Un tren de Union Pacific bloquea el tráfico en Main Street en Chippewa Falls en febrero. Algunos residentes del área se han sentido frustrados por los bloqueos de carreteras de horas de duración causados ​​por trenes de arena fracturada detenidos. Ross Evavold / El heraldo chippewa
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El auge de Wisconsin en la producción de arena utilizada para la fracturación hidráulica ha impulsado un gran aumento en el tráfico ferroviario que traslada la mercancía a otros estados, lo que provoca conflictos y genera preocupaciones de seguridad.

Si bien la cantidad de accidentes de automóviles y trenes en Wisconsin se ha mantenido relativamente constante en los últimos años, y los descarrilamientos en realidad han disminuido, algunos residentes que viven cerca de las vías del tren utilizadas para transportar arena, principalmente en las comunidades del oeste y noroeste, se quejan del ruido y las demoras en el tráfico además a las preocupaciones de seguridad.

Patricia Popple, residente de Chippewa Falls, una activista opuesto a la extracción de arena de fracturamiento, recuerda que el tráfico de trenes en el área alguna vez fue mucho menos frecuente y los trenes eran más cortos.

Ahora, dijo, “pasan por aquí a cualquier hora del día y de la noche… y tienen que hacer sonar los silbatos cada vez que pasan por una intersección”.

Jeff Plale, del estado comisionado de ferrocarriles, confirma que realmente hay más trenes resoplando en Wisconsin. Dijo que “no hay duda” de que un aumento del 63 por ciento en los ingresos ferroviarios de carga estatales entre 2002 y 2012 fue causado en parte por el rápido crecimiento de la extracción de arena para fracturación en el oeste y noroeste de Wisconsin.

El transporte ferroviario de arena de fracturación está impulsando otro aumento en el tráfico de trenes en Wisconsin. La semana pasada, The Associated Press y La Crosse Tribune, citando cifras recientemente publicadas, informaron que tres docenas de trenes cargados con petróleo crudo inflamable extraído por fracking ahora recorren el estado cada semana.

El Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin examinó las preocupaciones en torno al transporte ferroviario de arena de fracturación en Wisconsin. Encontró:

  • Vías de ferrocarril que no se habían utilizado en décadas ahora son utilizadas diariamente por trenes de carga.
  • Aunque el rápido crecimiento en el tráfico ferroviario significa que la probabilidad de accidentes ha aumentado, no ha habido un salto en las colisiones entre carreteras y trenes en los últimos diez años.
  • Las líneas ferroviarias superpobladas han provocado retrasos en los trenes y estancamiento en las carreteras.
  • El ruido de los silbatos de los trenes ahora perturba lo que alguna vez fueron comunidades tranquilas en el oeste y noroeste de Wisconsin.
  • El aumento en el tráfico de trenes ha traído mejoras masivas a la infraestructura ferroviaria del estado, pagadas con decenas de millones de dólares públicos y privados.

Wisconsin es el productor número 1 de arena de fracturación del país, con una producción estimada de alrededor de 26 millones de toneladas anuales, más del doble de lo que era en 2012. La arena extraída en Wisconsin se inyecta en pozos de petróleo y gas natural en el proceso conocido como fracturación hidráulica o fracking.

A partir de este mes de mayo, hay 125 minas permitidas u operativas, plantas de procesamiento e instalaciones de carga ferroviaria en Wisconsin, según un recuento del Centro. Se proponen dieciséis más. Muchos se han agrupado cerca de las líneas ferroviarias, como muestra un mapa del Centro.

Sin embargo, mientras que los residentes como Popple consideran que el aumento del tráfico es preocupante, los que trabajan en la industria de la arena para fracturación están disfrutando de los buenos tiempos.

Rich Budinger, presidente de la Asociación de arena industrial de Wisconsin, argumenta que más ferrocarril significa un mejor Wisconsin.

“En general, parece que la economía está mejorando”, dijo Budinger en una entrevista telefónica mientras describía cómo pasaban trenes llenos de arena, petróleo y productos agrícolas en Menomonie, una comunidad del condado de Dunn.

Los accidentes de tren fluctúan

Un tren de transporte de arena estándar transporta arena en Wheeler. Alison Dirr / Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin

Según el Administración Federal de Ferrocarriles, en los últimos 10 años, el número anual de choques de carreteras y trenes en Wisconsin ha variado mucho, desde un máximo de 84 en 2005 hasta un mínimo de 33 en 2010.

