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Dos décadas desde que un parásito en el agua potable de Milwaukee mató a 69 personas y enfermó a 400,000, la ciudad se ha convertido en un líder nacional en las pruebas de contaminantes no regulados. Kate Golden/Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin Kate Golden / Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin
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Estudio: mezcla química reduce la testosterona de los peces Los investigadores expusieron a los pececillos a una mezcla de linuron, un herbicida que se usa para controlar pastos y malezas, y DEHP, un plastificante que se usa para fabricar productos médicos.

Vigilancia del agua Wisconsin

Esta historia es parte de Vigilancia del agua Wisconsin, un proyecto conjunto del Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin, la Radio Pública de Wisconsin y la Televisión Pública de Wisconsin. En él, examinamos la calidad y el suministro del agua de Wisconsin. Damos la bienvenida a ideas de historias; por favor contáctenos en agua@wisconsinwatch.org.

Para los funcionarios públicos que salvaguardan el agua de Milwaukee, Cryptosporidium lo cambió todo.

Hace dos décadas, el parásito pasó por la planta de tratamiento de agua de la avenida Howard de la ciudad y llegó a los grifos de la ciudad. El brote resultó en un estimado de 400,000 casos de enfermedades gastrointestinales y al menos 69 muertes.

Fue el mayor brote transmitido por el agua registrado en la historia de los Estados Unidos.

Desde el brote, la empresa de servicios de agua de la ciudad, que obtiene su suministro del lago Michigan, ha invertido $417 millones en mejoras de infraestructura, monitoreo y tratamiento.

A partir de 2004, Milwaukee Water Works lanzó un programa agresivo para monitorear una nueva amenaza potencial para la salud pública: el grupo en gran parte no regulado de productos químicos conocidos como "contaminantes emergentes", que incluyen estrógeno y testosterona, retardantes de llama, pesticidas, explosivos y productos farmacéuticos.

Algunas de estas sustancias químicas son disruptores endocrinos, que pueden interferir con las hormonas y descarrilar el crecimiento y desarrollo humano y animal, incluso en dosis extremadamente bajas.

“Nuestras pruebas son un legado de Cryptosporidium”, dijo Carrie Lewis, superintendente de Milwaukee Water Works. El brote “nos hizo darnos cuenta de que estábamos en el negocio de la protección de la salud pública”.

Los contaminantes ingresan al agua a través de la escorrentía pluvial, las descargas industriales y agrícolas y las aguas residuales de los hogares, incluidos los medicamentos que se tiran por el inodoro o se transportan en los desechos humanos.

Muchas pruebas, pocos hallazgos

Milwaukee Water Works analiza anualmente más de 500 productos químicos y mensajes sus resultados de seguimiento en línea. El informe del 2011 muestra rastros de algunos contaminantes emergentes, incluido el DEET, el repelente de mosquitos; sulfametoxazol, un antibiótico; y sulfonato de perfluorooctano, un químico industrial persistente hecho por el hombre.

In 2012, no se detectó ninguna de estas sustancias químicas. Ambos años, el cloroformo y otros subproductos regulados del proceso de desinfección del agua se encontraron muy por debajo de las concentraciones permitidas.

“No creo que haya ningún significado o importancia documentada para la salud pública que se haya relacionado con la detección de estos compuestos”, dijo Lon Couillard, gerente de calidad del agua de Milwaukee Water Works, sobre los químicos no regulados.

El sitio web de la empresa de servicios públicos se hace eco de esa opinión: "La ciencia no ha demostrado ningún impacto en la salud humana en los niveles de trazas que se están descubriendo estos contaminantes".

Couillard dijo que no es probable que los cambios de un año a otro en los niveles de contaminantes emergentes sean significativos, dado el potencial de errores al realizar las pruebas en las concentraciones muy bajas que deben usar sus laboratorios.

Establecer una línea de base y monitorear los datos durante muchos años es importante para comprender qué contaminantes podrían considerarse un riesgo, dijo Couillard.

Lee Boushon, jefe de la sección de suministro público de agua del Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin, dijo que la gran mayoría de los sistemas de agua se enfocan solo en una lista estándar de 91 contaminantes regulados por la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

“Ciertamente es una visión de futuro que Milwaukee controle contaminantes adicionales más allá de esa lista”, dijo Boushon.

