado que todavía se apoya en tecnología de 50 años, dijo. 

Los habitantes de Wisconsin presentaron más de 2.4 millones de solicitudes semanales de desempleo entre el 15 de marzo y el 23 de mayo, y el departamento negó unos 270,000 de ellos. El departamento todavía estaba procesando casi 400,000 reclamos, dejando a muchos esperando semanas e incluso meses sin ingresos mientras el atolladero alimenta las disputas partidistas

Los republicanos responsabilizan a Evers, diciendo que su administración no ha logrado aumentar rápidamente el personal y las horas para procesar la avalancha de reclamos. Los demócratas culpan a los republicanos por no financiar las actualizaciones tecnológicas necesarias durante mucho tiempo mientras promulgaban leyes, incluida la reforma de 2013, que dificultaron que algunos residentes de Wisconsin sin trabajo recibieran los beneficios. 

Los legisladores de Wisconsin aprobaron en abril un COVID-19 paquete de socorro que eliminó el período de espera de una semana del estado para la asistencia por desempleo, promulgado bajo Walker. Pero la ley no abordó el procesamiento de reclamos de beneficiarios por discapacidad.

Consejos de los defensores: sigue intentándolo 

James Trandel, quien también está apelando un reclamo de PUA denegado con la ayuda de Forberger, dijo que el problema parece simple: PUA es un programa federal, y la Ley Federal de Estadounidenses con Discapacidades protege contra la discriminación laboral.

James Trandel, residente de Milwaukee, que usa una silla de ruedas, trabaja a tiempo parcial para los Cerveceros de Milwaukee como cobrador de boletos. Cobró beneficios estatales de desempleo durante la temporada baja hasta 2013, cuando los legisladores de Wisconsin impidieron que los beneficiarios del Seguro de Discapacidad del Seguro Social federal cobraran el seguro de desempleo estatal. Este año, Trandel solicitó la Asistencia federal por desempleo pandémico después de que se retrasó la temporada de los Cerveceros. Él está apelando su reclamo denegado con el estado, argumentando que la Ley Federal de Estadounidenses con Discapacidades protege contra la discriminación laboral. Cortesía de James Trandel

La ley también debería prohibir la discriminación relacionada con el desempleo, dijo.

El residente de Milwaukee ha usado una silla de ruedas desde 1983. Fue entonces cuando, a los 25 años, se tiró de un árbol durante un viaje de caza de osos, dejando sus piernas paralizadas. Trabajó para el Servicio Postal de EE. UU. En Milwaukee de 1983 a 2000 y poco después comenzó a cobrar los beneficios del SSDI. 

Desde entonces, Trandel ha trabajado a tiempo parcial para los Cerveceros de Milwaukee como cobrador de boletos de Miller Park, y rápidamente ascendió a supervisor. Hasta 2013, podía cobrar los beneficios de desempleo estatales normales durante la temporada baja.

Trandel solicitó sin éxito los beneficios de PUA después de que la pandemia retrasó el inicio de la temporada de los cerveceros. 

“Escribí para una apelación diciendo: 'Por favor, reconsidere mi caso. La pandemia continúa '”, dijo Trandel.

Los defensores de los derechos de las personas con discapacidad todavía alientan a las Wisconities en situación similar a solicitar la ayuda de PUA, a pesar de la avalancha de denegaciones. El programa federal estaba destinado a "proteger a las personas que, de otro modo, se perderían", dijo Monica Murphy, abogada gerente de la organización sin fines de lucro Disability Rights Wisconsin. 

“Si logramos que el estado cambie de rumbo, será importante que las personas hayan presentado una solicitud de beneficios oportuna”, dijo Murphy.

Nuevo trabajo, sueño que se desvanece

Cansado de esperar al estado, Barrera encontró un nuevo trabajo: procesar reembolsos en Menards, a partir del 6 de junio.

Con las escuelas cerradas, necesita cuidado infantil para su hijo, que está en el espectro del autismo. Ella solo trabajará los fines de semana en Menards, lo que facilitará un poco esa búsqueda. Barrera debe conducir hasta el trabajo, pero recientemente dejó que su seguro de automóvil caducara. Ella dio menor prioridad a esos pagos, en comparación con los alimentos, el alquiler y la electricidad, ya que sus ingresos disminuyeron durante la pandemia. Ella está tratando de solucionar ese problema. 

Los límites de ingresos del SSDI evitan que Barrera haga turnos adicionales para pagar la deuda de su tarjeta de crédito que se disparó en las últimas semanas. Ella dijo que su puntaje de crédito ya ha caído casi 30 puntos después de pasar dos años tratando de mejorarlo con la esperanza de ser dueña de su primera casa, algo modesto. 

“Solo un pequeño dos habitaciones, un baño para mí y mi hijo, para que no estemos pagando esta enorme cantidad de alquiler por algo que nunca será mío”, dijo Barrerea.

A medida que la pandemia persiste, ese sueño puede estar desapareciendo ya que Barrera se concentra primero en mantener las luces encendidas. Su frustración con los funcionarios estatales solo está creciendo.

"¿Por qué poner a las personas que ya están pasando por dificultades en situaciones aún más difíciles como esta?" Preguntó Barrera.

"¿Cómo cuida a sus ciudadanos?"

Esta historia proviene de una asociación de Wisconsin Watch y WPR. Bram Sable-Smith es miembro investigador en memoria de Mike Simonson de WPR integrado en la sala de redacción de Wisconsin Watch (wisconsinwatch.org), que colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliadas.

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Reloj de Bram Sable-Smith / WisconsinBecario de periodismo de investigación en memoria de Mike Simonson de WPR

Bram Sable-Smith se unió al Centro en 2019 como becario de reportaje de investigación en memoria de Mike Simonson de la Radio Pública de Wisconsin. Antes de mudarse a Wisconsin, pasó cinco años informando sobre atención médica en KBIA en Columbia, Missouri, y como reportero fundador de Side Effects Public Media, una colaboración de informes de medios públicos en el Medio Oeste. También enseñó periodismo radiofónico en la Escuela de Periodismo de la Universidad de Missouri. Bram contribuyó con historias a la edición matutina de National Public Radio y All Things Considered, Marketplace de American Public Media y Kaiser Health News. Sus reportajes han recibido dos premios nacionales Edward R. Murrow, dos premios nacionales Sigma Delta Chi, un premio de política de salud de la Asociación de Periodistas de Atención Médica, entre otros. Bram habla español con fluidez y se graduó de la Universidad de Washington en St. Louis.