Los trabajadores electorales Jeff y Lori Lutzka procesan boletas en ausencia en las instalaciones centrales de conteo de Milwaukee el 11 de agosto de 2020.
Los trabajadores electorales Jeff y Lori Lutzka procesan las boletas en ausencia en las instalaciones centrales de conteo de Milwaukee el 11 de agosto de 2020. Según la ley de Wisconsin, los empleados no pueden comenzar a contar las boletas en ausencia hasta el día de las elecciones. Algunos municipios grandes, como Milwaukee, usan ubicaciones centrales para contar los votos en ausencia, que es la forma en que se puede informar una gran cantidad de votos a altas horas de la noche a la vez. (Will Cioci / Vigilancia de Wisconsin)
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Cuando los residentes de Wisconsin se dirijan a las urnas el martes, es posible que solo pasen cuatro o cinco minutos con su boleta.

Marcarán sus votos, obtendrán una calcomanía y verificarán los resultados esa noche.

Pero sus boletas tienen un ciclo de vida mucho más largo, con controles y equilibrios en el camino para garantizar que se cuenten correctamente.

Antes de entregarlas a los votantes, las boletas se diseñan y prueban, luego se distribuyen a los empleados locales y se aseguran. Se documentan sus movimientos durante los días y semanas anteriores y posteriores al día de las elecciones.

A pesar de las salvaguardas, la desinformación sobre las boletas se ha arremolinado desde las elecciones de 2020. Los republicanos encabezados por el expresidente Donald Trump han hecho todo tipo de afirmaciones fantásticas, como supuestos "vertederos" de boletas electorales en la noche de las elecciones en Milwaukee.

Los trabajadores electorales cuentan las boletas en el lugar de conteo central de Milwaukee después de que las urnas cerraron por la noche del 3 de noviembre de 2020. (Eric Kleppe-Montenegro para Wisconsin Watch)

El fenómeno se explica fácilmente por una ley estatal que prohíbe el conteo de boletas en ausencia antes del día de las elecciones, lo que significa que los empleados deben hacer malabarismos para votar en persona con cientos o miles de boletas en ausencia que deben sacarse de los sobres y alimentarse a través de máquinas de conteo, a menudo en el final de un largo día de votaciones.

Y el 31 de octubre, la representante estatal Janel Brandtjen, republicana de Menomonee Falls, informó que alguien solicitó boletas en ausencia para tres miembros de las fuerzas armadas y las envió por correo a su casa. Días después, Milwaukee despidió a la subdirectora de su Comisión Electoral, y los funcionarios dijeron que ella pudo haber solicitado las boletas, fuera de servicio y sin recursos de la ciudad, en un esfuerzo por mostrar una vulnerabilidad.

El viernes, Fiscales de Milwaukee acusados Kimberly Zapata, la exfuncionaria, con un delito grave y tres faltas.

“Si bien es comprensible que este caso reciba mucha atención”, dijo la administradora de la Comisión Electoral de Wisconsin, Meagan Wolfe, en un comunicado, “el hecho es que el fraude electoral es extremadamente raro y, cuando ocurre, se descubre rápidamente y tiene consecuencias. .”

El diseño y el trabajo de preparación de una boleta electoral de Wisconsin

El ciclo de vida de una boleta comienza poco después de la elección anterior.

Los condados comenzaron a preparar las boletas para las elecciones del 8 de noviembre tan pronto como surgieron los candidatos de las primarias de agosto.

La mayoría de los condados confían en una empresa de impresión tanto para el diseño como para la producción de boletas. El condado de Dane es uno de los pocos que los diseña internamente, dijo el secretario del condado, Scott McDonell.

No están impresos en papel normal que alguien podría usar en casa. El papel es más grueso, diseñado específicamente para las máquinas tabuladoras. Cada uno tiene marcas negras en la parte inferior que le indican al tabulador dónde buscar los votos.