Plale dijo que el número de accidentes cada año tiende a fluctuar, de manera similar a los que involucran automóviles y camiones. Al mismo tiempo, la cantidad de descarrilamientos de trenes en Wisconsin también ha variado, de 35 en 2008 a 15 el año pasado, con disminuciones constantes desde 2011.

Wisconsin ha visto algunos accidentes ferroviarios fatales en los últimos años, un número que también fluctuó de cuatro en 2009 a 11 en 2011. En lo que va de 2014, ha habido cinco muertes relacionadas con trenes.

Jeff Plale, comisionado ferroviario de Wisconsin, dice que la industria ferroviaria ha “florecido” en los últimos años, debido en parte al auge de la extracción de arena para fracturación.

En febrero, un tren mató a un hombre de 41 años en Chippewa Falls. La policía dice que parece que el hombre, Donald Dreke, estaba tratando de pasar un tren de arena fracturada estancado cuando comenzó a moverse. El tren había estado parado durante varias horas a la espera de una nueva locomotora.

En entrevistas con la policía, un amigo describió a Dreke como un "buen tipo que ayudaría a un amigo cuando lo necesitara". Los familiares expresaron conmoción y confusión al conocer la noticia. Una autopsia reveló altos niveles de alcohol en el sistema de Dreke, pero el médico forense concluyó que las bajas temperaturas hacían que los resultados no fueran confiables. Los ingenieros de Union Pacific no fueron citados.

Los accidentes fatales relacionados con trenes son poco comunes, pero sirven como un recordatorio de que a medida que miles de vagones de tren transportan arena de fracturación desde el oeste y noroeste de Wisconsin, las posibilidades de encuentros peligrosos con trenes de carga aumentan.

La arena de fracturación impulsa el auge del transporte de mercancías

Ha habido un aumento sustancial en el transporte ferroviario de carga debido en parte al rápido crecimiento de la cantidad de arena de fracturación que se traslada fuera del estado a sitios de fracturación hidráulica en Dakota del Norte, Texas, Pensilvania y otros lugares.

“El volumen ha aumentado dramáticamente y la industria ferroviaria acaba de florecer”, dijo Plale.

Plale estima que Carril progresivo, una línea corta que va desde Chippewa Falls hacia el norte hasta Cameron, ha aumentado de un tren a la semana a dos o tres al día, lo que representaría entre 15 y 20 veces más tráfico. Un representante de la línea ferroviaria se negó a proporcionar cifras exactas, pero confirmó que el crecimiento se debió en parte a la arena de fracturación. El ferrocarril más grande de Union Pacific informó que el transporte de arena de fractura en Wisconsin lo ayudó a compensar una disminución del 14 por ciento en los envíos de carbón.

Y Canadian National vio aún más beneficios de la industria de la arena de fracturación. La compañía informó que obtuvo $200 millones en ingresos en 2013 al transportar más de 55,000 carros llenos del producto.

Professional Logistics Group Inc., una empresa consultora con sede en Chicago, descubrió en 2012 que el transporte representa el 58 por ciento del costo de la arena de fracturación. No es de extrañar, entonces, que las empresas hayan comenzado a invertir en modos más baratos de mover sus mercancías. Y los ejecutivos de la industria de la arena para fracturación afirman que el tren es el mejor medio de transporte disponible.

“El ferrocarril es cuatro veces más eficiente en combustible que un camión de carretera”, dijo Dave Fellon, presidente de Progressive Rail. “Puede mover una tonelada de carga a lo largo de 425 millas con solo un galón de combustible. Esa es una estadística asombrosa”.

El uso de más trenes no solo beneficia a las empresas de arena de fracturación, sino que también beneficia indirectamente a algunas comunidades, según funcionarios locales.

Bruce Stelzner, comisionado de carreteras del condado de Chippewa, dijo que en el pasado, las empresas del condado de Chippewa tenían “problemas importantes con el transporte de sus mercancías por ferrocarril”. Pero debido al auge de la arena de fracturación, los ferrocarriles están invirtiendo en el condado, actualizando la infraestructura y aumentando la cantidad de vagones disponibles.

“Los negocios del área que dependen del transporte ferroviario están creciendo, brindando empleos y beneficios económicos a la comunidad”, dijo Stelzner.

Budinger, quien también trabaja como gerente regional de Fairmount Minerals en el condado de Chippewa, está de acuerdo en que la relación entre la arena de fracturación y el riel es mutuamente beneficiosa. Las mineras están construyendo ramales para llegar a las principales líneas ferroviarias a fin de reducir los costos de transporte, dijo, lo que determina en parte el costo final del petróleo y el gas natural.

