Este verano, las noches cálidas perjudicaron a los granjeros y ganaderos de todo el Medio Oeste. En Kansas, miles de cabezas de ganado murieron a causa del calor en junio y la cosecha de maíz fue mala. La temperatura mínima promedio de verano en los Estados Unidos ha aumentado 2.5 grados desde 1970, creando problemas para el ganado y los cultivos. Estas vacas se ven en una granja en Coon Valley, Wisconsin, el 21 de julio de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)
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Esta historia es producto de la Oficina de agricultura y agua de la cuenca del río Mississippi, una red de reportajes editorialmente independiente con sede en la Escuela de Periodismo de la Universidad de Missouri en asociación con Report For America y financiada por la Fundación de la Familia Walton. Reloj de Wisconsin es miembro de la red. Suscribirse a nuestro boletín de noticiasdonar para apoyar nuestro periodismo verificado.

Los expertos en clima dicen que las noches de verano se han vuelto más cálidas. Un estudio encontró que la temperatura mínima promedio en los Estados Unidos ha subido 2.5 grados en los últimos 50 años. Para los agricultores, esto significa que los cultivos y el ganado podrían sufrir.

Este verano, las noches cálidas perjudicaron a los granjeros y ganaderos de todo el Medio Oeste. En Kansas, miles de cabezas de ganado fueron asesinadas en junio y la cosecha de maíz fue mal.

“No polinizaron con éxito y ni siquiera pusieron mazorcas de maíz”, dijo Chip Redmond, meteorólogo de Kansas State Extension.

Desde 1970, la temperatura mínima promedio en los Estados Unidos ha subido 2.5 grados, según un estudio de Climate Central. Dennis Todey, director del Centro Climático del Medio Oeste del USDA, dijo que en el Medio Oeste las bajas temperaturas han cambiado más que las altas durante el último siglo.

Este gráfico muestra cómo ha aumentado la temperatura mínima promedio en los Estados Unidos durante los últimos 50 años. (Cortesía de Clima Central)

“El mensaje constante en todo el Medio Oeste durante el verano es que nuestras noches se están volviendo más cálidas”, dijo.

Esto se debe en gran medida a la humedad en la atmósfera. La cobertura de nubes está provocando un calentamiento mayor y más rápido durante la noche que durante el día. En el Medio Oeste, gran parte de esta humedad proviene del Golfo de México y del “sudor del maíz”: la evapotranspiración del maíz extrae la humedad del suelo y la pone en la atmósfera.

impacto del ganado

En junio, el ganado en el oeste de Kansas experimentó estrés por calor causado por un cambio rápido de temperatura. El ganado aún no se había despojado de sus abrigos de invierno y las noches cálidas no permitían que las vacas se enfriaran durante la noche.

Scott Poock, veterinario y ganadero de Extensión de la Universidad de Missouri, dijo que las vacas se sienten más cómodas cuando las temperaturas oscilan entre 40 y 65 grados. Algo más hará que las vacas gasten energía tratando de enfriarse. También pueden perder el apetito o permanecer de pie más tiempo del debido para aumentar la respiración.

“Si no comen tanto, afectará su producción de leche”, dijo. “Y debido a que están parados por más tiempo, tendrán más posibilidades de volverse cojos”.

La producción de leche no es poca cosa en Wisconsin, y los agricultores de America's Dairyland pueden verse afectados por cualquier condición que reduzca la producción.

Mitch Breunig camina por su granja lechera, Mystic Valley Dairy, el 24 de julio de 2020, cerca de Sauk City. Las noches cálidas de este verano dañaron a los granjeros y rancheros en Wisconsin y en todo el Medio Oeste. Es una tendencia a largo plazo que se espera que continúe. (Ángela Mayor / WPR)

Mitch Breunig, propietario de Mystic Valley Dairy en Sauk City, se preocupó por más olas de calor después de que el estado experimentó días de verano inusualmente tempranos de 90 grados este año.

