La hidrogeóloga sénior de la Agencia de Control de la Contaminación de Minnesota, Rebecca Higgins, señala el equipo dentro del remolque PFAS estacionado en Lake Elmo, Minnesota, el 7 de diciembre de 2022. La agencia está probando una nueva tecnología que podría eliminar los químicos PFAS del agua. Estos son los productos químicos que continúan contaminando las aguas subterráneas en el área metropolitana del este de Twin Cities después de filtrarse de los sitios de desechos industriales heredados de 3M. (Shari L. Gross / Minneapolis Star Tribune)
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Esta historia es producto de la Oficina de agricultura y agua de la cuenca del río Mississippi, una red de reportajes editorialmente independiente con sede en la Escuela de Periodismo de la Universidad de Missouri en asociación con Report For America y financiada por la Fundación de la Familia Walton. Reloj de Wisconsin es miembro de la red. Suscribirse a nuestro boletín de noticias para recibir nuestras noticias directamente en su bandeja de entrada.

3M anunció en diciembre que está eliminando gradualmente una familia de productos químicos nocivos, pero no se van.

Los “químicos para siempre”, conocidos colectivamente como sustancias perfluoradas y polifluoradas o PFAS, se usan en todo, desde alfombras hasta sartenes antiadherentes e hilo dental. Las cadenas de enlaces de carbono-flúor son excelentes para repeler las manchas, la grasa y el agua, e incluso para apagar incendios de combustibles peligrosos. Pero tampoco se descomponen en el medio ambiente y permanecen en el cuerpo de las personas durante años. 

La investigación ha relacionado los químicos con problemas de desarrollo e inmunológicos, problemas de fertilidad y algunos tipos de cáncer.

3M, con sede en Maplewood, Minnesota, que enfrenta una cascada de demandas por los PFAS que ayudó a promover en el siglo pasado, dijo que dejaría de fabricarlos y usarlos para 2025, incluso en su planta en Cottage Grove, Minnesota. 

En opinión de Rainer Lohmann, director de la Laboratorio STEEP de la Universidad de Rhode Island y una autoridad en contaminación con PFAS: "La pesadilla realmente no se ha detenido".

Los investigadores y defensores del medio ambiente dijeron que la persistencia y el alcance global de la contaminación de los productos químicos plantearán un desafío de limpieza en los próximos años. También les preocupaba que nuevos fabricantes pudieran intervenir para llenar el vacío dejado por 3M, y dijeron que la compañía debería contribuir a la limpieza ambiental. 

“Si bien es grandioso que finalmente se estén alejando de estos productos químicos, después de la presión, después de la responsabilidad, después de la presión de los reguladores gubernamentales… ciertamente no deberían quedar al margen de la rendición de cuentas”, dijo Melanie Benesh, vicepresidenta de asuntos gubernamentales de el Grupo de Trabajo Ambiental, una organización de defensa.

3M ya se ha involucrado en esfuerzos de limpieza en relación con casos legales y cumplimiento ambiental. Pagó al estado de Minnesota $ 850 millones para resolver una demanda por daños a los recursos naturales en 2018, y antes de eso tuvo que excavar material contaminado de varios vertederos utilizados por su planta química en el área metropolitana del este de Twin Cities. la empresa también entró en un acuerdo de consentimiento con la Agencia de Protección Ambiental este noviembre para analizar y tratar el agua potable en un área de 10 millas alrededor de su planta química en Cordova, Illinois.

También enfrenta un escrutinio continuo en torno a su planta de Cottage Grove, donde hay una investigación abierta sobre sus descargas de agua por parte de la EPA y la Agencia de Control de la Contaminación de Minnesota. 3M primero reveló la investigación a los inversores en 2020.

La portavoz de MPCA, Andrea Cournoyer, se negó a comentar sobre la investigación.

En un correo electrónico, escribió que la agencia "acoge con beneplácito" el plan de 3M de detener la producción y que "continuará responsabilizando a 3M y otras entidades por su contaminación con PFAS, según corresponda".

Sean Lynch, portavoz de 3M, también se negó a comentar sobre la investigación.

