Wisconsin es uno de los cinco estados del país que permite la detención civil de personas embarazadas acusadas de consumo de drogas o alcohol. Estas llamadas leyes de protección fetal son una forma en que el gobierno ejerce autoridad sobre el embarazo y que a menudo se pasa por alto. (Tommy Lavabo)
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Tamara Loertscher llegó al Sistema de Salud de Mayo Clinic en Eau Claire, Wisconsin, el 1 de agosto de 2014, abatida. La joven de 29 años había sufrido depresión toda su vida, pero en los últimos meses su salud mental se volvió especialmente desesperada. Luchó por comer y levantarse de la cama, pensando en hacerse daño.

El hipotiroidismo severo alimentó su angustia. Sin tratamiento, causa depresión debilitante y fatiga. Loertscher había requerido medicación diaria desde que el tratamiento de radiación destruyó su tiroides. Pero estaba desempleada y sin seguro y, al enfrentarse a una espera de un año por BadgerCare, no podía pagar los medicamentos.

Cuando una prueba casera, y luego otra, indicaron que Loertscher estaba embarazada, fue al Departamento de Servicios Humanos del condado de Taylor y dijo que necesitaba un tratamiento que no podía pagar para la depresión y el hipotiroidismo. Los trabajadores dirigieron a Loertscher a la sala de emergencias del hospital donde voluntariamente se admitió en la unidad de salud conductual. 

En “motivo de la admisión”, los registros médicos citaron a Loertscher: “'Realmente necesitaba ayuda'. ”

Una ecografía mostró un feto de aspecto saludable de 14 semanas. Cuando Loertscher escuchó la noticia, lloró de alivio. 

Después de varios días de lectura y descanso en la sala psiquiátrica, con medicamentos para la tiroides recién recetados, antidepresivos, vitaminas prenatales y suplementos recorriendo su sistema, Loertscher se sintió lista para irse. 

Pero mientras se había registrado a sí misma, no podía registrarse a sí misma. El condado la había puesto "en espera".

El Departamento de Servicios Humanos del Condado de Taylor había emitido una solicitud de custodia física temporal en virtud de la Ley 292 de Wisconsin, denominada Ley de Protección del Niño No Nacido. 

Las pruebas de drogas a la llegada de Loertscher habían mostrado resultados positivos "no confirmados" para THC, metanfetaminas y anfetaminas. Más tarde, el estado afirmaría que ella consumió drogas y alcohol a sabiendas durante el embarazo; Loertscher insistiría en que se detuviera tan pronto como se enterara del embarazo. 

Hoy, Estados 44 y el Distrito de Columbia tienen leyes destinadas a proteger el desarrollo fetal de las drogas o el alcohol. 

Wisconsin es uno de los cinco estados que permiten la detención civil de personas embarazadas acusadas de consumo de sustancias. Sus procedimientos legales se llevan a cabo fuera de la vista del público, bajo secreto, con un bajo nivel de evidencia y, a menudo, un abogado designado por el tribunal para el feto, pero ninguno para la persona que lo gesta. La ley puede exigir un tratamiento de adicción forzado durante el embarazo. 

“La ley es un medio para permitir que el departamento (de salud local) comience a trabajar con personas embarazadas para ayudar a superar los desafíos asociados con varios problemas (de alcohol o drogas), limitar los efectos potenciales del uso continuo en el feto y recibir el tratamiento y servicios para ayudar al individuo a recuperarse”, dice Kay Kiesling, gerente de Niños, Jóvenes y Familias del condado de Outagamie. “Esta intervención temprana permite un entorno potencialmente más seguro para cuando nazca el niño”.

Pero cada asociación médica líder que consideró estas leyes ha condenado un enfoque punitivo, diciendo que daña más de lo que ayuda. Pregnancy Justice, un grupo de defensa legal, dice que la ley de protección fetal de Wisconsin es la más “atroz” de las leyes civiles del país. 

Con el aborto ahora es en gran parte inaccesible en Wisconsin, la Ley 292 podría aplicarse más ampliamente, preocupa la abogada de Loertscher, Freya Bowen. La ley se aplica a cualquier "sustancia controlada", incluso medicamentos de venta libre como Sudafed, dice, y muchas personas podrían estar bajo su ámbito. 

Bowen teme que una “aplicación realmente fea” pueda evitar que una persona embarazada abandone el estado para hacerse un aborto. 

