Un bote hundido queda expuesto por los niveles bajos del río en Cape Girardeau, Mo. (Stacy Kinder, cortesía de la Iniciativa de Ciudades y Pueblos del Río Mississippi)
Tiempo de leer: 3 minutos

Esta historia es producto de la Oficina de agricultura y agua de la cuenca del río Mississippi, una red de reportajes editorialmente independiente con sede en la Escuela de Periodismo de la Universidad de Missouri en asociación con Report For America y financiada por la Fundación de la Familia Walton. Reloj de Wisconsin es miembro de la red. Suscribirse a nuestro boletín de noticiasdonar para apoyar nuestro periodismo verificado.

Los alcaldes a lo largo del río Mississippi están pidiendo más ayuda federal a medida que se prolonga la sequía que ha afectado a la supercarretera de agua de la nación en las últimas semanas.

Los líderes de la ciudad compartieron los impactos de gran alcance de las condiciones secas en una conferencia de prensa el martes organizada por la Iniciativa de Ciudades y Pueblos del Río Mississippi, desde la desaceleración de las barcazas hasta las roturas de las tuberías principales de agua causadas por el cambio de suelo seco.

Con el alivio del deshielo en la parte superior de los EE. UU. todavía a meses de distancia y las futuras predicciones de lluvia son tenues, los encargados de mantener las barcazas en movimiento dijeron que están haciendo todo lo posible, pero que podrían necesitar más ayuda la próxima vez que ocurra una sequía.

La sequía está afectando a la región a pesar de que se han documentado aumentos inducidos por el cambio climático en la cantidad e intensidad de las lluvias, incluso durante inundaciones mortales el verano pasado en el este de Kentucky y St. Louis.

“Las aguas bajas pueden tener un costo tan grande o mayor que las aguas altas”, dijo Jim Strickland, alcalde de Memphis, Tenn., donde los niveles de los ríos alcanzaron un nivel alto. bajo histórico a finales de octubre. “Tenemos todas estas herramientas a nuestra disposición para inundaciones, pero muy pocas para sequías”.

El río Mississippi es una vía importante para las mercancías que viajan por los EE. UU. y el resto del mundo. la cuenca produce 92% de las exportaciones agrícolas del país y casi el 80% de las exportaciones mundiales de cereales forrajeros y soja. Por poco dos tercios de todas las exportaciones de granos de los EE. UU. se envían por río.

También es la cuenca de drenaje más grande del país, y las condiciones de sequía están arrasando los EE. UU. Más de la mitad de la cuenca superior del río Mississippi y más del 90% de la cuenca inferior están actualmente en sequía, parte de la cual es extrema, según datos de la Centro Climático del Medio Oeste del Departamento de Agricultura de EE. UU..

Eso significa que fluye menos agua hacia el río, lo que ralentiza el tráfico marítimo y causa dolores de cabeza a los agricultores y otros en la cuenca.

En un puerto cerca de Greenville, Misisipí, una barcaza encalló el 30 de octubre, lo que provocó un retroceso de aproximadamente 80 barcos y 1,000 barcazas, informó el martes el teniente Phillip VanderWeit, oficial de asuntos públicos de la Guardia Costera de EE. UU.

Las barcazas también transportan entre un 40% y un 50% menos de carga, dijo Paul Rohde, vicepresidente de la Área del Medio Oeste del Consejo de Vías Navegables, una asociación comercial de transportistas y cargadores. En su peor momento hace unas semanas, había 150 botes y 2,200 barcazas estancadas a lo largo del río, dijo Rohde.

Aunque es posible que los residentes de la cuenca no sientan los impactos de inmediato, como pueden haberlo hecho durante la desaceleración de la cadena de suministro causada por la pandemia de COVID-19, los funcionarios dijeron que los retrasos serán significativos.

“Vamos a estar desesperados por sal para carreteras para nuestros inviernos”, dijo Rohde.

Los patos que silban vuelan más allá de Carrollton Gauge en el río Mississippi en Nueva Orleans. Han pasado unos 12 años desde que ha estado tan bajo. (Chris Granger / The Times-Picayune | El abogado de Nueva Orleans)

Más allá de los problemas de transporte, la sequía está causando otros problemas en la cuenca.

Stacy Kinder, alcaldesa de Cape Girardeau en el sureste de Missouri, dijo que la ciudad experimentó una gran ruptura principal de agua en octubre debido a la tierra seca, poniendo en peligro la calidad del agua para los residentes.

Las líneas y tuberías de agua en los estados del norte podrían comenzar a congelarse si las condiciones secas persisten después de que el suelo se congele, dijo Dennis Todey, director del Midwest Climate Hub del USDA. Para muchas ciudades que tuvieron que hacer costosas reparaciones de infraestructura de agua debido a las inundaciones de 2019, la sequía podría volver a ponerlas en riesgo, otra señal de que los dos extremos climáticos son inextricablemente vinculado

Y en Nueva Orleans, donde el río desemboca en el Golfo de México, el agua salada está empujando río arriba a medida que bajan los niveles del río, amenazando también el agua potable municipal.

El grupo de alcaldes del río Mississippi, que está compuesto por más de 100 líderes municipales de toda la cuenca, está impulsando una política nacional para manejar futuras sequías, que podrían más largo, más frecuente y más severo a medida que cambia el clima.

Quieren declaraciones federales de desastre dadas a los estados en sequía; políticas que permitan a las ciudades gastar dólares de la Asistencia Federal para el Manejo de Emergencias en sequías; compensación para los agricultores por retirar voluntariamente la tierra del riego y prioridades de gasto enfocadas en la mitigación de la sequía, entre otros cambios.

Las orillas de los ríos están expuestas por el bajo nivel del agua en el río Mississippi en Cape Girardeau, Mo. (Stacy Kinder, cortesía de la Iniciativa de Ciudades y Pueblos del Río Mississippi)

No se sabe cuándo disminuirá la sequía. Durante el próximo mes, se pronostica que gran parte de la cuenca será más cálida que el promedio, lo que significa que la evaporación será un problema persistente, dijo Todey.

El país está en un Patrón climático de La Niña, causando condiciones climáticas más secas y cálidas en el sur y condiciones más frías en el norte. La parte superior del medio oeste al este del Mississippi podría ver más nevadas este invierno, lo que podría aliviar el afluente del río Ohio, según los pronósticos del Midwest Climate Hub. Pero no está claro si la precipitación será mayor o menor en la región de las Llanuras, lo que significa un camino más incierto hacia la recuperación.

“Se necesitarán varias lluvias para poder comenzar a resolver esto”, dijo Todey.

Esta historia es producto de la Oficina de agricultura y agua de la cuenca del río Mississippi, una red de reportajes editorialmente independiente con sede en la Escuela de Periodismo de la Universidad de Missouri en asociación con Report For America y Sociedad de Periodistas Ambientales, financiado por la Fundación de la Familia Walton.

Vuelva a publicar nuestros artículos de forma gratuita, en línea o impresos, bajo una licencia Creative Commons.

Historias populares de Wisconsin Watch

Madeline Heim/Milwaukee Journal SentinelInforme para el miembro del cuerpo de América

Madeline Heim es miembro del cuerpo de Report for America y escribe sobre los desafíos ambientales en la cuenca del río Mississippi y en todo Wisconsin. Comuníquese con ella al 920-996-7266 o mheim@gannett.com.