Escribió en un correo electrónico que la compañía “continuará cumpliendo sus compromisos con la administración del agua, así como con la remediación de PFOA y PFOS en ciertos lugares donde fabricamos o desechamos estos materiales”.

Se están probando nuevas tecnologías para limpiar PFAS, incluyendo una máquina diseñada para concentrar los productos químicos en espuma sobre el agua, que la MPCA está utilizando en el metro este. 

Pero todavía hay pocas formas conocidas de destruir los químicos, y se encuentran tan rutinariamente que los investigadores a menudo se refieren a un "nivel de fondo" que está presente en la sangre de la mayoría de las personas.

“Cualquier lugar en el que lo encontremos, básicamente sabemos que lo colocó allí alguien o algún proceso que creamos”, dijo Matt Simcik, profesor de química ambiental en la Universidad de Minnesota que ha estudiado la contaminación por PFAS durante décadas.

3M todavía está lidiando con el legado de dos de las formulaciones químicas más antiguas y mejor estudiadas, PFOS y PFOA. La compañía anunció en 2000 que los eliminaría gradualmente. Pero otras empresas, como DuPont, no lo hicieron hasta mucho después. Los productos químicos se encuentran rutinariamente en todo el planeta hoy en día. Un estudio reciente reveló niveles tan altos en el agua de lluvia que excedieron los límites establecidos para el agua potable por la EPA.

“El PFOS era en gran medida un producto de 3M y aún nos preocupa 20 años después de que lo eliminaron”, dijo Lohmann.

El problema de la contaminación es más complejo que otros contaminantes prominentes, como los PCB, dijo Simcik. Los químicos orgánicos peligrosos se usaron ampliamente en productos electrónicos, acabados y plásticos hasta que se prohibió su fabricación en los Estados Unidos en 1979. Tienden a adherirse a las partículas, por lo que con el tiempo algunos de los PCB que quedan en el medio ambiente en lugares como los Grandes Lagos se han se asentaron en los suelos y se cubrieron, dijo Simcik.

“Ese gran trozo todavía está ahí abajo y enterrado, así que no es un problema”, dijo.

Ese no es el caso de las PFAS, que se mueven fácilmente a través del agua y siguen entrando en contacto con personas y animales.

Luego está la cuestión de qué podría reemplazar a los productos químicos. Simcik y Lohmann estaban preocupados por cuáles podrían ser las propiedades de los nuevos productos químicos. 

3M no ha divulgado cómo reemplazará los productos químicos que generan $1.3 millones en ventas anuales. 

Cuando se le preguntó si la compañía haría pruebas de salud o seguridad en los reemplazos de PFAS, Lynch escribió que “3M se compromete a innovar hacia un mundo menos dependiente de PFAS. Los productos de 3M son seguros para los usos previstos”.

El otro fabricante principal en Estados Unidos es Chemours, un spin-off de DuPont, que ha utilizado varias formulaciones de PFAS en su línea de productos de teflón. 

Cuando se le preguntó si la compañía estaba considerando alejarse de PFAS, la portavoz Cassie Olszewski escribió en un correo electrónico: "Chemours está comprometida con la química del flúor y su poder para habilitar tecnologías que cambian el mundo y ayudan a resolver algunos de los problemas más desafiantes del mundo".

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Chloe Johnson / Minneapolis Star Tribune

Chloe Johnson cubre el medio ambiente para el Star Tribune en Minneapolis, y es parte de Mississippi River Basin Ag & Water Desk, una red colaborativa de informes en toda la cuenca. Anteriormente, Johnson informó sobre el medio ambiente, el cambio climático y la adaptación de las personas a un planeta más cálido para The Post and Courier en Charleston, Carolina del Sur. Comenzó su carrera en The Sun News en Myrtle Beach, Carolina del Sur, y tiene una licenciatura en periodismo de la American University. Su trabajo ha sido reconocido por la Scripps Howard Foundation y la Society for Feature Journalism, y fue finalista del Premio Pulitzer. Johnson siempre está buscando una buena excusa para subirse a un barco.