Una boleta oficial para las elecciones del 8 de noviembre de 2022 se ve en el edificio administrativo de Village of Ephraim en el condado de Door, Wisconsin, el 25 de octubre de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)
Se utilizan sellos de seguridad amarillos para bloquear los cartuchos electorales en los tabuladores de boletas. Los trabajadores electorales también documentan los números de serie de los sellos. Foto tomada en Burnside, Wisconsin, el 20 de octubre de 2022. (Matt Mencarini / Wisconsin Watch)

Se han desacreditado varias teorías de conspiración sobre las boletas de papel utilizadas en las elecciones de 2020, incluso en Arizona, donde un grupo buscó sin éxito marcas de agua o fibras de bambú en el papel, supuestamente debido a sospechas infundadas de que se produjeron en China.

Desde el momento en que un secretario municipal recibe las boletas, generalmente unos días antes de la votación en ausencia, comienza la práctica de documentar cada uno de sus movimientos.

En Portage, a unas 45 millas al norte de Madison, los materiales electorales se almacenan en una bóveda en el ayuntamiento, dijo la secretaria municipal de Portage, Marie Moe, presidenta de la Asociación de Secretarios Municipales de Wisconsin.

Los secretarios prueban las boletas y los tabuladores antes de la elección, incluida una prueba que está abierta al público y debe realizarse dentro de los 10 días posteriores a la elección. Las pruebas aseguran que las máquinas lean todo correctamente.

El voto en ausencia tiene sus propias reglas

Una vez que se prueban las boletas, se pueden enviar a los votantes ausentes, lo que Moe y otros empleados han estado haciendo durante semanas. Desde el 22 de septiembre, se les exige que los envíen dentro de un día hábil después de recibir una solicitud.

Antes de que alguien pueda recibir una boleta de voto en ausencia por correo, primero debe hacer una solicitud por escrito, que se puede enviar por correo o hacer en la oficina del estado. mivoto.wi.gov sitio web. Los empleados no los envían hasta que el personal verifique la elegibilidad del votante y registre la solicitud en su sistema.

Joanne Ruechel, secretaria municipal de Rib Mountain, Wisconsin, incluyó una boleta de muestra con instrucciones sobre cómo completarla, antes de las primarias de 2020 para tratar de evitar errores. Ella hizo estas instrucciones a mano, ya que no fueron proporcionadas por el condado o el estado para la elección. Fotografiado el 11 de agosto de 2020. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)

Eso no se aplica si un votante está registrado como confinado indefinidamente. Estos votantes reciben boletas automáticamente sin solicitud, pero luego pierden ese estado si no se devuelve una boleta. En esos casos, los empleados envían un aviso al votante confinado indefinidamente. Si no vuelve a solicitar ese estado dentro de los 30 días posteriores a la recepción del aviso, será eliminado de la lista confinada indefinidamente.

En todos los casos, un trabajador electoral pone sus iniciales en la boleta, un paso clave que la convierte en una boleta en vivo que se puede emitir. Se doblan y se colocan en sobres con franqueo, y luego se agrupan y se entregan a los trabajadores postales.

Un fallo judicial reciente significa que los votantes ausentes no podrán "estropear" su boleta original y votar en persona si quieren cambiar su voto. Menos del 1% de las papeletas se habían anulado en las últimas elecciones importantes.

Muchas teorías de conspiración sin fundamento se han centrado en el proceso de ausencia, pero los empleados y funcionarios han defendido las salvaguardias. No se ha encontrado un fraude generalizado con la votación por correo en Wisconsin.

Activista es acusada de delito grave después de obtener las boletas de otros votantes

La falta de fraude sistémico no significa que las elecciones sean perfectas o sin lagunas o errores. 

Activistas conservadores en Wisconsin han estado solicitando boletas en ausencia para otras personas, lo cual es un delito grave, un castigo destinado a disuadir dicha actividad. No obstante, las acciones han resaltado partes del sistema que pueden ser manipuladas, si las personas están dispuestas a ir a prisión. 

Harry Wait, de 68 años, de Union Grove, solicitó boletas en ausencia para el presidente de la Asamblea estatal, Robin Vos, republicano por Rochester, y otros. Wait hizo que le enviaran las boletas por correo, y luego publicó lo que había hecho, diciendo que estaba listo para ser acusado penalmente.

Espere pidió las papeletas, según una denuncia penal que incluía cuatro delitos graves, para demostrar “que era posible 'cosechar papeletas' en Internet”.

Aún así, el proceso para solicitar una boleta de voto en ausencia tiene garantías.