Una vez que el tribunal ha ejercido esta jurisdicción, dice, “son libres de hacer todo tipo de cosas que son 'en el mejor interés del niño por nacer'. ”

El caso comienza con la visita al médico

El enredo legal de Loertscher comenzó cuando los trabajadores sociales del hospital y del condado se preocuparon de que el uso de drogas pusiera en riesgo la salud de su feto y le solicitaron que asistiera a un tratamiento residencial por trastorno por uso de sustancias. Ella se negó porque, dice, no tenía dependencia y se había automedicado a falta de recetas asequibles. Esa tarde, el condado emitió su suspensión. 

Tamara Loertscher sostiene a su hijo, Harmonious Ellner, semanas después de su nacimiento en 2015. Loertscher fue detenida y encarcelada en el condado de Taylor, Wisconsin, durante su embarazo después de que los funcionarios de salud alegaran que estaba consumiendo drogas durante el embarazo, acusación que ella niega. La Ley 292 de Wisconsin permite que las personas embarazadas sean detenidas y obligadas a recibir tratamiento si los funcionarios sospechan que consumen drogas o alcohol. (Cortesía de Tamara Loertscher)

“Dijeron que lo estaban haciendo por mi bebé”, recuerda Loertscher, llorando, en una entrevista con Wisconsin Watch. “Pero también lo estaban lastimando”.

A las pocas semanas de la denuncia, Loertscher terminaría en la cárcel. 

Su caso fue uno de los 387 de ese año en los que los servicios de protección infantil del condado "revisaron" las denuncias de "abuso de niños no nacidos" en Wisconsin para una mayor investigación, y uno de los 67 con afirmaciones "comprobadas" de que una mujer embarazada había dañado a su feto al usar drogas o alcohol. 

Los embriones y fetos humanos, que la ley denomina "niños por nacer", quedaron bajo los auspicios del Departamento de Niños y Familias de Wisconsin en 1998. En medio de la histeria nacional de "crack-baby", los políticos y la prensa llamaron eufemísticamente a la Ley 292 de Wisconsin la ley de la “mamá de la cocaína” o la “mamá del crack”. 

Los estudiosos del derecho dicen que tales leyes socavan la autonomía corporal de las personas embarazadas, particularmente para aquellas que son pobres o mujeres de color que tienen más probabilidades de estar involucradas con los sistemas de bienestar infantil o de justicia penal. 

“Dijeron que lo estaban haciendo por mi bebé, pero también lo estaban lastimando”.

Tamara Loertscher

Una mujer, Alicia Beltrán de Jackson, Wisconsin, incluso terminó con grilletes en 2013 debido al uso de drogas en el pasado, a pesar de dar negativo en todas las sustancias excepto Suboxone, que usó para dejar Percocet, durante su embarazo. 

Dice Michele Bratcher Goodwin, profesora de derecho en la Universidad de California Irvine: “En términos de libertades civiles, quiero decir, no hay nada más extremo”. 

Unos 400 casos al año

Desde 2007, las autoridades de Wisconsin han examinado un promedio de 382 quejas al año, lo que significa que se investiga aproximadamente una persona embarazada por día por abuso de niños por nacer. Pero con datos limitados disponibles públicamente del Departamento de Niños y Familias, y registros judiciales protegidos de la vista del público, se desconoce cuántas mujeres, como Loertscher, terminaron encarceladas debido al incumplimiento. También se desconoce cuántas madres han perdido la custodia de sus hijos después del nacimiento a causa de la ley. 

Sin embargo, la separación ocurre con demasiada frecuencia, sugiere una defensora pública estatal que se describe a sí misma como “hatida” y que solo accedió a hablar de forma anónima por temor a las repercusiones en sus clientes. Ella dice que la Ley 292 permite “el secuestro sistémico de niños de mujeres, y familias, a veces, que han luchado contra la adicción”. 

A investigación reciente por The Marshall Project, The Frontier y AL.com, coeditado y publicado en asociación con The Washington Post, encontró que desde 1999, más de 50 mujeres han sido acusadas de negligencia infantil u homicidio involuntario después de dar positivo por uso de drogas después de un mortinato o aborto espontáneo.

Desde su promulgación, la ley de protección fetal de Wisconsin ha superado dos desafíos de alto perfil. El equipo legal de Loertscher, que incluía al ahora fiscal general Josh Kaul, tuvo mucho éxito y aseguró una fallo de la corte federal que consideró inconstitucional la ley. Pero la victoria fue breve y por un tecnicismo, la ley sigue vigente en la actualidad. 

