En 2007, la Universidad Concordia de Wisconsin, en Mequon, Wisconsin, terminó de fortificar un acantilado de 130 pies y construyó una pared de roca de 2,700 pies de largo para amortiguar las olas. El proyecto de $ 12 millones fue uno de los más grandes construidos a lo largo del lago Michigan en Wisconsin. Los terratenientes vecinos pronto notaron cambios en su propiedad. El proyecto ha acelerado la erosión en las propiedades aguas abajo de alrededor de 9 pulgadas a más de 7 pies por año. Después de que dos parejas demandaron, un jurado acordó más tarde que la construcción de Concordia causó “daño significativo” a las propiedades, pero la universidad no fue negligente. El jurado no otorgó daños y perjuicios, dejando la amargura sobre el malecón para quedarse en el vecindario Foto tomada el 9 de agosto de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)
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Hace seis años, David Spector compró una casa de 80 años ubicada en un acantilado de 120 pies que brindaba una vista panorámica del horizonte infinito del lago Michigan. 

Pero esa vista invaluable puede costarle a Spector más de lo que podría haber imaginado, ya que la erosión continua de la costa bordea su casa cada vez más cerca del precipicio del acantilado y las olas rompen debajo. 

Spector, que trabaja en bienes raíces, sabe que es solo cuestión de tiempo hasta que el farol ceda y su casa desaparezca. 

“Es una vista tan hermosa. Compensa parte de la angustia”, dijo.

La casa que pertenece a David Spector se ve encaramada en un acantilado de 120 pies en Mequon, Wisconsin, que ofrece una vista panorámica del lago Michigan. Hace diez años, la casa estaba a 50 pies del borde del acantilado. Hoy está a menos de 10 pies de distancia. Los dueños anteriores instalaron un revestimiento de $60,000 para proteger el acantilado. Para extender la vida útil de la casa, Spector reforzó su sótano y construyó un muro de contención de $25,000 para mantener la casa en su lugar. Él y sus vecinos contrataron a un contratista para cortar una pendiente en el jardín restante, lo que puede ayudar a estabilizar el acantilado. Y plantaron vegetación de raíces profundas, que puede ayudar a retener la tierra. Foto tomada el 9 de agosto de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)

Los Grandes Lagos en conjunto contienen el 20% del agua dulce superficial del mundo, y el lago Michigan es el segundo más grande de esos lagos por volumen.

La propiedad Spector, a unas 20 millas al norte de Milwaukee en Mequon, ocupa un punto crítico para la erosión de los acantilados. El viento y las olas se alejan poco a poco en la base del acantilado, aflojando la tierra y raspando partes del patio trasero de Spector. Hace diez años, la casa estaba a 50 pies del borde del acantilado. Hoy está a menos de 10 pies de distancia. 

Si bien los elementos dejan el área particularmente propensa a la erosión, Spector y muchos de sus vecinos dicen que los verdaderos problemas comenzaron después de 2007, cuando la Universidad Concordia de Wisconsin, una institución privada cercana, construyó un muro de roca de 2,700 pies de largo para proteger su propia playa y bluff. Los expertos dicen que el proyecto de $ 12 millones es una de las estructuras de malecón más grandes en la costa del lago Michigan de Wisconsin. 

Pero mientras el muro protegía a la universidad, sus vecinos vieron casi de inmediato que sus propias playas comenzaban a desaparecer. Gran parte del risco, que alguna vez fue una pendiente más suave, se convirtió en una cara vertical pura cuando yardas de sus propiedades se derrumbaron en el lago. Los vecinos se quejaron a la universidad y dos parejas demandadas. La casa de Spector fue una de las propiedades en el centro de esa demanda, aunque el caso involucró a los dueños anteriores, no a Spector. 

Posteriormente, un jurado acordó que la construcción de Concordia causó “daños significativos” a las propiedades, pero la universidad no fue negligente. El jurado no otorgó daños y perjuicios, dejando que la amargura sobre el malecón persista en el vecindario. Concordia no respondió a una solicitud de comentarios. 