Los votantes ya deben estar registrados, lo que significa que se ha investigado quiénes son y su residencia, dijo Melissa Kono, secretaria del pueblo de Burnside en el condado de Trempealeau.

Si el votante no tiene una identificación con foto en el archivo, eso también debe verificarse, a menos que esté confinado indefinidamente o sea un votante militar. Una boleta que regresa sin las iniciales correctas levantaría una bandera roja, dijo Kono, y requeriría verificaciones adicionales para ver si alguien olvidó poner sus iniciales en la boleta o si alguien está tratando de cometer fraude.

Así es como funciona la votación en ausencia en persona

A partir del 25 de octubre, los residentes de Wisconsin pudieron votar anticipadamente, en persona, lo que es, en efecto, otra forma de votar en ausencia.

Cada mañana de la votación anticipada, Moe y su personal sacan unas 20 boletas de la bóveda para cada recinto, un paso que se documenta como casi todo lo demás durante las próximas semanas.

“La documentación es algo enorme, enorme en lo que no creo que la gente piense en general”, dijo. “La declaración del inspector es como el diario del día de las elecciones”.

Lee Ann Medina, a la derecha, observa cómo una empleada de la Comisión Electoral de Milwaukee es testigo de su voto en ausencia el día de las elecciones el 11 de agosto de 2020. (Will Cioci / Wisconsin Watch)

Cuando se registran para la votación anticipada, los votantes deben indicar su nombre y dirección, y presentar su identificación. El personal verifica la información de los votantes en WisVote, el sistema de administración de elecciones en línea de Wisconsin.

Una vez registrado, el personal coloca sus iniciales en la boleta y el votante puede tomar sus decisiones. 

Portage y Madison usan máquinas ExpressVote para algunas votaciones anticipadas. También son utilizados el día de las elecciones por personas con discapacidades que requieren asistencia. Esto varía según el municipio, y las boletas de voto en ausencia que se envían por correo a los votantes a menudo están perforadas, a diferencia de las boletas del día de las elecciones, para que sean más fáciles de doblar para los sobres.

En las máquinas ExpressVote, los votantes insertan una boleta en blanco y usan una pantalla táctil para elegir. La máquina imprime sus elecciones en el papel que se devuelve al votante, que se sella en un sobre en ausencia. Un trabajador electoral o un secretario puede firmar como testigo.

Según la ley de Wisconsin, los empleados no pueden comenzar a contar las boletas en ausencia, ya sea en persona o por correo, hasta el día de las elecciones. Algunos municipios grandes, como Milwaukee, usan ubicaciones centrales para contar los votos en ausencia. Así es como se puede informar una gran cantidad de votos a altas horas de la noche a la vez.

¡Es el día de las elecciones! 

Para cuando llegue el martes, más de medio millón de habitantes de Wisconsin habrán votado. Pero muchos más lo harán el día de las elecciones.

En los 3,700 lugares de votación del estado, los trabajadores verifican el registro de votantes y el lugar de votación correcto. Dos trabajadores colocan sus iniciales en una boleta en blanco, haciéndola activa antes de entregársela al votante.

Luego, los votantes ingresan a la cabina y toman sus decisiones.

La siguiente parada es el tabulador.

Los tabuladores de votos han sido objeto de desinformación, pero los investigadores y empleados han dicho que son simplemente grandes máquinas contadoras que son más rápidas y precisas que las personas.

En este video, se ve a Melissa Kono, secretaria de Burnside, Wisconsin, en el condado de Trempealeau, probando boletas y un tabulador de boletas el 20 de octubre de 2022 antes de las elecciones del 8 de noviembre de 2022. (Matt Mencarini / Vigilancia de Wisconsin)

“Esta máquina no tiene módem”, dijo Kono sobre su tabulador. “No se puede conectar a Internet. Incluso si pudiera, no tengo internet aquí. Así que no hay capacidad de transmisión para esta máquina”.

Las máquinas usan los cartuchos, que pueden parecerse a una unidad flash o un cartucho de videojuego portátil, para saber quiénes son los candidatos y dónde aparecen en la boleta. La empresa que los programa lo hace en computadoras que no están conectadas a internet y son monitoreadas por cámaras de seguridad.