El caso de Loertscher le da al público una idea de lo que puede suceder en su forma más extrema. Si bien la ley no exige que los funcionarios de salud del condado y los trabajadores de hospitales informen tales casos, un informe de 2018 Pew estudia encontró que los practicantes de Wisconsin "comúnmente" malinterpretan sus obligaciones legales, algo que los investigadores sugieren que el estado debería aclarar. 

La guerra contra las drogas lleva al mito del 'crack baby' 

En 1997, el Tribunal Supremo de Wisconsin dictaminó que un tribunal de menores de Waukesha carecía de autoridad para detener a una mujer embarazada en un hospital hasta el parto por consumo de drogas. No mucho después, un grupo bipartidista de legisladores le otorgó esa misma autoridad en la Ley 292, que otorgó a los "niños por nacer", desde cigotos hasta embriones, plenos derechos humanos, el único estado que lo hace. 

Bonnie Ladwig, una representante republicana de Racine que presentó el proyecto de ley, testificó: “Los bebés que consumen cocaína y los niños con síndrome de alcoholismo fetal pueden verse como niños abusados”. 

Los profesionales de la salud advirtieron que el miedo al castigo desalentaría a las mujeres embarazadas de buscar atención prenatal y tratamiento por abuso de sustancias. Algunos sugirieron que la ley incentivaría a las mujeres a abortar para evitar la detención.

Y los analistas, e incluso uno de los copatrocinadores, dudaron de su constitucionalidad. El Consejo Legislativo de Wisconsin y la Oficina de Referencia Legislativa no partidista advirtieron que los derechos de libertad y privacidad consagrados en Roe v. Wade y Planned Parenthood v. Casey probablemente superarían el interés del estado en "la vida humana no nacida antes de la viabilidad fetal", según Collaborative for Reproductive. Equidad en la Universidad de Wisconsin-Madison. 

Escribiendo en su libro “Vigilando el útero”, Goodwin, el profesor de derecho, dice que los medios utilizaron informes anecdóticos para alimentar una histeria sobre los llamados “bebés del crack”, una ostensible “clase inferior biológica” condenada al sufrimiento de por vida.

“Si esta ley tuviera el rostro de las mujeres blancas de ingresos medios o altos en ese momento, no habría sido una ley que hubiera ganado la promulgación o el apoyo”,

Michele Bratcher Goodwin

El mito racista del bebé crack presenta a las mujeres negras, marrones e indígenas como malas madres y a sus bebés como dañados permanentemente, dice Goodwin a Wisconsin Watch. Ella señala que el ex director del Centro Nacional sobre Abuso y Negligencia Infantil afirmó, sin evidencia, que hasta el 15% de los niños afroamericanos tendrían "daño cerebral permanente" debido a la exposición gestacional a la cocaína, a pesar de que la mayoría de los consumidores de crack son blanco. 

“Si esta ley tuviera el rostro de las mujeres blancas de ingresos medios o altos en ese momento, no habría sido una ley que hubiera ganado la promulgación o el apoyo”, dice Goodwin.

Desde entonces, un estudio longitudinal ha desacreditado el mito. El Dr. Hallam Hurt, neonatólogo y profesor de pediatría en el Children's Hospital of Philadelphia, siguió a niños expuestos a la cocaína en el útero durante casi un cuarto de siglo.

Hurt no encontró diferencias significativas en el desarrollo o la cognición entre los grupos con exposición gestacional a la cocaína y sin ella. Pero ambos grupos, todos niños de familias de bajos ingresos, tuvieron un desempeño deficiente, lo que llevó a Hurt y su equipo a concluir que la pobreza influía más poderosamente en el bienestar de un niño.  

Un análisis de Wisconsin Watch de los datos del DCF encontró que hoy en día, los servicios de protección infantil de Wisconsin investigan de manera desproporcionada las denuncias de abuso infantil nonato contra mujeres indígenas, en comparación con el tamaño de su población. La defensora pública dice que representa a un número “muy alto” de mujeres nativas americanas en los casos de la Ley 292.

'Él es lo que me dio un propósito' 

La depresión persiguió a Loertscher desde la escuela primaria, pero los antidepresivos exacerbaron sus pensamientos suicidas. Intentó morir por sobredosis varias veces. Un punto bajo llegó cuando Loertscher se desmayó en un bar después de beber. Apareció una cinta de video que la mostraba inconsciente, siendo violada por varios hombres. 