La sala de ordeño es probablemente donde sus vacas sienten más calor, le dijo a WPR en junio

“Están un poco más juntos, y es como estar al lado de tu vecino en la playa”, dijo Breunig a WPR. "Sabes, no es genial".

Las noches cálidas también pueden afectar la reproducción. Demasiado calor puede estresar al embrión y también puede disminuir la calidad del semen en los toros.

“Los productores de Missouri deberían tratar de criar vacas antes de que haga mucho calor, porque se vuelve difícil cuando hace mucho calor, especialmente cuando permanece caliente durante la noche”, dijo Poock.

Para los productores de leche, la reducción del calor incluye el uso de rociadores y ventiladores para enfriar a las vacas. Las noches cálidas pueden cambiar el horario por eso.

“Eso es algo que los productores de leche deben saber: a veces pensamos, 'bueno, se enfriará por la noche. Tal vez no hago funcionar mis aspersores por la noche'”, dijo. “Pero en realidad, en Missouri, durante el verano, la disminución del calor debe continuar durante toda la noche”.

Poock dijo que para los ganaderos de carne que no encuentran que valga la pena invertir en ventiladores y aspersores, es importante criar animales de pelo corto. Vacas con los llamados abrigos resbaladizos son más capaces de tolerar el calor.

Impacto en los cultivos

Las altas temperaturas durante la noche también pueden dañar cultivos como el maíz, el trigo, el arroz y la cebada. Las temperaturas más cálidas durante la noche aumentan la respiración de los cultivos, lo que lleva a un mayor uso de agua. Los cultivos también pueden usar carbono que generalmente se usa para desarrollar células de grano, lo que puede significar un menor rendimiento.

Para el maíz, es particularmente peligroso cuando ocurren noches cálidas durante la etapa de polinización, dijo Mark Licht, especialista en cultivos de extensión de la Universidad Estatal de Iowa. Refrescarse por la noche durante esta etapa ayuda a producir mayores rendimientos, por lo que el momento de esas altas temperaturas durante la noche marca la diferencia.

Este mapa utiliza datos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica para mostrar el aumento de las temperaturas mínimas promedio en los Estados Unidos para julio. En algunas partes del Medio Oeste, la temperatura mínima promedio de julio aumentó hasta 3 grados. (Cortesía de Clima Central)

“Idealmente, lo que queremos son temperaturas superiores a lo normal durante el período de crecimiento vegetativo, básicamente hasta aproximadamente una semana antes de la polinización”, dijo. "Entonces, en la polinización o un poco antes, realmente nos gustaría ver que las temperaturas bajen por debajo de lo normal".

Chip Redmond dijo que las temperaturas más cálidas que azotaron a Kansas en julio fueron especialmente malas. Las condiciones eran secas y la cubierta de nubes provocó noches cálidas durante la etapa de sedación.

“Realmente nunca le dio a la cosecha la oportunidad de respirar, muy similar a lo que sucedió en junio con el ganado, excepto que esta vez fue en un mal momento con el maíz en Kansas”, dijo.

Esto significó que una gran cantidad de maíz no llegó a julio, aunque Redmond dijo que los agricultores del sureste de Kansas y los agricultores que plantaron a principios de año tuvieron más éxito.

Encontrar formas de hacer frente a las noches cálidas no será fácil para los agricultores. Pueden buscar cultivos tolerantes a la sequía o híbridos que tengan diferentes períodos de polinización para evitar las altas temperaturas nocturnas en julio.

Licht dijo que también podrían considerar plantar antes, a medida que las temperaturas primaverales sean más cálidas.

“Sin embargo, también estamos descubriendo que hay más eventos de lluvia de alta intensidad a principios de la primavera”, dijo.

Al final, no hay soluciones simples mientras los agricultores navegan por un clima cambiante.

Hope Kirwan de WPR contribuyó a este informe. Esta historia fue producida en asociación con Harvest Public Media, una colaboración de salas de redacción de medios públicos en el Medio Oeste, y el Oficina de agricultura y agua de la cuenca del río Mississippi.

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