Una vista río arriba del río Mississippi se ve desde un puente en La Crosse, Wisconsin, el 21 de julio de 2022. Las industrias reguladas liberaron alrededor de 94.5 millones de libras de nitratos en la cuenca del río Mississippi en 2020, según muestra un análisis. (Coburn Dukehart / Vigilancia de Wisconsin)
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Esta historia es producto de la Oficina de agricultura y agua de la cuenca del río Mississippi, una red de reportajes editorialmente independiente con sede en la Escuela de Periodismo de la Universidad de Missouri en asociación con Report For America y financiada por la Fundación de la Familia Walton. Reloj de Wisconsin es miembro de la red. Suscribirse a nuestro boletín de noticiasdonar para apoyar nuestro periodismo verificado.

Nota del editor: Una versión anterior de esta historia incluía cifras incorrectas de descargas químicas de 2020 de la planta nuclear de Point Beach de NextEra Energy después de que la compañía se equivocó en su informe a la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. NextEra presentó una corrección a la EPA, informando que descargó 326 libras de hidracina en 2020 en lugar de 15,007 libras, dijo un portavoz de la compañía. Wisconsin Watch ha eliminado un cuadro de información que anteriormente informaba un cálculo basado en la cifra incorrecta. 

Los compuestos de nitrato fueron las principales sustancias tóxicas liberadas en las vías fluviales de EE. UU. en 2020, incluido el río Mississippi, según un estudio reciente realizado por un grupo de defensa y política ambiental.

Las industrias, principalmente refinerías de petróleo e instalaciones de procesamiento de carne y aves, descargaron más de 175 millones de libras de nitratos ese año, lo que comprende el 91% de todos los químicos tóxicos liberados por peso en los EE. UU., según el análisis de datos federales del informe.

Los hallazgos tienen una relevancia particular para la cuenca del río Mississippi, que drena una cuenca de 31 estados y transporta nitratos y otras sustancias químicas al Golfo de México. Los nitratos fomentan la proliferación de algas, que contribuyen a la “zona muerta” hipóxica del golfo, donde las aguas pobres en oxígeno sofocan la vida silvestre marina.

"Tenemos enormes flujos de contaminación tóxica en nuestras vías fluviales en todo el país", dijo John Rumpler, director sénior del programa de agua limpia del Centro de Investigación y Políticas Ambientales de Estados Unidos, coautor el informe junto con investigadores de Frontier Group y US Public Interest Research Group Education Fund.

Publicado a fines de septiembre, el informe analizó los datos recopilados en el Inventario de Emisiones Tóxicas de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. La agencia requiere que ciertas industrias informen emisiones tóxicas. Eso no incluye la escorrentía de los campos agrícolas y las operaciones de alimentación de animales, que generalmente se asocia con la contaminación por nitratos, lo que significa que el informe incluye solo una parte de las emisiones tóxicas.

¿Qué es el nitrato?

El nitrato es un nutriente natural que se encuentra en los alimentos y en los desechos humanos y animales. Pero la exposición puede representar un peligro para la salud de los bebés y las mujeres embarazadas, y el nitrato es uno de los contaminantes de las aguas subterráneas más comunes en algunos estados. Algunos estudios sugieren que contamina al menos el 10% de los pozos en Wisconsin, por ejemplo. Las personas que consumen agua con alto contenido de nitrato se enfrentan mayor riesgo de cáncer de colon, riñón y estómago y enfermedad de la tiroides. También se asocia con defectos de nacimiento.

El informe de Environment America destaca los grandes flujos de compuestos tóxicos en las vías fluviales del país, incluso bajo el 1972 Ley de Agua Limpia. La legislación histórica buscaba hacer que la mayoría de las vías fluviales fueran aptas para pescar y nadar para 1983, al tiempo que eliminaba las descargas tóxicas en aguas navegables para 1985. 

La Ley de Agua Limpia requiere que los estados, territorios y gobiernos tribales desarrollen estándares para proteger los cuerpos de agua dentro de sus fronteras en función de los usos designados, como la recreación, la protección de la vida silvestre o el suministro de agua potable al público. Las vías fluviales que no cumplen con esos estándares quedan sujetas a un plan de restauración, que limita las descargas diarias de contaminantes.

