Elizabeth Brown, de 43 años, está atrapada en un ciclo de estar atrasada en sus facturas. Y no está sola, ya que la pobreza sigue siendo un elemento pernicioso en Milwaukee para ella y muchos otros. (PrincessSafiya Byers/Servicio de noticias del vecindario de Milwaukee)
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Las facturas impagas a menudo ponen a Elizabeth Brown en la posición de elegir entre cuáles de las necesidades de su familia deben tener prioridad, una lucha familiar para muchos habitantes de Milwaukee.

Brown, de 43 años, es en muchos sentidos el rostro de la pobreza en Milwaukee. 

Está atrapada en un ciclo que la hace elegir constantemente entre alimentar a su familia o pagar artículos como el alquiler o los servicios públicos.

Como resultado, excavar es una característica dominante de su vida y la de muchos otros en Milwaukee, que tiene la segunda tasa de pobreza más alta entre las 50 ciudades más pobladas del país. 

A principios de abril, Brown solicitó asistencia energética. Pero no recibió la ayuda hasta mediados de agosto, una semana después de que le desconectaron la energía. 

Durante esa semana, Brown dijo que tuvo que gastar tanto dinero extra y faltar tanto al trabajo que ahora se está atrasando con otras cuentas.  

“Cada vez que obtengo dinero extra, lo uso para ponerme al día con las facturas, así que ahora estoy de vuelta en cero y estoy tratando de ponerme al día nuevamente”, dijo. "¿Cómo puedo quedar atrapado, si siempre estoy poniéndome al día?"

 En 2009, a Brown se le diagnosticó fibromialgia, un trastorno que implica dolor musculoesquelético y fatiga, además de posibles problemas de sueño, memoria y estado de ánimo, así como del túnel carpiano. Desde entonces, no ha podido tener un trabajo de tiempo completo.

“El levantamiento y la flexión son demasiado para mí”, dijo.  

Brown, una madre soltera, dijo que se le negó la asistencia por discapacidad y desde entonces ha estado llegando a fin de mes para ella y sus cuatro hijos menores de edad trabajando a tiempo parcial como puede.  

Con su trabajo actual de medio tiempo haciendo trabajo comunitario a través de la  Centro dominicano, Brown dijo que su ingreso mensual varía de $500 a $700, pero su renta por sí sola es de $775 al mes.

“Hago que funcione”, dijo. “Mis hijos adultos me ayudan a veces y el resto del tiempo, hago lo que tengo que hacer”.

 Caro ser pobre 

Brown vive en un desierto alimentario, el término dado a las áreas sin suficiente acceso a alimentos saludables. Dijo que incluso los beneficios de FoodShare no parecen suficientes. No tiene transporte y la tienda de comestibles más cercana a ella es Pick 'N Save, que está a unos 20 minutos a pie de donde vive en el vecindario de Amani.

“Incluso con cupones de alimentos, comprar en mi casa es caro”, dijo Brown. “Y ridículamente caro cuando gasto dinero a diario porque no puedo refrigerar los alimentos”. 

Brown dijo que gastó cerca de $ 50 por día en comida la semana en que se desconectó la energía. 

“Es caro ser pobre. No creo que la gente entienda eso”, dijo Nicole Thompson, una parte interesada de la comunidad. “La comida y la gasolina son más caras en este barrio (Amani) que en los suburbios”.

 Brown dijo que los dueños de los barrios marginales y otros problemas de vivienda solo se suman a sus luchas. 

“Tu hogar debe ser tu consuelo”, dijo Brown. “Pero, ¿cómo puedo sentarme y tratar de pensar en un plan para progresar en mi vida cuando mi casa se está deteriorando a mi alrededor?”.

 Cuando una casa se está deteriorando, se alienta a las personas a llamar al El Departamento de Servicios Vecinaleso DNS.

Pero "la mayoría de las personas a las que servimos no van a llamar al DNS porque no tienen adónde ir", dijo Lorenzya Polnitz, directora de servicios comunitarios de Centros para jóvenes y familias de COA. “Sí, es posible que los alojen en un hotel por unos días, pero si ya estaba luchando para pagar el alquiler, ¿cómo puedo permitirme mudarme?”

George Hinton, director general de la Comisión de Desarrollo Social, dijo que la pobreza también es costosa en formas no tradicionales. 

“Estas casas, específicamente en Milwaukee, están en tan mal estado que el calor o el aire se van directamente por la ventana”, dijo.

 Pobreza en Milwaukee 

Según los datos de la Oficina del Censo de EE. UU., Milwaukee tiene la segunda tasa de pobreza más alta entre las 50 ciudades más pobladas de los Estados Unidos, con un 24.6 % de la ciudad viviendo en la pobreza. 

“Milwaukee nunca desarrolló realmente una clase media fuerte”, dijo Hinton. “Más que crear una estrategia comercial como muchas otras ciudades, creamos una estrategia de trabajo. Entonces, cuando los trabajos se fueron, también lo hizo la única fuente de ingresos de muchas personas”. 