“En cuanto me enteré de que se iba a separar de nosotros, todo fue por él. Él es lo que me dio un propósito”,

Tamara Loerstcher

Fue entonces cuando Loertscher comenzó a automedicarse con metanfetamina. El estimulante “la ayudó a levantarse de la cama por la mañana”, según una denuncia presentada más tarde en un tribunal federal. La marihuana también suavizó sus síntomas, que según sus abogados fumó “menos de 10 veces” ese año. 

El embarazo de Loertscher de su entonces novio, ahora esposo, la obligó a salvar su vida y la de su hijo.

“Tan pronto como supe que iba a ser parte de nosotros, todo fue para él”, dice Loerstcher. “Él es lo que me dio un propósito”.

Ella dice que reveló su uso de drogas con la esperanza de asegurar la salud de su hijo y trató de explicar su incapacidad para pagar el tratamiento recetado al personal del hospital.

“Estaba tratando de automedicarme”, dice Loertscher. “No les importaba. Es como si tuvieran un cierto conjunto de protocolos que debían seguir, y es como, borrar a la mujer de la ecuación”. 

'No me importa en absoluto'

Menos de 24 horas después de que el condado de Taylor solicitara la custodia física temporal, una trabajadora social condujo a Loertscher a la sala de conferencias del hospital, donde escuchó una audiencia judicial por el altavoz. 

En la otra línea estaban el comisionado de la corte, el abogado de la corporación, el personal de servicios humanos y otro abogado designado por la corte para representar al feto de Loertscher. Carecía de abogado. 

“Simplemente confirmó los sentimientos de 'No me importa en absoluto'”, recuerda Loertscher. 

Las personas embarazadas que se encuentran en el proceso de la Ley 292 son elegibles para los defensores públicos estatales si califican por ingresos. Pero Sandra Storandt, una trabajadora social del condado de Jackson, dice que las mujeres embarazadas en su condado generalmente carecen de representación en esta audiencia inicial porque ocurre muy rápido, por ley, dentro de las 48 horas posteriores a la presentación de una solicitud de custodia física temporal.

Las autoridades querían que Loertscher permaneciera en el hospital hasta que fuera "autorizado médicamente" y luego trasladado a un centro de tratamiento autorizado. Un centro en Eau Claire, a más de una hora de su casa en Medford, tenía disponibilidad. En Wisconsin, las mujeres embarazadas tienen prioridad en los centros de tratamiento por abuso de sustancias. 

A transcripción de la corte documenta la audiencia. Cuando se le preguntó si entendía el propósito de la audiencia, Loertscher dijo que no respondería preguntas sin un abogado.

El tribunal entró en receso en un intento fallido de encontrar un abogado que la representara. Loertscher abandonó la mesa de conferencias y pidió hacer una llamada. 

"Simplemente confirmó los sentimientos de 'No me importa en absoluto'".

Tamara Loertscher

“Simplemente seguí a Tammy por el pasillo hasta su habitación (del hospital)”, dijo la trabajadora social al tribunal. “Ella no quiere ser parte de esto”. El comisionado dictaminó que ella había renunciado a su derecho a participar, y señaló que tenían un tiempo limitado antes de tener que liberarla. 

En este punto, las autoridades tenían otras 24 horas. 

Una trabajadora social fue a la habitación de Loertscher, sosteniendo un teléfono para que pudiera escuchar. El condado llamó a un obstetra/ginecólogo que afirmó que Loertscher admitió haber usado metanfetamina a sabiendas durante el embarazo. Precediendo a que ella “no era una testigo experta”, la doctora explicó algunas preocupaciones sobre el uso de metanfetamina durante el embarazo, incluido el bajo peso al nacer y posibles problemas de aprendizaje y falta de atención a la atención prenatal. 

En 2022, Justicia de Embarazo revisó numerosos estudios e informes sobre la exposición gestacional a varios fármacos, concluyendo, “La investigación nos dice que no hay evidencia científica de un daño único, seguro o irreparable para los fetos expuestos a la cocaína, la metanfetamina, los opioides o el cannabis en el útero”.

El médico recomendó un tratamiento residencial; El abogado del feto pidió al tribunal que obligara a Loertscher a recibir tratamiento “para que este niño tuviera la oportunidad de nacer literalmente”.

