Danielle Sigler, administradora del asilo de ancianos en Ingleside Communities en Mount Horeb, Wisconsin, contrajo el COVID-19 en noviembre de 2020 y continúa sufriendo los síntomas prolongados del COVID, incluidos problemas digestivos, migrañas y fatiga. Como administradora de un hogar de ancianos, descubrió una manera de acomodar a los empleados enfermos. Pero ella espera que el gobierno federal pueda proporcionar licencia por enfermedad pagada o apoyo financiero para los trabajadores y empleadores que se enfrentan a Long COVID. Ella es fotografiada en el trabajo en Mount Horeb el 5 de agosto de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)
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En noviembre de 2020, Danielle Sigler evaluó a aproximadamente 200 residentes en un asilo de ancianos de Mount Horeb, Wisconsin, durante un brote de COVID-19. 

Los residentes no eran los únicos que preocupaban a Sigler; 25 de su personal en Ingleside Communities también se infectaron. 

Y en el proceso de evaluar a los residentes vulnerables, la propia administradora del hogar de ancianos de 36 años contrajo COVID-19. Eso fue antes de que se vacunara contra el COVID-19. Hoy Disponibles a los americanos 

Al igual que varios de sus empleados, Sigler experimentó el llamado COVID prolongado, meses de síntomas, que incluyen migrañas, confusión mental, tos seca y dificultad para respirar mientras estaba en cuarentena y trabajaba desde casa.

“Hubo un par de días en los que simplemente no sentí que pudiera trabajar cognitivamente”, dijo. 

Sigler dijo que algunos de sus empleados no tenían tiempo libre pagado o licencia por enfermedad pagada, por lo que iban a trabajar, incluso cuando se sentían mal, como una forma de llegar a fin de mes. La ley de Wisconsin no mandato tales beneficios pagados para los empleados. 

Dada la escasez de mano de obra a largo plazo en la industria de los hogares de ancianos, Sigler dijo que ha trabajado arduamente para mantener a los empleados enfermos en la nómina a través de turnos más cortos o cambios de tareas. Por ejemplo, asignó enfermeras registradas a otras tareas si no podían brindar atención directa a los residentes. Y permitió que algunos de sus empleados tomaran tiempo libre pagado adicional para mantenerlos en el trabajo. 

Danielle Sigler, administradora del hogar de ancianos en Ingleside Communities en Mount Horeb, Wisconsin, ha tenido que manejar múltiples infecciones de COVID-19 entre los residentes y el personal, incluida ella misma. Sigler dice que tuvo que ser creativa para permitir que el personal se tomara más tiempo libre o modificara su trabajo para acomodar a los empleados que luchan con Long COVID. La propia Sigler continúa sufriendo los efectos de contraer el virus en noviembre de 2020. Se la fotografía en el trabajo en Mount Horeb el 5 de agosto de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)

“Creo que el gobierno debería ayudarlos de alguna manera u ofrecer algún tipo de asistencia”, dijo Sigler, especialmente para los trabajadores de la salud que contraen COVID en el trabajo. “Si pudieran ayudar a las empresas con el tiempo libre pagado para los empleados, eso sería útil”. 

La ayuda para los trabajadores y sus empleadores sigue siendo esquiva. El gobierno federal ha declarado que Long COVID se puede considerar una discapacidad bajo la ley federal, y requiere que los empleadores proporcionen adaptaciones razonables a los empleados cuya capacidad para trabajar está limitada por la enfermedad. Pero la investigación y la ejecución en tales casos pueden llevar años.

Como parte de una conjunto de estrategias anunciado a principios de agosto, el gobierno federal planea investigar las mejores prácticas para el tratamiento de Long COVID. Y se ha esbozado varias metas para garantizar que al menos algunos de los costos médicos de Long COVID estén cubiertos por Medicare, Medicaid, la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio y la Administración de Veteranos, pero algunas de esas iniciativas aún no han comenzado. 

El problema es enorme.

Millones de personas, incluidas más de medio millón de personas en Wisconsin, son "transportistas de larga distancia" de COVID. La Academia Estadounidense de Medicina Física y Rehabilitación mantiene un cuenta corriente que al 31 de agosto se estimó que más de 543,000 habitantes de Wisconsin tenían síntomas prolongados de COVID. La Oficina de Responsabilidad del Gobierno de EE. UU. estima que 7.7 a 23 millones de estadounidenses en todo el país han desarrollado Long COVID.  