Preocupaciones por la erosión y batallas por los malecones lapso el Grandes Lagos y el mundo, especialmente en Hawái, donde las islas de Oahu, Maui y Kauai han perdido aproximadamente el 25 % de sus playas de arena debido a la construcción de malecones alimentando las pérdidas. En Australia, la construcción de un muro de casi 25 pies de altura para proteger las propiedades a lo largo de la playa provocó un intenso retroceso de miembros de la comunidad que argumentaron que haría más daño que bien al lavar la arena frente a la estructura de concreto. 

Los expertos se preocupan por los efectos a largo plazo del blindaje costero y describen la práctica como una maniobra a corto plazo que beneficia a quienes son más rápidos en construir.  

Los revestimientos, una especie de malecón, suelen ser rocas apiladas inclinadas destinadas a amortiguar la playa contra el impacto de las olas. Pero también pueden afectar las propiedades aguas abajo, haciendo que las playas adyacentes sean más profundas mientras bloquean el movimiento natural que de otro modo las reabastecería.   

La construcción de un muro puede desencadenar un efecto dominó con consecuencias para las playas de la costa. El daño de un revestimiento puede hacer que los vecinos protejan su costa, lo que puede dañar la próxima playa, dijo Guy Meadows, profesor de la Universidad Tecnológica de Michigan y director de su Laboratorio de Ingeniería Marina.

“Eso es lo que vemos que sucede aquí cerca de Concordia”, dijo Meadows. “Hay un efecto acumulativo”.   

Chin Wu, profesor del Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental de la Universidad de Wisconsin-Madison, ha estudiado el tema durante años. En 2014, Wu escribió un artículo publicado en el Journal of Great Lakes Research que encontró que el revestimiento de Concordia empeoró la erosión del acantilado en el lado sur del proyecto, en la misma dirección en que viaja la corriente. 

Pero nueva evidencia ha demostrado que el daño causado por el revestimiento es aún más extenso de lo que se sabía originalmente. El enorme muro no solo ha provocado erosión en el sur, como se detectó por primera vez, sino que también se está produciendo erosión en el norte, dijo Wu a The Guardian y Wisconsin Watch.

La prisa por blindar la propiedad es natural, dijo Meadows. Pero los residentes están perdiendo una batalla contra la naturaleza. Cuando las olas golpean los revestimientos, el agua se refleja hacia atrás y aleja la arena de la costa. Con el tiempo, la fuerza recorre la base del dique y hace que caiga hacia adelante o falle. 

El patio de la casa que pertenece a David Spector se ve en un acantilado de 120 pies en Mequon, Wisconsin, que ofrece una vista panorámica del lago Michigan. La propiedad, a unas 20 millas al norte de Milwaukee, ocupa un punto crítico para la erosión de los acantilados. El viento y las olas se alejan poco a poco en la base del acantilado, aflojando la tierra y raspando partes del patio trasero de Spector. Él espera que el trabajo reciente en su propiedad evite que la casa se deslice hacia el lago durante varios años. Foto tomada el 9 de agosto de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)

Expertos como Wu abogan por el uso de soluciones basadas en la naturaleza — usar materiales como arena, vegetación o troncos para crear barreras naturales mientras se promueve la resiliencia de la costa. 

Pero muchos dueños de propiedades aún optan por la solución rápida de la construcción de diques, una táctica que Meadows y otros describen como una solución de curita con consecuencias no deseadas. 

“Una vez que comenzamos a construir estructuras en la costa, blindar la costa, (crear) estructuras portuarias, cambiamos la dinámica de la costa”, dijo Meadows. “Hay muchos, muchos lugares donde ya no hay playa. Entonces, yendo al extremo, si estas tendencias continúan, no habrá playa ni acceso para el público en general”.

Cambios drásticos en los niveles del agua 

Mirando desde su costa, sin tierra a la vista, las aguas del lago Michigan se parecen más a un océano que a un lago. 

Sin embargo, a diferencia de los océanos, que aumentan gradualmente con las temperaturas globales, los niveles de agua en el lago Michigan dependen en gran medida del clima y oscilan hacia arriba y hacia abajo en ciclos de tres a 10 años. 

Pero el cambio climático parece estar alterando los patrones en la región, trayendo temperaturas más cálidas que aceleran la evaporación y tormentas intensas más frecuentes que arrojan más agua al lago. Como resultado, los niveles de los lagos en los últimos 10 años han oscilado de un nivel bajo a un nivel alto a un ritmo sorprendente.  