Los tabuladores también verifican si hay errores, como demasiados votos emitidos para una carrera en particular, y los votantes pueden corregir esos errores. Si no hay problema, se cuentan los votos y se deposita la boleta en un contenedor cerrado con llave. En Wisconsin, si alguien votó es información pública, pero por quién votó no lo es.

Luego, los votantes reciben una calcomanía de "Yo voté" y continúan con su día.

Pero la boleta todavía tiene mucho camino por recorrer.

Conteo de votos en ausencia 

El día de las elecciones, los votantes pueden ver a los trabajadores pasar un puñado de boletas a través de un tabulador que no parece provenir de los votantes. Lo que están haciendo es contar los votos en ausencia, dijeron los empleados a Wisconsin Watch. La actividad se documenta en los registros del inspector que luego se sellan con otros materiales electorales. 

Una vez que cierran las urnas, los trabajadores electorales en equipo abren los tabuladores para retirar las boletas. Es posible que algunos se hayan retirado previamente para dejar espacio en los contenedores. Un paso que, como casi todos los demás, estará documentado.

El voluntario Mike Otten procesa las papeletas de voto en ausencia que se recibieron por correo en el centro municipal de Rib Mountain, Wisconsin, durante las primarias partidistas el 11 de agosto de 2020. (Coburn Dukehart/Wisconsin Watch)

Luego, los trabajadores verifican si hay candidatos registrados por escrito y verifican que la cantidad de votos emitidos sea igual a la cantidad de votos que registraron las máquinas. Si los números no coinciden, los trabajadores electorales verificarán dos veces los contenedores de las máquinas de votación y revisarán los libros de votación. A veces, una discrepancia debe abordarse con una "retirada" aleatoria de boletas. 

Los trabajadores verifican los totales de conteo de votantes en persona y ausentes para encontrar el grupo con la discrepancia. Las papeletas se colocan en una urna y los trabajadores retiran las papeletas al azar, que están marcadas como "retiradas debido a un número excesivo de papeletas en ausencia". Esto se hace públicamente, pero sin explicación. Las papeletas se retienen, pero no se cuentan y se marcan como eliminadas.

Almacenamiento a largo plazo de boletas

Incluso después de haber sido emitido y contado, la vida de una boleta todavía no ha terminado. 

Una vez más, se colocan en bolsas y se cierran con un sello de seguridad como todos los demás materiales electorales. Las boletas electorales usadas y sin usar se guardan en bolsas separadas y se documenta el número de cada una.

Cada condado maneja el almacenamiento a largo plazo y la recolección de materiales de manera diferente.

En el condado de Columbia, donde trabaja Moe, todos los materiales electorales sellados se llevan al secretario del condado al día siguiente.

Los municipios del condado de Dane conservan sus boletas a menos que el condado las necesite. McDonell dijo que le gustaría que el condado se los quedara una vez que se construya una instalación de almacenamiento seguro de $12 millones.

Por ley, las votaciones con un cargo federal deben conservarse durante 22 meses y 12 meses si solo involucran cargos estatales o locales. La retención es principalmente para preservar evidencia en el caso de una investigación policial o un recuento. El día después de la elección, la Comisión Electoral de Wisconsin selecciona al azar concursos y lugares de votación para auditorías.

McDonell dijo que las boletas finalmente se trituran y descartan cuando está legalmente permitido.

Cuando el calendario cambie al 9 de noviembre, la votación en la elección de mitad de período habrá terminado, pero los secretarios no tendrán mucho tiempo antes de que el trabajo comience de nuevo: solo 105 días hasta la próxima elección.

Nuestra cobertura de la democracia

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Matt Mencarini / Reloj de WisconsinReportero investigador

Matt Mencarini se unió a Wisconsin Watch en 2022 como reportero de investigación que cubre los derechos de voto y las amenazas a la democracia. Anteriormente, trabajó como reportero de investigación para el Louisville Courier Journal, donde formó parte del equipo que ganó el Premio Pulitzer 2020 por noticias de última hora por la cobertura de cientos de indultos y conmutaciones de última hora por parte de un gobernador saliente. Él y un colega revelaron una disparidad racial en cuanto a quiénes recibían conmutaciones por delitos de drogas. Antes de eso, trabajó en el State Journal en Lansing, Michigan, así como en periódicos en Illinois y Florida.