“La COVID prolongada puede obstaculizar la capacidad de una persona para trabajar, asistir a la escuela, participar en la vida comunitaria y participar en las actividades cotidianas”, dicho El secretario del Departamento de Salud y Servicios Humanos, Xavier Becerra, cuya agencia dirige y coordina otras 13 agencias federales en respuesta a Long COVID.

COVID largo se refiere a cientos de posibles síntomas, que incluyen fatiga crónica, dolor muscular y articular, dificultad para respirar y deterioro cognitivo. Nuevos datos de la Oficina del Censo de EE. UU. muestran que más del 40 % de los adultos en los Estados Unidos informan haber sido infectados, y casi el 20 % de los adultos infectados informan tener síntomas prolongados de COVID. 

Los efectos persistentes pueden durar semanas, meses o incluso años. Las mujeres, los adultos bisexuales y transgénero, así como los adultos hispanos son desproporcionadamente mayor riesgo, aunque todos los grupos demográficos se ven afectados. 

El impacto en el lugar de trabajo de Long COVID

Algunos expertos estiman 2 a 4 millones Los empleados estadounidenses están fuera de la fuerza laboral debido a los efectos a largo plazo de COVID-19.

“Para tener una idea de la magnitud de ese número, (4 millones) es aproximadamente el 2.4% de los empleados de EE. UU.”, dijo Katie Bach, quien estudia el papel de Long COVID en la escasez del mercado laboral para Brookings Institution, en un audiencia en el congreso en julio.

Según una encuesta realizada por una organización sin fines de lucro dirigida por pacientes, aproximadamente el 44 % de los pacientes con COVID prolongado informaron que no podían trabajar en absoluto, en comparación con su capacidad laboral anterior a la COVID-19, y el 51 % había reducido sus horas de trabajo. Proyecto de defensa del transporte de larga distancia COVID-19

Otras investigaciones muestran impactos diferentes, pero aún significativos. Evidencia preliminar de KFF encuentra que el 25 % de las personas con COVID prolongado dejó el trabajo después de la infección y el 31 % redujo el horario, lo que sugiere que el efecto en los mercados laborales puede ser significativo. 

Si bien las causas de Long COVID siguen sin estar claras, la administración Biden estima miles de millones de dólares en ingresos perdidos y otros efectos negativos. 

“Dado que las personas que experimentan COVID prolongado trabajan desproporcionadamente en el sector de servicios, esto ha llevado a una escasez de mano de obra en esta industria, lo que puede contribuir a la inflación”, según un funcionario federal. informar.  

una lanceta estudio encontró que la disfunción cognitiva es uno de los tres síntomas más debilitantes que experimentan los transportistas de larga distancia después de seis meses, junto con la fatiga y malestar post-esfuerzo, el empeoramiento de los síntomas después de realizar un poco de actividad física o mental.

Hablando en una audiencia en el congreso en julio, Hannah Davis, coautora del artículo de Lancet y una larga viajera de COVID, dijo sin más acción de los legisladores: “La larga COVID destruirá nuestra economía y deshabilitará un gran porcentaje de nuestra sociedad”.

Trabajadores de Wisconsin marginados 

Entre los marginados se encuentra Georgia Linders de Onalaska, Wisconsin. Después de luchar durante meses en 2021 con síntomas debilitantes típicos de Long COVID, Linders fue despedida.

Linders comenzó a trabajar de forma remota incluso antes de la pandemia para Logistics Health Inc. (LHI), un contratista de servicios de salud militar con sede en La Crosse donde había trabajado durante casi 10 años. El ex asistente administrativo manejó los contratos de la clínica, haciendo múltiples llamadas telefónicas diariamente. 

Linders comenzó a experimentar fiebre baja, dolor de garganta, migraña y fatiga en marzo de 2020, al comienzo de la pandemia, cuando solo unos pocos más gravemente enfermo incluso podría hacerse la prueba de COVID-19. 

“No tengo que levantarme, ducharme y conducir al trabajo”, dijo. “Pero entonces, si todavía estoy luchando por hacer (trabajar) desde casa, entonces algo estaba muy, muy mal”.