Afsha Malik, anteriormente asociada de investigación y programa en Pregnancy Justice, dice que el estándar de "causa probable" de Wisconsin significa que los tribunales solo necesitan la "sospecha" de uso de drogas para ordenar el internamiento. Los otros cuatro estados que permiten el internamiento civil (las Dakotas, Oklahoma y Minnesota) requieren “pruebas claras y convincentes”.

El comisionado encontró suficiente evidencia para detener a Loertscher en el hospital Eau Claire hasta que la den de alta al centro de tratamiento residencial.  

Separación amenazada 

Después de la audiencia, Loertscher dice que el personal del hospital le advirtió que perdería la custodia de su bebé tan pronto como naciera.

Storandt, la trabajadora social del condado de Jackson, dice que en su condado, la probabilidad de que un niño se quede con uno de sus padres es más alta que la posibilidad de que lo retiren, y la separación no siempre es permanente. 

Pero la defensora pública estatal que ejerce en el noroeste de Wisconsin, que habló de forma anónima, dice que ha visto recién nacidos separados de sus padres “muchas, muchas veces”. 

Esta defensora pública estima que maneja alrededor de un caso de la Ley 292 por año. A diferencia de Loertscher, muchos de los clientes son madres con participación previa en el sistema de bienestar infantil. Su principal preocupación: "¿Podré quedarme con mi bebé después de que nazca?" 

La abogada dice que ha visto solicitudes de cuidado de crianza emitidas en el momento en que una madre intenta llevar a su bebé a casa desde el hospital, “incluso cuando los he hecho pasar por el tratamiento, y los bebés nacen limpios, y no hay nada en su sistema. ”

Las condiciones requeridas para mantener a los hijos, o recuperarlos, pueden parecer bastante simples: mantener un contacto regular con un trabajador social, asistir a visitas supervisadas, tomar clases para padres. Pero incluso estos pueden ser "poco realistas" para las familias sin transporte confiable, una dirección estable o un teléfono que funcione, dice el defensor público. 

“Nuestro sistema no está diseñado para ayudar genuinamente a los padres, que son indigentes, adictos a las drogas, que tienen enfermedades mentales, a cumplir con algunas de las condiciones que los condados y estados quieren que cumplan para que sus hijos recuperen un muchas veces”, dice el abogado.

Decidiendo luchar 

Loertscher, en su mayor parte, se resistió al proceso. 

“Acabo de enterarme de que estaba embarazada y amenazaban con llevárselo”, dice. “Sentí que tenía que luchar por los dos”. 

Dos días después de la audiencia, se suponía que Loertscher se transferiría a un tratamiento residencial. Ella rechazó un análisis de sangre requerido para la admisión y, en cambio, convenció al hospital para que la dejara ir a casa. Se fue con recetas para su tiroides y depresión y planea ver a una enfermera practicante local. 

El resumen del alta señaló que Loertscher no creía que abusara de las sustancias y que "le gustaría quedarse con el bebé y cuidar su embarazo".

Tamara Loertscher y Dondi Ellner se ven con su hijo, Harmonious. Ella dice de Harmonious: “Él es mi corazón”. (Cortesía de Tamara Loertscher)

En el juzgado, el caso de Loertscher se intensificó. El abogado de la corporación del condado de Taylor solicitó su detención inmediata y un juez estuvo de acuerdo.

Durante la semana siguiente, la policía intentó arrestar a Loertscher dos veces para garantizar su presencia en las audiencias judiciales. La familia de Loertscher también trató de contratar a un abogado, pero no podían pagar los honorarios de anticipo.  

Entonces, el 4 de septiembre de 2014, Loertscher compareció en su audiencia de declaración de culpabilidad sin abogado. Ella cuestionó las afirmaciones del condado de que había cometido abuso infantil por nacer, lo que llevó el caso a juicio. Si un jurado la determina culpable con “certeza razonable” mediante pruebas “claras, satisfactorias y convincentes”, el tribunal podría detenerla por el resto de su embarazo. 

Es decir, si alguna vez fue a juicio. Pero algo más se interpuso en el camino primero. Al descubrir que había violado una orden judicial anterior de recibir tratamiento al rechazar el análisis de sangre requerido, el juez la sentenció a cumplir o cumplir 30 días en la cárcel del condado de Taylor. 

“No puedo permitir que los agentes te aten y te lleven a ese centro de tratamiento”, dijo el juez. “Esa es una decisión que tendrás que tomar. Pero puedo castigarte si decides no obedecer esa orden.