Los contaminadores deben cumplir con esos límites hasta que el cuerpo de agua pueda soportar sus usos designados.

la ley tiene aumentó el número de aguas pescables en los EE. UU., pero sobre la mitad de los cuerpos de agua de EE. UU. siguen dañados. Las sustancias tóxicas continúan ingresando a las vías fluviales de los EE. UU. en grandes volúmenes, lo que dificulta los esfuerzos de restauración, ilustra el nuevo informe.

Este mapa cuantifica las emisiones tóxicas reportadas en las cuencas hidrográficas de todo el país en 2020. (Cortesía de Environment America)

Las industrias reguladas liberaron alrededor de 94.5 millones de libras de nitratos en la cuenca del río Mississippi en 2020, lo que representa casi la mitad de todas las emisiones tóxicas reportadas en todo el país. Más de 30 millones de libras de ese total se originaron en mataderos e industrias de procesamiento de carne.

Los nitratos y los nitritos estrechamente asociados se utilizan en el curado de la carne, un proceso importante que aumenta la vida útil de los productos cárnicos y reduce la transmisión de patógenos transmitidos por los alimentos.

“Cosas como jamones y tocinos, en realidad usan una solución de nitrito”, dijo el profesor de ciencia animal de la Universidad de Wisconsin-Madison, Jeffrey Sindelar. "Y se inyectarían o marinarían... El exceso y las cosas que no se usan generalmente se descargan en un desagüe, se diluyen con el resto del agua y existen regulaciones del Departamento de Agricultura de EE. UU. para garantizar que los niveles de ingredientes no están creando un desequilibrio en el flujo de residuos”.

Reporte de lagunas

Algunas descargas de nitratos y otras sustancias químicas no se informan debido a ciertas exenciones de la industria de los requisitos de informes de la EPA, señala el estudio de septiembre. Del mismo modo, no todas las sustancias tóxicas deben informarse, y la EPA exime el informe de las instalaciones con menos de 10 empleados.

Además de cerrar las lagunas en los informes, la EPA podría actualizar los estándares de permisos para reflejar la tecnología actual de control de la contaminación, dijo Rumpler, en beneficio de la salud pública y ambiental.

“Los funcionarios estatales, locales y federales tienen las herramientas”, dijo. “Ahora solo se necesita la voluntad política para implementar esas herramientas como pretende la Ley de Agua Limpia”.

En una declaración enviada por correo electrónico, un portavoz de la EPA dijo que la agencia está considerando actualizar los estándares de contaminación que se aplicarían a las plantas de procesamiento de carne y aves, plantas de energía y descargas industriales de productos químicos PFAS.

La EPA busca una regla para eliminar una exención de informes para bajas concentraciones de sustancias perfluoroalquilo y polifluoroalquilo, o PFAS, que han sido vinculado a una serie de problemas de salud. La administración del presidente Donald Trump permitió que las liberaciones de PFAS calificaran para un “exención de minimis”, que exime a los contaminadores de documentar las descargas de sustancias químicas tóxicas que comprenden menos del 1 % de una mezcla, o 1 % en el caso de carcinógenos. La EPA se está moviendo para rescindir esa laguna de elegibilidad, dijo el vocero. 

Bennet Goldstein cubre la calidad del agua y otros temas ambientales para Wisconsin Watch y Mississippi River Basin Ag & Water Desk, un consorcio de 10 organizaciones de noticias. Es miembro del cuerpo de Report for America, un programa de servicio nacional que ubica a los periodistas en las salas de redacción locales. La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org) colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación Masiva de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Bennet Goldstein / Reloj de WisconsinReportero investigador

Bennet Goldstein informa sobre agua y agricultura como representante de Report for America de Wisconsin Watch en Mississippi River Basin Ag & Water Desk, una red colaborativa de informes en toda la cuenca. Antes de esto, Goldstein estaba en el equipo de noticias de última hora en el Omaha World-Herald en Nebraska. Ha pasado la mayor parte de su carrera en periódicos de Iowa, incluido el Dubuque Telegraph Herald. El trabajo de Goldstein ha obtenido premios, incluido el premio Associated Press Media Editors por un artículo explicativo sobre un tiroteo policial en la zona rural de Wisconsin, y un premio de la Asociación de Periódicos de Iowa por una serie que detalla los impactos de la pérdida de los programas de redes de seguridad social en la comunidad marshalés de Dubuque. . Tiene una maestría de la Universidad de Wisconsin-Madison.