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Christa Westerberg es vicepresidenta del Consejo de Libertad de Información de Wisconsin y socia del bufete de abogados Pines Bach en Madison, Wisconsin. Presentó un escrito de amicus curiae en este caso en nombre del Consejo y otras organizaciones.

La ley de registros abiertos de Wisconsin es utilizada con mayor frecuencia por solicitantes que buscan obtener registros de una agencia gubernamental. Pero ocasionalmente funciona a la inversa, permitiendo que alguien bloquee la entrega de registros a un solicitante.  

La Corte Suprema de Wisconsin recientemente afirmó límites importantes a tales esfuerzos. Irónicamente, fue la corte la que creó la oportunidad en primer lugar.

Hasta 1996, la ley de Wisconsin no reconocía la noción de que alguien podía impedir que un custodio de registros cumpliera con la solicitud de registros de otra persona. Pero ese año, el tribunal creó un derecho de acción privado para buscar la denegación del acceso a los registros en un caso, Woznicki contra Erickson, sobre un empleado del distrito escolar acusado de contacto inapropiado con un menor.

A los empleados públicos y otros se les otorgó un derecho previo a la liberación para revisar e intentar suprimir ciertos registros. Pero durante años después, en el palabras del ex presidente del Consejo de Libertad de Información, Jeff Hovind, "los encargados de los registros públicos lucharon con los cómo, quiénes, cuándo y por qué de este nuevo proceso". Muchos discos ahora se publicaban solo después de "un largo y costoso problema legal". 

La Legislatura de Wisconsin creó un comité especial para estudiar el tema y hacer recomendaciones. Eso condujo a la aprobación bipartidista en 2003 de lo que se conoció como la “Solución Woznicki”. 

Limitó la capacidad de los no solicitantes de revisar los registros antes de que fueran entregados a unas pocas categorías estrechas de personas: empleados públicos que fueron objeto de una investigación disciplinaria, personas nombradas en registros creados por empleadores privados y personas nombradas en registros obtenidos a través de citación y orden de allanamiento. Y estableció plazos estrictos para que las disputas pudieran resolverse rápidamente y cualquier registro que respondiera estuviera disponible lo antes posible.

Problema resuelto, ¿verdad? Equivocado.

En 2020, Wisconsin Manufacturers and Commerce presentó un caso que, de haber tenido éxito, habría hecho que Woznicki Fix casi no tuviera sentido y que el derecho a bloquear la publicación de registros públicos se hubiera expandido.

Alertado de que el Departamento de Servicios de Salud de Wisconsin tenía la intención de divulgar datos sobre ciertas empresas con dos o más casos de COVID-19, WMC y otros dos grupos comerciales presentaron una demanda para bloquear la divulgación en virtud de una ley diferente: la ley de juicios declarativos de Wisconsin.  

Inicialmente, WMC tuvo éxito. Convenció a un tribunal de circuito para suspender la publicación de registros mientras se litigaba el caso.

Pero este verano, la Corte Suprema de Wisconsin dictaminó 4-3 que la Legislatura había limitado “en términos inequívocos” el derecho a revisar y bloquear la divulgación de registros. Concluyó que el reclamo de WMC estaba prohibido por el estatuto. Desde entonces, el grupo ha presentado una moción de reconsideración, que sigue pendiente.

Si bien WMC perdió el caso, logró bloquear la publicación de estos registros durante casi dos años, hasta mucho después de que esta información fuera útil desde el punto de vista de la recopilación de noticias o la salud pública.

Y demostró que las batallas que los defensores de la transparencia creen que han ganado a veces deben librarse nuevamente. Esperemos que esta vez, la victoria se mantenga. 

Ustedr Right to Know es una columna mensual distribuida por el Consejo de Libertad de Información de Wisconsin (wisfoic.org), grupo dedicado al gobierno abierto. Christa Westerberg es la vicepresidenta del Consejo y socia del bufete de abogados Pines Bach en Madison, Wisconsin. Presentó un escrito de amicus curiae en este caso en nombre del Consejo y otras organizaciones.

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Christa Westerberg

Christa Westerberg es vicepresidenta del Consejo de Libertad de Información de Wisconsin y socia del bufete de abogados Pines Bach en Madison, Wisconsin.