Conor Williams, analista de política económica del Instituto de Políticas Públicas de Defensores de la Comunidad, dijo que la desindustrialización que tuvo lugar en la década de 1970 sigue siendo un contribuyente significativo a la pobreza en Milwaukee. 

Como en gran parte del Medio Oeste y otras áreas, se produjo un vaciado de empleos manufactureros relativamente bien pagados. 

“Muchas familias e individuos perdieron su base económica durante esos tiempos y han luchado por recuperarla”, dijo. “Y la gente tiene la idea de que no hay nada que puedan hacer”.

Según Datos de la Oficina del Censo de EE. UU., Los negros constituyen la mayor parte de las personas en Milwaukee que viven en la pobreza con un 43.2 %, seguidos por los blancos con un 22 % y luego los hispanos con un 17 %. 

Hinton dijo que la segregación de Milwaukee también juega un papel en su economía. 

“Milwaukee fue y sigue siendo una de las ciudades más segregadas del país”, dijo. “Es fácil privar de derechos a un pueblo cuando está geográficamente separado de los demás”.

 Barreras para escapar de la pobreza 

Según Abra Fortson, gerente de asuntos gubernamentales y apoyo ejecutivo de la Comisión de Desarrollo Social, la organización ha encontrado barreras que mantienen a las personas atrapadas en la pobreza. Una es la disonancia cognitiva.

 “La gente tiene miedo de salir de la pobreza”, dijo Fortson. “No quieren hacerlo demasiado bien o ganar demasiado dinero porque pueden perder sus beneficios del gobierno y ese miedo a perder esas muletas los deja sin deseos de tener éxito”.

Polnitz y Thompson dijeron que el miedo a los resultados de intentarlo también son razones por las que las personas que tienen dificultades no siempre buscan la ayuda que pueden necesitar.

 “Durante mucho tiempo, buscar ayuda daría como resultado que los niños de las personas fueran retirados de sus hogares”, agregó Thompson. “Entonces, para evitar perder a sus hijos, la gente dejó de comunicarse, y ahora tenemos personas que eligen simplemente prescindir de ellos”. 

Otra barrera son los “ismos”, prácticas y creencias discriminatorias basadas en estereotipos e ignorancia.

 “Podríamos hablar sobre la línea roja en los años 60 y su efecto duradero en las personas de color en Milwaukee”, dijo Fortson. “O podríamos hablar de informes muy recientes de líneas rojas o aumento de precios contra los propietarios de viviendas (negras, indígenas y otras personas de color)”.

 La línea roja implica restringir los servicios financieros y de otro tipo a los residentes de un área en particular en función de su raza o etnia.

El trauma también es una barrera. 

“La experiencia de la pobreza es extremadamente desalentadora y tiene un impacto significativo en la psique de las personas que crecen en la pobreza”, dijo Hinton. “La gente ha desarrollado un conjunto de habilidades sobre cómo sobrevivir a la pobreza, pero nunca para salir de la pobreza”.

 La última barrera son los sistemas y las políticas.

“Los sistemas y las políticas fallan constantemente a las personas”, dijo Fortson. “Cuando las oportunidades económicas llegan a Milwaukee, nunca están donde las personas que más necesitan los trabajos pueden llegar a ellos. Eso es un fallo del sistema.

Se necesita: un sistema completo 

Según Brown, las organizaciones de servicios sociales a veces pueden hacer más daño que bien.

Brown relató un momento en el que perdió un tiempo valioso porque tuvo que ir a la oficina de una organización de servicios sociales.

“Pasé lo que podría haber sido un día completo de trabajo sentado en una oficina porque la comunicación de la organización no era clara”, dijo Brown. 

“Ahora, como alguien que ya está atrasado financieramente, estoy faltando al trabajo, lo que significa dinero, para obtener ayuda, y parece que a nadie le importa”, dijo Brown. 

Brown dijo que si las organizaciones de servicios sociales fueran más transparentes acerca de los requisitos y el cronograma para solicitar y obtener asistencia, la gente estaría mejor. 

“Es decepcionante cuando los programas no pueden ayudarte”, dijo Brown. “Pero es más fácil simplemente negarme la ayuda que tenerme esperando por ayuda que nunca voy a recibir. Al menos cuando sé que no recibo la ayuda, puedo planificar”.

Según Hinton, la pobreza que vemos ahora fue creada por generaciones de sistemas y políticas diseñadas para desinvertir en ciertas personas y comunidades.

  “Así es como se ven años y años de acondicionamiento”, dijo. “Ahora, tenemos tantas personas que se sienten más cómodas confiando en un servicio social para obtener ayuda que avanzando hacia el éxito por sí mismas”. 

Entender que la pobreza no es una opción 

Hinton dijo que lo único que cambiará la pobreza es que la gente la entienda.  

“Nuestras comunidades están mal informadas”, dijo. “No entienden lo que están experimentando, así que no lo reconocen. Nunca veremos cambios sin reconocimiento”. 

Según Thompson, una parte de comprender la pobreza es comprender la mentalidad de quienes la experimentan.

“La mayoría de las personas que viven en la pobreza hoy nacieron en la pobreza”, dijo. “Y cuando naces en la pobreza, operas desde una lente diferente a la de alguien que no lo era”. 