Las casas a orillas del lago se ven en el condado de Door, Wis., Pueblo de Ephraim, el 31 de julio de 2021. Muchos propietarios han colocado grandes rocas a lo largo de la costa para enfrentar la erosión en medio de los cambios salvajes en los niveles de agua del lago Michigan en los últimos años. (Coburn Dukehart y Tad Dukehart / Wisconsin Watch)

Entre mínimos históricos en 2013 y un máximo histórico en 2020, el lago Michigan aumentó 6 pies, según datos del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU. Desde entonces, los niveles de agua han disminuido, pero aún se mantienen por encima de su promedio mensual a largo plazo.

Contratistas, capitanes de transbordadores, climatólogos y propietarios de viviendas están viviendo los cambios más dramáticos en sus vidas.

Los Grandes Lagos son nuevas características geológicamente hablando, dijo Meadows, talladas hace varios miles de años por el retroceso de los glaciares. Especialmente en el caso del lago Michigan, ese retroceso dejó una cuenca profunda con lados empinados, que se está ensanchando debido a la erosión natural en aproximadamente un pie por año. Pero durante los años de marea alta, las olas acumulan más energía, lo que acelera drásticamente la erosión, dijo Meadows. 

“Cuando pasamos por episodios de niveles de agua extremadamente altos, como acabamos de pasar en 2020 para el lago Michigan, esa tasa de erosión aumenta catastróficamente, de un pie por año a 10, 20 o 30 pies por año, dependiendo de dónde se encuentre. en la costa,” Meadows le dijo a Wisconsin Watch el año pasado

A medida que las aguas del lago Michigan subieron entre 2018 y 2020, la cantidad de propietarios en Wisconsin que solicitaron construir revestimientos a lo largo de sus propiedades se duplicó con creces. Aquellos que solicitan certificaciones de emergencia, un permiso temporal que permite que los muros se mantengan en pie hasta que el estado pueda inspeccionarlos, se dispararon de menos de 30 solicitudes a 280, un aumento del 830%.

Y esas cifras ofrecen solo una visión parcial de la costa del lago Michigan. El Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin emitió la mayoría de los permisos en el condado de Door, un hábitat sensible en el noreste de Wisconsin donde se requieren permisos. Los dueños de propiedades más al sur no están obligados a buscar permisos para nuevas barreras, siempre y cuando cumplan con los estándares del DNR.

Algunos residentes a lo largo de la costa del condado de Door observaron a los vecinos, uno por uno, apresurarse a construir revestimientos durante la marea alta de 2020. Tendencias similares se desarrollaron en otras partes del lago, ya que los dueños de propiedades entraron en pánico en las comunidades al norte de Chicago. se apresuró a hacer lo mismo.

En 2007, la Universidad Concordia de Wisconsin, en Mequon, Wisconsin, terminó de fortificar un acantilado de 130 pies y construyó una pared de roca de 2,700 pies de largo para amortiguar las olas. Chin Wu, profesor del Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental de la Universidad de Wisconsin-Madison, descubrió en 2014 que el revestimiento de $ 12 millones empeoró la erosión del acantilado hacia el sur, en la misma dirección en que viaja la corriente. Pero nueva evidencia ha demostrado que el daño del revestimiento también ocurre al norte del muro, dice Wu. Foto tomada el 9 de agosto de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)

En Wisconsin, es posible que muchos de los que instalaron nuevos revestimientos bajo certificación de emergencia tengan que volver a visitar el trabajo. El DNR envió recientemente cartas a 115 propietarios del condado de Door cuyos malecones no cumplieron con los estándares de la agencia después de la inspección, según James Pardee, especialista en revisión y análisis ambiental del DNR.

La portavoz del DNR, Sarah Hoye, dijo que Concordia obtuvo un permiso para su proyecto en 2005. El DNR no ha identificado ningún problema de cumplimiento con el proyecto, dijo, pero no ha realizado ningún seguimiento del revestimiento desde su construcción. 

Estabilizar un farol

Durante los próximos años, Spector no espera que su casa se derrumbe por el borde del acantilado. No se puede decir lo mismo de todos sus vecinos. 