Linders dijo que su cerebro era lento y que contestar llamadas telefónicas le agotaba la energía. Ella actualizaba regularmente a su supervisor sobre sus condiciones de salud; se le dijo que hiciera lo mejor que pudiera. 

Linders dijo que se le permitió usar el tiempo libre pagado acumulado que había ganado durante su carrera en LHI.

El alojamiento no duró mucho, dijo. El equipo de gestión cambió y un nuevo supervisor la disciplinó.

Georgia Linders recibió una carta de despido administrativo en mayo de 2021 después de perder varios meses de trabajo debido a Long COVID. En marzo de 2020, Linders desarrolló múltiples síntomas de Long COVID, que según ella afectaron su productividad laboral; se tomó una licencia médica en noviembre de 2021. Linders aparece en la foto en Logistics Health Inc., (LHI), su antiguo empleador, en La Crosse, Wisconsin, en febrero de 2020. (Cortesía de Georgia Linders)
En esta serie de fotos de junio de 2020, se ve a Georgia Linders con problemas en la piel, así como parches hinchados de color rojo púrpura en los dedos de los pies, que según ella son síntomas de su COVID prolongado. Algunos transportistas largos de COVID experimentan problemas duraderos en la piel, incluidos los "dedos de los pies de COVID". Sin embargo, los investigadores aún no tienen respuestas definitivas sobre si una infección por COVID-19 los desencadena. Aparece en su casa en Onalaska, Wis. (Cortesía de Georgia Linders)

“Georgia (Linders) no está cumpliendo con las expectativas de desempeño. Específicamente, no está completando su trabajo según lo asignado”, dijo la nueva supervisora ​​en un documento compartido con Wisconsin Watch. “Ella no se adhiere a la dirección proporcionada por su liderazgo”. 

Las notas médicas mostraron que Linders se sintió mejor durante el verano de 2020, pero la fatiga, la rigidez de las articulaciones y la confusión mental se repitieron en el otoño. Su supervisor le dijo que estaba haciendo menos del 30 % de las cargas de trabajo de los demás, lo que, según ella, aumentaba el estrés. 

Le dijo a su supervisor que sus condiciones de salud afectaban su desempeño laboral, pero le advirtieron que esperara otra advertencia por escrito. Casi al mismo tiempo, a Linders se le diagnosticó síndrome de fatiga crónica y se sospechaba del "síndrome de larga distancia COVID". Tomó una licencia médica en noviembre de 2020 y luego tuvo una discapacidad a corto plazo. 

En una carta compartida con Wisconsin Watch, el abogado que representa a LHI dijo que la terminación administrativa que se emitió en mayo de 2021 se hizo porque Linders había estado de licencia durante más de seis meses sin “una fecha previsible de regreso al trabajo”.

Largo COVID como discapacidad

Linders presentó una queja ante el Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral de Wisconsin (DWD), alegando discriminación basada en Long COVID como una discapacidad, en agosto de 2021. El cargo también es automáticamente presentado ante la Comisión de Igualdad de Oportunidades en el Empleo (EEOC), la agencia federal de aplicación del empleo justo. 

Aunque la administración de Biden ha dicho que Long COVID puede considerarse una discapacidad, Linders cuestionó qué impacto tendrá eso “a menos que alguien responsabilice a los empleadores cuando discriminan a los empleados”. 

Monica Murphy, abogada gerente de Disability Rights Wisconsin, agradeció el reconocimiento del gobierno federal de los impactos duraderos de Long COVID en las personas.

“Deja en claro que (Long COVID) bien puede encajar dentro de la protección por discapacidad”, dijo Murphy. De acuerdo a orientación federal, Long COVID puede considerarse una discapacidad "si la condición del individuo o cualquiera de sus síntomas es un impedimento físico o mental que limita sustancialmente una o más actividades importantes de la vida".

Si Long COVID se vuelve incapacitante, los empleadores están obligados a trabajar con los empleados para encontrar adaptaciones razonables, como horarios de trabajo modificados, teletrabajo o reasignación a otro puesto, de acuerdo con el orientación federal. Murphy dijo que tales adaptaciones a menudo son gratuitas o cuestan menos de $500.

“La mayoría de las adaptaciones no tienen ningún costo para (los empleadores)”, dijo Murphy. “Es simplemente cambiar la forma en que lo haces o el momento en que haces algo o … comprar algunos equipos o modificar algo”. 