El agua del lago Michigan se trata en la planta de tratamiento Linnwood de Milwaukee Water Works. La otra planta de la empresa de servicios públicos, en Howard Avenue, se cerró durante el brote de Cryptosporidium de 1993 cuando el parásito pasó por su sistema de tratamiento. Cortesía de Milwaukee Water Works

Desde el brote de Cryptosporidium de 1993, Milwaukee ha realizado numerosas mejoras en su tratamiento de agua potable. Un proyecto de $11 millones extendió la toma de agua de Howard Avenue 4,200 pies a una distancia de dos millas de la costa del lago Michigan, más allá de la ruta de contaminación del puerto industrial de la ciudad.

A medida que el agua del lago ingresa a la planta, ingresa a un proceso de tratamiento de nueve pasos que incluye desinfección con gas de ozono burbujeante, sedimentación y filtración. Luego, Water Works lo considera "puro, seguro y delicioso".

En el otro extremo del sistema de agua de la ciudad, el Distrito Metropolitano de Alcantarillado de Milwaukee probó un sistema de filtración de aguas residuales de última generación. El objetivo era atrapar los contaminantes emergentes resistentes a la eliminación mediante el tratamiento convencional de aguas residuales junto con el fósforo, un nutriente que contribuye a la proliferación de algas y la muerte de peces.

Una ciencia en pañales

Pero si bien la tecnología ha evolucionado para detectar contaminantes emergentes en el agua en concentraciones cada vez más pequeñas, los administradores del agua en todo el país aún no tienen buenas respuestas para el público sobre cuánto riesgo representan para la salud humana o el medio ambiente.

La mayoría de los 80,000 productos químicos en uso comercial no han sido probados para seguridad, conforme a los fideicomisos benéficos Pew.

“Existe una creciente preocupación en los EE. UU. sobre el impacto de los compuestos orgánicos traza, como las hormonas y los productos farmacéuticos, en nuestros sistemas de agua y las posibles amenazas que representan para la salud humana, la vida silvestre y el medio ambiente”, dijo Rebecca Klaper, profesora asociada de la Universidad. de la Escuela de Ciencias del Agua Dulce de Wisconsin-Milwaukee, en un comunicado de prensa sobre el estudio de filtración del distrito de alcantarillado.

La exposición a estos químicos se ha asociado con cambios en el comportamiento sexual, disminución de la población, pubertad temprana o tardía y órganos reproductivos malformados en animales.

Pero el crecimiento explosivo en la producción de disruptores endocrinos, su presencia casi universal en el aire, el agua y el suelo, y la variedad y complejidad de los impactos potenciales, hacen que el estudio de los efectos en la salud de los seres humanos sea un desafío abrumador.

“Si hiciera una lista de todas las sustancias químicas que se unen a los receptores hormonales y pueden causar un efecto, habría cientos de ellas”, dijo Jocelyn Hemming, toxicóloga ambiental del Laboratorio de Higiene del Estado de Wisconsin. “Es increíble cuántos compuestos actúan de esa manera”.

Tim Bate, director de sostenibilidad y planificación del distrito de alcantarillado, dijo que la mayoría de las plantas de tratamiento de aguas residuales no están equipadas para manejar disruptores endocrinos, productos farmacéuticos y otros productos químicos de preocupación emergente.

Por lo general, pasan "directamente al medio ambiente acuático y afectan a los organismos acuáticos", dijo Bate. “Creo que va a ser cada vez más grande en el futuro”.

Mejor filtración de aguas residuales

El estudio piloto del distrito de alcantarillado encontró que el nuevo sistema de filtración podría eliminar un promedio del 75 por ciento de los 10 contaminantes emergentes examinados, al mismo tiempo que reduce las concentraciones de fósforo.

El estudio fue publicado el otoño pasado por el Distrito Metropolitano de Alcantarillado de Milwaukee y Veolia, la compañía francesa que opera y mantiene las instalaciones de tratamiento de aguas residuales de Milwaukee.

Utilizando su sistema de filtración de carbón activado, conocido como Actiflo Carb, la empresa probó la eliminación de productos químicos, incluidos medicamentos estabilizadores del estado de ánimo, desinfectantes, antibióticos y medicamentos para la presión arterial. Fueron elegidos en base a investigaciones previas que demostraron que eran difíciles de eliminar con el tratamiento convencional de aguas residuales.

Entre esos productos químicos estaba el triclosán, un compuesto que mata gérmenes que se usa en jabones para manos, pastas dentales y detergentes. Se sabe que el químico, actualmente bajo revisión por la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU., altera las hormonas en peces, ranas y ratas y crea potencialmente una resistencia generalizada a los antibióticos. Y cuando se combina con agua clorada y luz solar, el triclosán puede descomponerse en dioxinas, que pueden ser Altamente toxico.