Esta es una instalación de descarga de rieles en Wheeler. A pesar de estar ubicado a poco más de 15 millas de distancia de la planta de Fairmount Minerals en Menomonie, transportar arena en camiones a la instalación sigue siendo la opción más económica, dice Rich Budinger, gerente regional de la compañía.
Alison Dirr / Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin

Impulso ferroviario atrae oposición

No todo el mundo está contento con la floreciente relación entre la industria de la arena de fracturación y las compañías ferroviarias. Desde el aumento del tráfico ferroviario, los residentes han expresado su preocupación por el ruido, la seguridad y la interrupción del tráfico.

“Algunas personas pueden vivir con el ruido, otras no”, dijo Popple, quien vive a una cuadra y media de una pista de Canadian National. “Su salud se ve afectada porque necesitan un sueño continuo. Tal vez por eso me siento tan cansada todo el tiempo… escuchas estos silbidos por toda la ciudad hacia Eau Claire a todas horas del día y de la noche”.

Wayne Schindler, residente del condado de Chippewa, vive cerca de la mina EOG Resources Inc. en la ciudad de Howard. Dijo que al principio "no se oponía totalmente" a la extracción de arena para fracturación, pero debido al aumento en el tráfico ferroviario, le preocupa si las vías existentes pueden manejar las cargas más pesadas.

“Uno de estos (descarrilamientos) podría ocurrir en un cruce de carreteras y causar daños graves”, dijo Schindler.

Plale, el comisionado ferroviario, dijo que siempre existe el riesgo de daño cuando interactúan personas, vehículos y trenes. Además, el gran aumento de los trenes de carga está colocando vagones de tren donde los residentes ya no están acostumbrados a verlos.

“Ahora los trenes están en líneas que no habían visto un tren en 25 años o más”, dijo Plale.

Fellon dijo que si bien las preocupaciones sobre la seguridad y el ruido son comprensibles, los residentes deben tener más información sobre por qué las cosas funcionan de la manera en que lo hacen. Por ley, por ejemplo, la mayoría de los trenes deben hacer sonar sus bocinas al llegar a una intersección. Y aunque deshacerse de las bocinas puede aliviar las preocupaciones por el ruido, aumentaría los riesgos para la seguridad, dijo.

“Estamos corriendo a altas velocidades y lo estamos haciendo de la manera correcta”, dijo Fellon.

Los funcionarios del país de la arena de fracturación y los funcionarios ferroviarios dicen que están escuchando las preocupaciones de los residentes. En el condado de Chippewa, por ejemplo, una comisión local de seguridad vial se reúne trimestralmente para discutir temas de seguridad.

El estado también tiene programas para mejorar la seguridad y la capacidad ferroviaria. El Programa de Preservación de Ferrocarriles de Carga ofrece subvenciones a los ferrocarriles que califican para actualizar y ampliar la infraestructura. El presupuesto estatal 2013-15 reserva $52 millones para el programa.

En muchos casos, las empresas ferroviarias individuales también han impulsado la inversión en infraestructura ferroviaria para satisfacer la demanda de los clientes. Fellon dijo que Progressive Rail, por ejemplo, actualizó su línea con nuevas traviesas, rieles más pesados ​​y puentes mejorados. Los ferrocarriles más grandes también se han mejorado; en 2012, Canadian National gastó $ 35 millones para reconstruir 40 millas de vías al oeste de Ladysmith.

“Lo bueno de la arena de fracturación es que el volumen ha justificado muchas mejoras”, dijo Fellon. “Es muy agradable ver esa afluencia de negocios. Y ha sido una gran victoria para el noroeste de Wisconsin”.

obstruyendo el tráfico

Sin embargo, una de las mayores preocupaciones entre los residentes sigue siendo el embotellamiento causado por los trenes.

Las historias de terror describen trenes atascados durante horas antes de salir de las carreteras principales. Antes de que Dreke fuera atropellado y asesinado, el tren había estado atascado durante más de cinco horas. Plale también recuerda un tren que se descompuso cerca de Sheldon en el condado de Rusk y fue atrapado durante 27 horas en marzo, obligando al menos a una ambulancia a tomar una ruta diferente.

“Los cruces bloqueados suceden porque estamos al límite de nuestra capacidad con trenes en movimiento a través del estado”, dijo Plale.

La ley de Wisconsin dice que los ferrocarriles pueden ser multados si los trenes obstruyen una carretera durante más de 10 minutos. Pero la ley es difícil de hacer cumplir en los pueblos pequeños donde el tráfico de trenes se ha vuelto frecuente y los recursos son escasos.

Según Popple, los trenes en Chippewa Falls se paran regularmente en las intersecciones y las señales a veces funcionan mal, pero afirma que se hace poco para aliviar los problemas de inmediato.