Arrastrado a la cárcel

Al salir de la audiencia, Loertscher reflexionó sobre sus opciones: tratamiento hospitalario o cárcel. De los dos, era obvio cuál preferiría.

Pero aceptar el tratamiento también significaba aceptar un diagnóstico con el que no estaba de acuerdo. Significaba adoptar una etiqueta incorrecta, esta vez, "adicta", que alguien más eligió para ella.

“Dijeron que me iban a poner en tratamiento y que me mantendrían allí hasta que tuviera a mi hijo, y luego se lo iban a llevar”, dice ella. “Así que ahí es donde estoy como, 'Bueno, entonces tendré que ir a la cárcel'. ”

Pero la cárcel trajo sus propios riesgos, incluidas las citas prenatales perdidas. La cárcel también se negó a brindar atención interna hasta que se hizo una prueba de embarazo, a la que inicialmente se negó. De acuerdo con la eventual queja de Loertscher, cuando un guardia se burló de ella por tomar una "prueba de orina", Loertscher arremetió. 

Ella gritaba obscenidades a través de la puerta cerrada. El guardia la “agarró” por el brazo, “trató de sacarla de la celda”, la amenazó con una pistola paralizante y luego la llevó a una celda de aislamiento.

Pasó alrededor de 36 horas en una habitación sin ventanas “fría y sucia” con heces en el piso y las paredes. El marco de su cama de metal solo tenía un "colchón delgado y una manta" por la noche. 

Mientras estaba sola, Loertscher dice que recibió otra amenaza. Si no proporcionaba una muestra de orina, permanecería encerrada por el resto de su embarazo y tendría a su bebé allí, lo que, según advierte la Asociación Nacional Perinatal, es malo para la salud del niño y de los padres. 

Finalmente, Loertscher encontró un número de la oficina del defensor público garabateado en un papel junto al teléfono. Llamó y un abogado negoció su liberación. Aceptó someterse a una evaluación de abuso de alcohol y otras drogas, cumplir con el tratamiento recomendado y pagar y someterse a pruebas de drogas semanales, entre otras cosas.

Después de 18 días en la cárcel, Loertscher se fue a casa. Pero ella estaba lejos de ser libre.

'Nacido en el caos' 

Una semana después de que ella salió de la cárcel, ella recibió una carta del Departamento de Servicios Humanos del Condado de Taylor, diciendo que había hecho un “descubrimiento administrativo separado de que ella había cometido maltrato infantil”, una designación separada de su caso judicial y decreto de consentimiento. 

Dondi Ellner se relaja con su hijo, Harmonious, poco después de su nacimiento. (Cortesía de Tamara Loertscher)

“Tuve que protegernos”, recuerda Loertscher, “porque lo que estaban haciendo era tan ridículo”.

Así que se conectó con Pregnancy Justice, que entonces se llamaba National Advocates for Pregnant Women, que se asoció con la Facultad de Derecho de la Universidad de Nueva York y un bufete de abogados del área de Madison. A fines de 2014, Loertscher presentó una demanda en un tribunal federal, argumentando que había sido “privada de libertad y de numerosos derechos constitucionales bien establecidos” después de buscar atención médica.

Un mes después, durante una prueba de drogas semanal, rompió bolsa y Loertscher se puso de parto. En el hospital, dice, el personal la interrogó sobre la Ley 292. Un oficial de policía estacionado afuera de su habitación escuchó la misma amenaza: si no cooperaba, le quitarían a su bebé.

Dice Loertscher: "Nació en el caos".

Su abogado corrió de Madison a Eau Claire para intervenir, pero al final, el hospital permitió que Loertscher y su novio llevaran a Harmonious, su recién nacido, a casa.

“Él es mi todo”, dice Loertscher. “Solo quiero hacerlo sentir orgulloso”.

Una victoria en la corte: 'luego se la llevaron' 

Más de dos años después del nacimiento de Harmonious, la corte federal falló a favor de Loertscher.

El tribunal determinó que la Ley 292 implicaba los derechos constitucionales fundamentales de “estar libre de restricciones físicas” y “tratamiento médico bajo coacción”, y era “inconstitucionalmente vaga”. 