Ella dijo que no es una mentalidad fácil de escapar porque algunas personas nunca han experimentado la vida sin una red de seguridad de asistencia del gobierno. 

“Cuando comencé a ganar dinero decente y ya no era elegible para cupones de alimentos, sentí que mi vida había terminado”, dijo. “Ya sabes, lo que voy a hacer, ¿cómo voy a alimentar a mis hijos?” 

Hinton dijo que comprender la forma en que todas estas cosas funcionan para mantener a alguien en la pobreza crea una comprensión.

 “Si vives en ciertas partes de esta ciudad, no tienes acceso a alimentos de calidad, atención médica, educación de calidad para tus hijos, vivienda de calidad o un trabajo con un salario que te permita vivir”, dijo. “Y luego lo combinas con el miedo al éxito, la discriminación, los propietarios depredadores y la ignorancia”. 

Thompson dijo que lo más importante que hay que entender es que la pobreza no es una elección. 

“Nadie quiere ser pobre. La gente simplemente está trabajando con la mano que se les repartió”, dijo.

 'Cuando sabes más, mejor lo haces'

Rashaad Washington, el dueño de Pintor profesional EE. UU. y ex propietario de Pro Trade Job Development, un programa de capacitación en el comercio de la construcción, dijo que salir de la pobreza se trata de aprovechar las oportunidades creadas para las personas en la pobreza.

 “Los programas de GED, las subvenciones para pequeñas empresas y los cursos gratuitos son activos que pueden ayudar a alguien a ayudarse a sí mismo”, dijo. “Pero el problema con este tipo de programas es que rara vez se publicitan”.

 Dijo que en su experiencia, entonces depende únicamente de un individuo salir de la pobreza.

 “Sabemos que es un tema sistémico por lo que debe ser abordado tanto por el gobierno como por el electorado, pero también sabemos que no es así”, dijo. “Nunca debes estar esperando algo porque alguien dijo que te lo iba a dar”. 

Washington dijo que se trata de educación y oportunidades. 

“Cuando sabes mejor, lo haces mejor”, dijo.

Community Advocates Public Policy Institute elaboró ​​un informe sobre caminos para acabar con la pobreza de estudiantes en el año 2012.

 “Existen formas conocidas de ayudar a las personas a salir de la pobreza, solo hay una falta de sentido de urgencia para hacerlo”, dijo Williams. “En este momento, el capitalismo democrático estadounidense está operando en su peor momento porque está explotando a la gente”. 

Dijo que la forma más efectiva de reducir la pobreza es invertir en capital humano. 

 “En los últimos 30 años, ha habido un gran aumento en la cantidad de dinero que se gasta en correccionales”, dijo. “Gastamos $ 1.4 mil millones en eso. Si invirtiéramos ese mismo dinero en programas de capacitación laboral, no necesitaríamos (gastar) tanto en correccionales”. 

Según Williams, debido a que las personas que están en la pobreza están tratando urgentemente de pagar sus cuentas, no pueden invertir en sí mismas. 

“La capacitación paga permite que las personas inviertan en sí mismas”, dijo. “Una vez que puedes invertir en ti mismo, puedes contribuir económicamente y hacerlo bien”.

 Hinton dijo que la educación es clave. 

“La historia nos informa por qué estamos donde estamos”, dijo. “Si puedes entender cómo llegaste aquí, puedes hacer todo lo posible para no estar aquí de nuevo”.

 Recursos para los residentes de Milwaukee que lo necesitan

Si tiene preguntas o inquietudes sobre los recursos, envíe un mensaje de texto con MKE al 73224 para conectarse con un reportero a través de News414, un proyecto conjunto de Milwaukee Neighborhood News Service y Wisconsin Watch. 

Para asistencia de recursos de emergencia, llame a IMPACT 211 al 2-1-1 

Aquí hay una guía de recursos para inquilinos.

Aquí hay una guía de recursos para propietarios.

Aquí hay una guía de recursos sobre Comida.

Aquí hay una guía de recursos sobre para la salud mental.

Una versión de esta historia fue publicado originalmente por el Servicio de Noticias del Vecindario de Milwaukee. El Centro sin fines de lucro de Wisconsin para el Periodismo de Investigación (wisconsinwatch.org) colabora con el Servicio de Noticias del Vecindario de Milwaukee, Wisconsin Public Radio, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de UW-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por el Centro no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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PrincessSafiya Byers / Servicio de noticias del vecindario de Milwaukee

PrincessSafiya Byers es miembro del cuerpo de Report for America y trabaja como reportera del personal en Milwaukee Neighborhood News Service, donde cubre salud, negocios de minorías, fe, trabajos, vivienda y transporte. Orgulloso nativo de Milwaukee, Byers se graduó en 2020 de la Universidad de Marquette. Ha realizado pasantías en el Milwaukee Community Journal, The Milwaukee Journal Sentinel, la Universidad de Wisconsin-Madison y el Milwaukee Neighborhood News Service. Byers también coprodujo un podcast comunitario y escribió para boletines comunitarios.