“Yo personalmente vi un domingo que las luces intermitentes estaban encendidas con las campanas en un cruce y todos estaban cruzando la vía férrea y me detuve y observé durante media hora antes de que llegara un coche de policía y nunca se detuvo para ver si había algún problema con el señal”, dijo Popple. “Apuesto a que duró un par de horas”.

Stelzner, comisionado de carreteras del condado de Chippewa, dijo que se está intensificando la aplicación de la ley en Chippewa Falls, donde han aumentado las quejas sobre trenes parados.

Las líneas ferroviarias atascadas también están afectando a otras industrias. El constructor de imperios de Amtrak La línea de pasajeros, que pasa por seis estaciones de Wisconsin, ha experimentado demoras de varias horas debido a que comparte líneas con los principales trenes de carga, incluidos BNSF y Canadian Pacific. Si bien el portavoz de Amtrak, Marc Magliari, no pudo decir si los respaldos estaban directamente relacionados con la arena de fracturación, sí dijo que se debió a un aumento general en el volumen.

Trenes parte del 'tejido' estatal

Fellon, de Progressive Rail, confía en que el aumento del tráfico de trenes ha hecho más bien que mal.

“Siempre hay preocupaciones sobre el cambio”, dijo Fellon. Pero los ferrocarriles son la razón por la que se formaron muchas de estas comunidades, argumenta. “Los ferrocarriles son el tejido del noroeste de Wisconsin”.

Y hay más por venir: el Departamento de Transporte de Wisconsin estima que entre 2007 y 2030, el tonelaje total de carga ferroviaria en Wisconsin crecerá alrededor de un 16 por ciento.

Se están tomando medidas para reducir el impacto. El Centro Nacional de Investigación y Educación de Carga e Infraestructura de la Universidad de Wisconsin-Madison ha descubierto que los trenes unitarios, que son cadenas de vagones todos con el mismo producto que van a un mismo lugar, se están volviendo más populares, aumentando la eficiencia y reduciendo el número de paradas que tienen que hacer los trenes. El tren manifiesto tradicional, por el contrario, tiene diferentes tipos de vagones con diferentes productos, lo que obliga al tren a detenerse en múltiples lugares de carga.

Independientemente de cómo evolucione la relación entre el tren de carga y la arena de fracturación, los residentes deben acostumbrarse a que estén cerca.

“El estado fue construido sobre ferrocarriles. Aquí tenemos ferrocarriles más antiguos que el estado”, dijo Plale. “No es que los trenes sean algo totalmente nuevo en Wisconsin, es solo una cuestión de coexistencia pacífica. No van a ninguna parte”.

La ex pasante del Centro, Alison Dirr, contribuyó a esta historia. El Centro sin fines de lucro de Wisconsin para el Periodismo de Investigación (www.WisconsinWatch.org) colabora con Wisconsin Public Radio, Wisconsin Public Television, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de UW-Madison. Todas las obras creadas, publicadas, publicadas o difundidas por el Centro no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliadas.

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taylor persecuciónReportero

Pasante de informes, se especializa en minería de arena de fracturación.

4 respuestas sobre “A medida que el ferrocarril mueve la arena de fracturación por el paisaje de Wisconsin, surgen nuevos conflictos”

    1. Hola Timoteo, gracias por la pregunta. Nuestro contenido más reciente generalmente se destaca en nuestra página de inicio; ¿Podría señalar un ejemplo que ilustre su punto? (Además, nuestro nuevo sitio web permite a los usuarios hacer clic entre las opciones de visualización "Historias principales" e "Historias recientes", disponibles en la esquina superior derecha de la página de inicio).

  1. Un aspecto del aumento del tráfico de trenes que no se ha discutido ni analizado es cómo afectará el turismo a lo largo del río Mississippi. Hace cinco años, solía viajar diariamente entre LaCrosse y Prairie du Chien. Vería un tren yendo hacia el sur por la mañana y tal vez uno por la tarde. Hoy llevamos visitantes de Canadá a PDC para disfrutar de la vista. Bueno, lo que vieron fue los costados de los trenes hasta el fondo. Algunos autos estaban parados allí y no se movían. Había trenes subiendo y bajando en el lado de WI todo el camino hasta allí.

    Regresamos por el lado de Iowa, que era mucho más pintoresco y no tuvimos que gritar por el estruendo del tren. No pasará mucho tiempo antes de que otros que viajen al área muevan sus dólares del turismo a través del río hacia Iowa y Minnesota.

    strudt@mwt.net

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