Cada elemento de abuso infantil no nacido está abierto a interpretación, señaló el juez. Sus términos clave “habitualmente”, “grave”, incluso “riesgo”, son todos asuntos de “grado” que ni el estatuto ni las normas departamentales definen. Como resultado, la ley podría aplicarse contra cualquier persona embarazada con antecedentes de trastorno por uso de sustancias, dijo, “independientemente de si realmente usó sustancias controladas durante el embarazo”.

El ahora esposo de Tamara Loertscher, Dondi Ellner, besa a su pequeño hijo, Harmonious, que nació a principios de 2015. (Cortesía de Tamara Loertscher)

Inmediatamente se prohibió al estado hacer cumplir la Ley 292 en todo Wisconsin.

“Sentí que, al menos, era por algo”, dice ella. “Y luego se lo llevaron”.

En una semana, el fiscal general republicano Brad Schimel apeló la decisión.

Un panel de la corte de apelaciones dictaminó la medida cautelar era "discutible" porque Loertscher se había ido de Wisconsin dos semanas después del nacimiento de Harmonious y se había mudado temporalmente a Hawái. 

“Me golpeé mucho”, dice Loertscher entre lágrimas. “Si me hubiera quedado en ese agujero de mierda, (el fallo) se habría quedado”. 

La ley sigue vigente hoy.

Se ha realizado al menos un cambio sustancial en el procedimiento, aunque se produjo antes de que Loertscher presentara su demanda. El Departamento de Niños y Familias ya no permite que los trabajadores sociales determinen si una persona embarazada ha cometido “maltrato” o no. En cambio, solo determinan si requieren o no “servicios”, como asesoramiento o tratamiento.

“No entiendo cómo pueden reconocer que algo es inconstitucional, pero seguir así”, dice Loertscher. “Eso hace que parezca que nuestra constitución no significa nada para ciertas personas, como que los derechos de ciertas personas no importan en ciertos puntos”.

Estándar confuso de Wisconsin

Las leyes de protección fetal colocan a las personas embarazadas en una clase legal distinta, dice Malik, quien en el momento en que habló con Wisconsin Watch estaba con Pregnancy Justice. 

Si bien la mayoría de los delitos relacionados con las drogas se relacionan con la posesión o distribución, estas leyes castigan a las mujeres embarazadas por su consumo, incluso si se trata de sustancias legales, como el alcohol, que se obtienen legalmente.

El comportamiento identificado como abuso de niños no nacidos en Wisconsin cae dentro de los estándares que incluso los encargados de hacer cumplir la ley luchan por describir. Requiere que una persona embarazada “habitualmente carezca de autocontrol” con respecto al uso de alcohol o drogas. La falta habitual de autocontrol debe “exhibirse en un grado severo” y crear un “riesgo sustancial” de que la salud física del feto, y eventualmente la del recién nacido, “se vea gravemente afectada o en peligro” a menos que los padres reciban tratamiento.

Cuando se le pidió por correo electrónico que aclarara qué significa "habitualmente", "grado grave" o "daño grave", la directora de comunicaciones del Departamento de Niños y Familias, Gina Paige, dijo que la ley "no incluye más lenguaje ni define estos términos". 

La aplicación varía según el condado. Solo Dane, Jackson y Outagamie le dieron a Wisconsin Watch información sobre sus procedimientos. Otro condado proporcionó información de antecedentes sobre su enfoque bajo condición de anonimato. Un trabajador social de Jackson proporcionó una entrevista oficial, los demás proporcionaron respuestas o declaraciones por correo electrónico. Los funcionarios de los condados de Brown y Ashland inicialmente expresaron interés en hablar, pero no continuaron con las entrevistas o las respuestas por correo electrónico.

El condado de Dane dice que "no respalda" colocar a las personas en una "instalación cerrada para forzar el tratamiento" y, en cambio, favorece la reducción de daños, que no definió.

"Quedarse callado no está ayudando a nadie"

Siete años después del nacimiento de su sano bebé, Loertscher, que ahora vive en Georgia, todavía está marcada por su enredo con la Ley 292.

“Dicen que lo hacen para proteger al niño, pero en realidad, al menos en mi situación, no les importó ni un poco”, dice. “Se trataba, por alguna razón, de probar que yo era una mala persona”.

La detención, el encarcelamiento y la batalla legal la han dejado con más ansiedad y depresión. A Loertscher le ha resultado difícil confiar en alguien que no sea su familia inmediata, por lo que no puede trabajar e incluso tiene miedo de conducir. 