Derechos de discapacidad de Wisconsin es una de las agencias designadas por el gobierno federal en todo el país para brindar asistencia legal a los transportistas de larga distancia. Murphy dijo que ha brindado asesoramiento legal a las personas sobre cómo buscar adaptaciones de los empleadores, como el teletrabajo. 

Obstáculos para ejercer los derechos bajo la ADA

Pero algunos académicos legales argumentan que la ADA es ineficaz para proteger a las personas con Long COVID de la discriminación. La ley contra la discriminación utiliza términos subjetivos de "ajuste razonable" y "dificultades excesivas" que pueden convertirse en "lagunas", señaló Angelica Guevara, profesora asistente en la Universidad de Indiana-Bloomington que estudia la ley de derechos de las personas con discapacidad.

Debido a esas disposiciones, si Long COVID “comienza a afectar sus funciones esenciales del trabajo”, dijo Guevara, “el empleador no tiene que retenerlo. Él o ella puede dejarte ir legalmente”. 

guevara tambien encontrado la ley brinda protección limitada para las personas con la enfermedad de Lyme y el síndrome de fatiga crónica, que, como Long COVID, tienen fatiga como síntoma principal. Agregó que a veces no se les cree a las personas con este tipo de discapacidades invisibles. 

Y los casos de ADA son difíciles de ganar. Datos de la EEOC federal mostró que entre 2011 y 2021, el 64% de los cargos fueron desestimados; El 21 % se resolvió a favor de los demandantes mediante arreglo u otro arreglo y poco menos del 3 % resultó en una determinación de discriminación. 

En el caso de Linder, después de meses de investigación, la EEOC desestimó su denuncia, no tomó ninguna determinación sobre discriminación y le aconsejó que pudiera iniciar una acción judicial. Decidió dejar el asunto, citando los gastos y la improbabilidad de probar que había sido discriminada. 

En una carta compartida con Wisconsin Watch, el abogado que representa a LHI dijo que Linders no puede reclamar a Long COVID como una discapacidad ya que nunca le habían diagnosticado la infección. 

Linders se hizo su primera prueba de COVID-19 un mes después de sus síntomas iniciales y luego se hizo otra vez. Ambos resultados dieron negativo. Algunos transportistas de larga distancia informan que dieron negativo pero aún experimentan síntomas de COVID prolongado.

El Departamento de Trabajo de EE. UU. ha instado a los empleadores a proporcionar adaptaciones incluso para los empleados que no reciben un diagnóstico oficial de COVID prolongado. 

“Su enfoque debe estar en las limitaciones del empleado y si existen adaptaciones efectivas que le permitan al empleado realizar funciones laborales esenciales”, dijo la agencia laboral. en su guía para empleadores sobre cómo apoyar a los trabajadores con Long COVID.

Algunos empleadores de Wisconsin acomodan

Al igual que Sigler, Bach le dijo a Wisconsin Watch que muchos empleadores pueden estar motivados para proporcionar adaptaciones para ayudar a las personas a seguir siendo productivas porque contratar y capacitar a nuevos empleados en un mercado laboral ajustado puede ser difícil y costoso.

La industria de hogares de ancianos de Wisconsin en particular se enfrenta a una crisis de escasez de mano de obra. A pesar de ofrecer paquetes competitivos, incluido el reembolso de la matrícula, Sigler dijo que ha anunciado trabajos que reciben solo un solicitante. 

Y aunque muchos empleadores se han pasado a modelos de trabajo remoto o híbrido, algunos no pueden proporcionar opciones flexibles. Sigler dijo que su negocio requiere que la mayoría del personal esté físicamente en el trabajo. 

Danielle Sigler, la administradora del hogar de ancianos en Ingleside Communities en Mount Horeb, Wisconsin, contrajo COVID en noviembre de 2020 y continúa sufriendo los síntomas de COVID prolongado. Ella cree que el gobierno debería ofrecer asistencia a los trabajadores y sus empleadores que luchan con Long COVID. “Creo que el gobierno debería ayudar a apoyarlos (a los trabajadores) de alguna manera u ofrecer algún tipo de asistencia”, dice Sigler, especialmente para los trabajadores de la salud que contraen COVID en el trabajo. “Si pudieran ayudar a las empresas con el tiempo libre pagado para los empleados, eso sería útil”. Ella es fotografiada en el trabajo en Mount Horeb el 5 de agosto de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)

Pero por experiencia personal, ella sabe lo debilitante que puede ser Long COVID.