El nuevo proceso de filtración pudo eliminar alrededor del 90 por ciento del triclosán de las aguas residuales.

Jim Hurst, director técnico de Veolia Water North America, dijo que el nuevo sistema de tratamiento "brindará a las instalaciones de aguas residuales una forma de estirar sus dólares de tratamiento mientras reduce drásticamente los niveles de contaminación y logra una mejor calidad del agua".

Los funcionarios del distrito de alcantarillado dijeron que si bien el sistema piloto es prometedor, no están listos para invertir en ampliarlo, especialmente para la eliminación de contaminantes no regulados.

“Debemos tener cuidado de revisar todas las tecnologías emergentes”, dijo Bill Graffin, oficial de información pública del distrito de alcantarillado de Milwaukee. "Claro que obtuvimos excelentes resultados, pero ¿y si sale algo mejor mañana?"

Carrie Lewis, superintendente de Milwaukee Water Works, dijo que la ciudad prueba su agua potable "para todo dentro de lo razonable" y da a conocer los resultados al público. Cortesía de Milwaukee Water Works

Pocas respuestas sobre riesgos

En Milwaukee's Water Works, Lewis se preocupa por cómo comunicarse con el público acerca de los contaminantes emergentes, dada la incertidumbre científica con respecto a los niveles de trazas que se detectan.

“Es difícil para la gente entender cuando tenemos que decir que la ciencia no está allí para decirnos lo que esto significa”, dijo. “La esperanza es que los datos que hemos recopilado ayuden a resolver esto”.

Algunos argumentan que la ciencia ya apunta hacia un riesgo real.

Linda Birnbaum, directora del Instituto Nacional de Ciencias de la Salud Ambiental, testificó ante un comité del Congreso de 2010 que los científicos están observando una lista creciente de resultados de salud sensibles al sistema endocrino. Los aumentos en el cáncer de mama y de próstata, el embarazo ectópico, los testículos no descendidos y la pubertad temprana son razones para preocuparse por la exposición a los disruptores endocrinos, dijo.

En su testimonio, Birnbaum también advirtió que las pequeñas interrupciones del sistema endocrino, que responde a cambios sutiles en las hormonas, por exposiciones químicas de bajo nivel como las del agua, pueden tener efectos negativos para la salud.

Otros expertos estuvieron de acuerdo en que los químicos son preocupantes, pero dijeron que beber agua probablemente no sea un gran riesgo.

“Según los datos que conozco, no he visto evidencia de riesgo por las concentraciones de productos farmacéuticos que se encuentran en el agua potable”, dijo Shane Snyder, profesor de ingeniería química y ambiental en la Universidad de Arizona, en una entrevista.

Snyder, al igual que Klaper, dijo que las personas probablemente estén más expuestas a estos productos químicos de productos domésticos comunes como perfumes, champús y retardantes de llama.

“Considere que la concentración más alta de cualquier fármaco que detectamos en las aguas potables de los EE. UU. es aproximadamente 5 millones de veces menor que la dosis terapéutica”, Snyder les dijo a un comité del Senado en 2008, en representación de la Asociación Estadounidense de Obras Hidráulicas, una organización profesional que incluye gerentes de plantas de tratamiento de agua.

En la entrevista, Snyder señaló que la evidencia científica actual es limitada en parte porque los estudios no evalúan las mezclas de sustancias químicas que se producen en el agua.

“La gran mayoría de nuestras reglamentaciones se basan en la evaluación de una sustancia química de forma aislada”, dijo Snyder. “Necesitamos una mejor manera de ver el agua desde una perspectiva mixta”.

Es mejor prevenir que curar

Kevin Shafer, director ejecutivo del distrito de alcantarillado de Milwaukee, estuvo de acuerdo en que es importante filtrar las cosas malas del suministro de agua. Pero aún mejor, dijo, es mantenerlo fuera del sistema de agua en primer lugar.

Señaló el éxito de la ciudad en la creación de un programa de eliminación de medicamentos recetados para evitar la contaminación del agua. “Recolectamos toneladas y toneladas de medicamentos y los sacamos del medio ambiente”, dijo Shafer.

Klaper dijo que se siente alentada por la tendencia hacia química verde, en el que se tienen en cuenta las consecuencias potenciales para la salud o el medio ambiente durante el diseño químico.