El hijo de Tamara Loertscher, Harmonious, sonríe antes de su primer día de segundo grado a principios de 2022. (Cortesía de Tamara Loertscher)

El trauma que ella y su esposo comparten se manifiesta en una crianza sobreprotectora. 

Pero en los últimos dos años, cuando Harmonious comenzó la escuela, Loertscher sintió que algo cambió dentro de ella: “Finalmente dije: '¿Sabes qué? No voy a dejar que me quiten todo mi poder. ”

Empezó a cuidarse mejor, a socializar más y a dar entrevistas sobre su experiencia, porque “quedarse callada no ayuda a nadie”. 

“Lo que hicieron no nos rompió, si eso era lo que estaban tratando de hacer”, dice ella. “Y nuestro hijo resultó increíble. Es inteligente y es feliz”.

El niño de 7 años es “como un pececito” en el agua y le encanta leer con su mamá y contarle chistes que aprendió de los libros.

Su favorito, últimamente, pregunta: “¿Qué le dijo el extraterrestre al huerto? ¡Llévame a tu desherbador!” 

Loertscher tiene un mensaje para cualquier otra persona involucrada en la ley de protección fetal de Wisconsin. 

“Quiero decirles que pueden ser valientes”, dice ella. “Pueden presentarse y pueden decir que lo que les pasó está mal, porque lo estaba”.

Si usted o alguien que conoce tiene dificultades o está en crisis, la ayuda está disponible las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Llame o envíe un mensaje de texto al 988 para comunicarse con el 988 Línea de Vida de Suicidio y Crisis, o usa el función de chat en 988lifeline.org.

Qué hacer si está embarazada y tiene problemas con el consumo de sustancias en Wisconsin

Actualmente no existe un directorio de médicos y parteras en Wisconsin con experiencia en brindar atención a personas embarazadas con trastorno por uso de sustancias, dice el Dr. Charles Schauberger, certificado por la junta tanto en obstetricia como en medicina de adicciones y ha dedicado los últimos 10 años de su carrera al cuidado de mujeres embarazadas con trastorno por uso de sustancias. 

La aplicación de la Ley 292 varía según el condado donde uno resida. Pero la experiencia de Schauberger le dice que “si un equipo de atención tiene la reputación de trabajar arduamente para mantener a los pacientes en tratamiento y brindar una excelente atención prenatal, es mucho más probable que las autoridades de salud del condado, incluido CPS, retrocedan”. 

Schauberger ofreció este consejo para las personas embarazadas con trastornos por uso de sustancias: 

  1. Comience el cuidado prenatal tan pronto como sea posible. Esto será más seguro para usted y su bebé. 
  2. No demore el tratamiento ni intente ocultar su embarazo.
  3. Sea selectiva acerca de a quién ve para recibir atención prenatal, busque proveedores médicos con experiencia en el cuidado de mujeres con consumo de sustancias durante el embarazo. Los programas de tratamiento de drogas y otras mujeres que han consumido drogas y han tenido embarazos recientes pueden ser buenas fuentes de derivación.

Justicia de Embarazo ha creado un hoja de datos para proveedores de atención médica y personas embarazadas, y ofrece este consejo en un hoja conoce tus derechos:

  1. Considere hablar con un abogado o visitar la oficina del grupo. guía de derechos de nacimiento (Inglés y Español) antes de revelar el uso de drogas en el pasado a su médico.
  2. Comuníquese con Pregnancy Justice al 212-255-9252 o a través de su sitio web si está imputado bajo la Ley 292 y necesita asesoría legal gratuita.

— Phoebe Petrovic

La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org) colabora con WPR, Milwaukee Neighborhood News Service, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Phoebe Petrovic / Reloj de WisconsinGerente de proyecto de informes de justicia penal

Phoebe Petrovic es reportera de investigación en Wisconsin Watch y becaria del Proyecto de Periodismo de Ley y Justicia 2022-2023. Como miembro del cuerpo de Report for America de 2019 a 2022, Petrovic informó, produjo y presentó "Open and Shut", una serie de podcasts coeditada con Wisconsin Public Radio que examina el poder de los fiscales. Petrovic trabajó anteriormente en WPR como Lee Ester News Fellow, "Reveal" del Center for Investigative Reporting como pasante editorial y "Here & Now" de NPR como productor temporal. Su trabajo se ha transmitido a nivel nacional en todas las revistas de noticias emblemáticas de NPR. Tiene una licenciatura en Estudios Americanos de la Universidad de Yale.