Sigler volvió a trabajar el día 11 después de infectarse cuando otros miembros del personal estuvieron en cuarentena en casa durante dos o tres semanas. Sigler trabajó en turnos nocturnos de 12 horas mientras luchaba contra una fiebre de 103 grados, insomnio, sudores y desorientación. 

“Fue una sensación de euforia realmente extraña al final del día”, dijo.

Ella dijo que sus cargas de trabajo intensivas retrasaron su recuperación y su cuerpo fue "destruido".

Alexia Kulwiec, profesora asociada de la Escuela para Trabajadores de la Universidad de Wisconsin-Madison, dijo que le gustaría que el gobierno federal volviera a brindar incentivos fiscales a los empleadores que brindan licencia por enfermedad remunerada a las personas con COVID prolongado. 

Bajo la Ley de Respuesta al Coronavirus de Familias Primero, los empleadores que brindan licencias pagadas de hasta dos semanas a los empleados por COVID-19 podrían recibir reembolsos en forma de créditos fiscales, pero el programa finalizó en marzo de 2021. 

“Es muy desalentador ver que las políticas que surgieron durante el COVID esencialmente se han revertido y deshecho, por lo que no están ahí para proteger a los empleados hoy”, dijo Kulwiec.

Un 'evento de inhabilitación masiva'; apoyos federales estancados 

El gobierno federal planea establecer una oficina de Long COVID dentro del Departamento de Salud y Servicios Humanos que supervise la investigación y coordine las actividades entre las agencias federales, los pacientes, los investigadores y los médicos. Pero cómo y cuándo será financiado y dotado de personal sigue sin estar claro. 

“No se puede hacer nada hasta que se financien. Uno pensaría que la cantidad de trabajadores afectados por esta enfermedad los alentaría a obtener fondos”, dijo Linders, y señaló que Long COVID ha sido denominado un “evento de discapacidad masiva”.

Linders ahora recibe beneficios por discapacidad del Seguro Social, el último recurso para muchos camiones de larga distancia COVID.  

“Es un proceso difícil y largo”, dijo Eva Shiffrin, abogada gerente de Disability Rights Wisconsin. “Cualquier cosa que se pueda hacer en general para acortar el largo proceso, incluida la eliminación del período de espera de cinco meses, ayudaría a todos los solicitantes de discapacidad del Seguro Social, incluidos aquellos con COVID prolongado”.

Danielle Sigler, administradora del hogar de ancianos en Ingleside Communities en Mount Horeb, Wisconsin, habla con los miembros de su personal el 5 de agosto de 2022. Sigler y varios miembros de su personal contrajeron COVID-19 y continúan sufriendo de Long COVID. Sigler dice que ha trabajado duro para acomodar a los empleados para mantenerlos en la nómina en una industria que lucha con una grave escasez de trabajadores. (Coburn Dukehart / Vigilancia de Wisconsin)

De vuelta en el condado de Dane, Sigler todavía experimenta fatiga, migrañas y problemas gastrointestinales, y algunos de sus empleados todavía luchan contra Long COVID.

“En todo caso, hemos aprendido y trabajado con la pandemia”, dijo. “Hemos aprendido a ser creativos. Hemos aprendido a trabajar con lo que tenemos, y las personas tienen habilidades que aún podemos utilizar. Entonces, ¿cuál es la mejor manera de utilizarlos y aún así mantener su salud?

La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org) colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Zhen Wang / Vigilancia de Wisconsin

Zhen Wang se unió a Wisconsin Watch como pasante de reporteros en mayo de 2021. En UW-Madison, está cursando una maestría en periodismo, perfeccionando sus habilidades de periodismo de investigación y preparándose para una carrera en periodismo de atención médica. Anteriormente trabajó para la oficina de Guardian Beijing y China Daily. Antes de unirse a la industria del periodismo, trabajó en varios sectores y obtuvo una maestría en relaciones internacionales en Nueva Zelanda. Habla chino y es miembro de la Asociación de Periodistas Asiáticos Americanos.