La propiedad de Spector está varias puertas al sur del malecón de Concordia. Pero las propiedades al norte del revestimiento ahora están experimentando una erosión pronunciada. Wu dijo que es difícil atribuir todo el daño causado a las propiedades al norte de Concordia solo a su malecón; Las aguas altas y las fuertes lluvias de los últimos años también han acelerado la erosión.  

Pero en 2020, una casa de tres habitaciones con vista al lago en Grafton fue dejado al borde del colapso después de que fuertes lluvias azotaran la zona. En un momento, el valor de la casa se estimó en casi $ 1 millón. La casa ha sido demolida desde entonces. Ahora, un parche desnudo de concreto se encuentra donde una vez estuvo. 

En otra propiedad cercana, un columpio para niños se tambaleaba en el borde del acantilado, sus patas delanteras se aferraban al suelo que aún no se había caído al lago. 

Spector dijo que cree que existe una percepción errónea de que todos en el área son extremadamente ricos. Pero hay muchas casas modestas y residentes jubilados a lo largo de la orilla del lago, personas que no pueden permitirse hacer reparaciones importantes. 

Dijo que compró su casa por alrededor del costo del terreno, sabiendo que había que trabajar. 

Los dueños anteriores instalaron un revestimiento de $60,000 para proteger ese risco. Para extender la vida útil de la casa, Spector reforzó su sótano y construyó un muro de contención de $25,000 para mantener la casa en su lugar. Él y sus vecinos contrataron a un contratista para cortar una pendiente en el jardín restante, lo que puede ayudar a estabilizar el acantilado. Y plantaron vegetación de raíces profundas, que puede ayudar a retener la tierra. 

La casa que pertenece a David Spector (casa azul, centro) se ve en un acantilado de 120 pies en Mequon, Wisconsin, que ofrece una vista panorámica del lago Michigan. Hace diez años, la casa estaba a 50 pies del borde del acantilado. Hoy está a menos de 10 pies de distancia. Si bien los elementos dejan el área particularmente propensa a la erosión, Spector y muchos de sus vecinos dicen que los verdaderos problemas comenzaron después de 2007, cuando la Universidad Concordia de Wisconsin, una institución privada cercana, construyó un muro de roca de 2,700 pies de largo para proteger su propia playa y bluff. Pero mientras el muro protegía a la universidad, sus vecinos vieron casi de inmediato que sus propias playas comenzaban a desaparecer. Gran parte del risco, que alguna vez fue una pendiente más suave, se convirtió en una pared completamente vertical a medida que varios metros de tierra caían al lago. Foto tomada el 9 de agosto de 2022. (Coburn Dukehart / Wisconsin Watch)

“Para mí, tenía sentido comprar la casa y trabajar en ella sabiendo que solo la tendría por 10 a 15 años”, dijo. “Pero creo que algunas personas que se están mudando a estas casas de un millón de dólares sin ningún tipo de protección podrían estar viviendo en la negación”.

Spector es optimista porque el trabajo que ha realizado para proteger su propiedad mantendrá la casa en pie durante los próximos años. 

“Me gustaría decir que es una historia de éxito, pero puede ser sólo una historia de éxito temporal”, dijo.  

tanka dhakal contribuyó con este reportaje. A versión de esta historia fue publicado por primera vez por The Guardian, que lo encargó. La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org) colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Mario Koran / reloj de WisconsinReportero

Mario Koran informa sobre educación, inmigración y problemas que afectan a las comunidades de color. Más recientemente, Koran fue miembro reportero de Knight Wallace 2021 en la Universidad de Michigan. Anteriormente, Koran se desempeñó como corresponsal en la costa oeste para The Guardian US y pasó cinco años cubriendo educación para Voice of San Diego, donde fue nombrado reportero del año 2016 por la Sociedad de Periodistas Profesionales de San Diego. Desde que dejó una pasantía en Wisconsin Watch en 2013, el trabajo de Koran ha aparecido en The New York Times, The Appeal y Milwaukee Journal Sentinel, entre otros. Koran tiene una licenciatura en literatura española y una maestría en periodismo de la Universidad de Wisconsin-Madison.