Pide mayor regulación

Hace veinte años, las regulaciones estatales y federales vigentes en ese momento no eran suficientes para detener el brote de Cryptosporidium en Milwaukee. Ahora, las organizaciones científicas y los grupos de defensa están pidiendo que se tome un enfoque más precautorio con los contaminantes como los disruptores endocrinos.

Organizaciones como la Sociedad endocrina han pedido más investigación y una regulación más estricta para reducir la exposición a los disruptores endocrinos.

Algunos están presionando para actualizar y fortalecer la legislación química.

Mientras tanto, Lewis, el superintendente de Milwaukee Water Works, dijo que la ciudad continuará con su monitoreo agresivo de contaminantes no regulados.

“Creemos que es nuestra responsabilidad de salud pública saber qué hay en el agua”, dijo.

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4 respuestas sobre "20 años después del brote fatal, Milwaukee lidera las pruebas de agua"

  1. ¡Habla por tu parte del país, por favor!

    Vivo en el borde de una antigua tierra de cultivo, sin embargo, cerca hay comunidades que se convirtieron en los últimos 20 años de granjas a desarrollos de viviendas. Las personas que viven allí susurran sobre grupos de cáncer, específicamente cánceres de mama y de próstata.
    No puedo dejar de preguntarme cuánto tiempo los productos químicos agrícolas se esconden en los suelos, los residuos de pesticidas en los alimentos actuales y las toxinas de bajo nivel se infiltraron en los suministros de agua locales.
    ¡Mi conjetura es que han ocurrido los tres!

  2. ¡Excelente artículo, Marion y Kate! Me encantaría ver una mirada en profundidad a lo que sucede con todos estos contaminantes que se filtran del agua en el tratamiento. ¿Qué sucede después de que los filtros de carbón hayan hecho su trabajo? ¿No terminan en los lodos de depuradora, o los llamados "biosólidos", que luego la ciudad de Milwaukee regala (o, en algunos años, vende) como "milorganita" para usar en granjas y jardines, incluida la tierra usada cultivar frutas y verduras? Muchos de estos contaminantes tienen el potencial de ser absorbidos por las plantas y bioacumulados. ¿Están regresando a los sistemas humanos a través de alimentos cultivados en suelo "fertilizado" con lodos de aguas residuales que contienen estos contaminantes concentrados?

  3. Como nativo de Milwaukee que se encontraba entre los 400,000 XNUMX residentes que sufrieron síntomas graves de cryptosporidium, tengo algunas respuestas para el autor de este artículo.
    En el espíritu del periodismo de investigación imparcial e integral, usted hace un flaco favor a sus estudiantes en prácticas con este artículo. El monitoreo de nuevos contaminantes emergentes está bien, aunque su propósito principal es justificar nuevos impuestos emergentes. Antes de medir los futuros aditivos del agua que pueden ser dañinos, sus reporteros deberían haber preguntado a MMW acerca de los miles de millones de galones de heces humanas crudas y aguas residuales que vierten directamente en el suministro de agua potable de Milwaukee. Prefiero tener un vaso alto y frío de algún nuevo e inocuo químico emergente que los excrementos, gracias. Es ridículo que tu artículo no aborde esto. La omisión es simplemente una exhibición más de su sesgo liberal no revelado y la evidencia más reciente de que debe ser desalojado de su oficina financiada por los contribuyentes. Si no puede ser una fuente de noticias imparcial, al menos trate de incluir todos los hechos de una situación. No entrene a idiotas con la mente entumecida. El MSM ya tiene más que suficiente.

  4. la mejor solución solo para el agua potable y para cocinar sería sacar el agua de lluvia del techo y bombearla a través de un filtro. Para empezar, el agua de lluvia tendría muchos menos productos químicos que el agua del lago.////El actual sistema de alcantarillado con tuberías a todas las casas nunca funcionará. La única alternativa y el mejor sistema es usar tanques de retención que se hicieron en Japón alrededor de 1900. Uno almacena las aguas residuales en la propiedad en tanques, uno para el n. ° 2, uno para el n. ° 1. # uno para una mezcla de los productos químicos restantes. Luego, cada 3 o 4 meses, estos tanques se trasladan físicamente a unas pocas tuberías principales y se descargan en sus pozos de acceso y/o se convierten en abono en las propiedades, y se entregan a un punto de recogida para los productos químicos restantes. Utilizo tanques de retención en una variación de esto yo mismo es muy superior al sistema actual, créanme... Me estoy saltando los detalles.

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