La investigadora de la Universidad de Wisconsin-Madison, Christy Remucal, descubrió que los cuerpos de agua afluentes del lago Michigan y sus sedimentos pueden ser fuentes de PFAS, que pueden acumularse y persistir en el cuerpo humano durante largos períodos. La exposición a PFAS puede provocar cáncer y otros problemas de salud. (Cortesía de la Universidad de Wisconsin-Madison)
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Una gran columna de químicos tóxicos producidos por una planta que fabrica espuma contra incendios se filtró a través de las aguas subterráneas hasta Green Bay en el lago Michigan, dijeron científicos el martes.

Los productos químicos pertenecen a una familia de compuestos conocidos como PFAS, o sustancias de perfluoroalquilo y polifluoroalquilo, que se utilizan ampliamente en productos de consumo que van desde utensilios de cocina antiadherentes y equipos deportivos repelentes al agua hasta alfombras resistentes a las manchas. También son un ingrediente clave en las espumas de extinción de incendios. Pueden acumularse y persistir en el cuerpo humano. durante largos periodos y la exposición puede provocar cáncer y otros problemas de salud.

Las aguas subterráneas y los arroyos cerca de Tyco Fire Products en Marinette, Wisconsin, están contaminados con espuma de las instalaciones de prueba de la planta.

Investigadores de la Universidad de Wisconsin han rastreado el movimiento de los productos químicos en las aguas subterráneas y arroyos cercanos. En un informe publicado la semana pasada, dijeron que un penacho había llegado a Green Bay, que se extiende 120 kilómetros (193 millas) a lo largo del noreste de Wisconsin y la costa sur de la península superior de Michigan.

Las muestras de agua sugieren que el penacho tiene aproximadamente 2.49 millas (4 kilómetros) de ancho, pero se desconoce cuánto se extiende a lo largo de la bahía, dijo Christy Remucal, profesora asociada de ingeniería civil y ambiental.

“Una gran cantidad de PFAS de esa fuente va al lago Michigan y será difícil de contener”, dijo Remucal en una entrevista el martes. "Está realmente disperso, es difícil de capturar y tratar".

Los científicos detectaron 17 productos químicos PFAS diferentes en la bahía, una de las más grandes de los Grandes Lagos. Se han fabricado miles de compuestos PFAS diferentes desde la década de 1940.

Las muestras de agua tomadas a lo largo de la costa en el área de Marinette encontraron concentraciones de PFAS de 250 partes por billón, mucho más altas que los niveles detectados en un estudio anterior de los ríos que desembocan en la bahía, dijo Remucal.

También superan con creces las 70 partes por billón que la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. había establecido como umbral de riesgo para la salud del agua potable para dos compuestos comunes de PFAS, conocidos como PFOS y PFOA. En junio pasado, la agencia emitió nuevas pautas que establecen el gatillo en casi cero, diciendo que los químicos son peligrosos incluso en niveles indetectables.

Remucal y su colega Sarah Balgooyen utilizaron una técnica de huellas dactilares químicas para rastrear el PFAS de Green Bay hasta las instalaciones de Tyco.

El año pasado, el fiscal general de Wisconsin demandó a Tyco y Johnson Controls, con el que se fusionó en 2016, por la contaminación de PFAS en el área de Marinette.

Tyco dijo en un comunicado el martes que dio la bienvenida al estudio de Green Bay, que fue financiado por el Programa Universitario Sea Grant de Wisconsin, y que había invertido "decenas de millones de dólares" para abordar la contaminación de Marinette. Esos esfuerzos incluyen un sistema de tratamiento de agua subterránea "expansivo", excavación del suelo y trabajo para brindar "soluciones de agua potable a largo plazo" en el área.

Se han encontrado compuestos de PFAS en los cinco Grandes Lagos: Erie, Huron, Michigan, Ontario y Superior. No se degradan naturalmente en el medio ambiente y se mueven libremente en el agua, a diferencia de los contaminantes como los PCB que se adhieren a los sedimentos, dijo Remucal.

Dan Jones, director asociado del Centro de Investigación de PFAS de la Universidad Estatal de Michigan, dijo que los hallazgos fueron significativos porque se basan en una mayor variedad de compuestos que la mayoría de los proyectos de PFAS.

“No siempre medimos las cosas tan extensamente como lo ha hecho este grupo”, dijo Jones, y agregó que el estudio fue inusualmente minucioso al rastrear la contaminación desde su origen a través de arroyos, aguas subterráneas y Green Bay.

Aún se desconoce mucho sobre cómo los productos químicos PFAS afectan a los peces de los Grandes Lagos, un tema que está explorando el centro del estado de Michigan, dijo Jones.

"Sabemos que estos compuestos son absorbidos por las cosas que viven en los lagos... incluidos los peces particulares que consumimos los humanos", dijo. "Pero en realidad no sabemos tanto como nos gustaría sobre en qué peces se acumulan y por qué, y si es diferente para diferentes compuestos".

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