El río Mississippi desde St. Feriole Island Park en Prairie du Chien, Wisconsin, el 22 de junio de 2017. Credit: Mike De Sisti y Chelsey Lewis, Milwaukee Journal Sentinel
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Los veranos en Bay City cuando Frank y Cathy Dosdall eran jóvenes giraban en torno al lago Pepin. 

El pequeño pueblo de Wisconsin está aproximadamente a una hora al sureste de las Ciudades Gemelas en el borde superior del lago de 21 millas, el más grande del río Mississippi. Hace décadas, el lago estaba lleno de gente que nadaba, practicaba esquí acuático y saltaba en botes para perseguir las olas de las barcazas que pasaban.

“Cualquier (forma) en que pudiéramos llegar a la superficie del agua cuando éramos niños, lo intentamos”, recordó Frank.

Hoy en día, fluye tanto sedimento río arriba que la comunidad apenas tiene acceso al lago que una vez disfrutó. Y no son los únicos que sienten los efectos de la degradación ambiental y otros problemas a lo largo del río Mississippi. 

Las inundaciones ocurren con más frecuencia y duran más, lo que cambia los hábitats de las llanuras aluviales. Las especies invasoras se están abriendo camino río arriba y hacia sus afluentes. Y a pesar de los esfuerzos para frenar la contaminación que se escurre de la tierra hacia el río, aún persiste la zona muerta donde el Mississippi desemboca en el Golfo de México.

Los defensores del río esperan que un programa de financiación federal propuesto, inspirado en un esfuerzo por limpiar los Grandes Lagos, pueda cambiar esa trayectoria. 

Frank y Cathy Dosdall se paran en el agua cerca de una playa que debería estar llena de gente en Bay City, un pequeño pueblo de Wisconsin a una hora al sureste de las Ciudades Gemelas. A los residentes de Bay City se les ha impedido el acceso al lago Pepin, el lago más grande del río Mississippi, porque los sedimentos que llenan el lago dificultan el paso de los barcos y las aguas son demasiado poco profundas para nadar. Crédito: Elizabeth Flores, Minneapolis Star Tribune

La Iniciativa de restauración y resiliencia del río Mississippi (MRRRI) fue presentado en junio pasado por la representante estadounidense Betty McCollum, demócrata de Twin Cities. Está basado en el Iniciativa de Restauración de los Grandes Lagos (GLRI) que se lanzó en 2010. 

Al igual que la iniciativa de los Grandes Lagos, operaría dentro de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. y proporcionaría cientos de millones en fondos federales a grupos en los 10 estados a lo largo del río. El dinero podría usarse para combatir especies invasoras, completar proyectos de restauración, mejorar la calidad del agua y proteger contra daños por inundaciones. Esto último, dicen los defensores, es más importante que nunca, con el cambio climático acelerando e intensificando eventos de inundaciones extremas

La iniciativa de los Grandes Lagos es ampliamente reconocida como una historia de éxito. Hasta la fecha, ha financiado más de 6,500 proyectos por un total de más de $ 3 mil millones, y obtuvo una reciente impulso de mil millones de dólares del proyecto de ley de infraestructura bipartidista. Tanto los republicanos como los demócratas han votado para aumentar los fondos para la iniciativa casi todos los años desde que se aprobó. 

La maleza crece en un área que dificulta (o imposibilita) el paso de los barcos en Bay City. Crédito: Elizabeth Flores, Minneapolis Star Tribune

El esfuerzo de los Grandes Lagos pasó cuando el apoyo a la EPA era alto y el bipartidismo era más común. Pero en un clima político polarizado, incluso los defensores de la legislación del río Mississippi reconocen que ha sido difícil generar impulso en el Congreso.

Los partidarios dicen que incluso si tienen que jugar a largo plazo, valdrá la pena unir a los muchos grupos que se preocupan por el Gran Río de Estados Unidos y obtener más dinero para abordar sus muchos desafíos.

Río Mississippi tratado 'como la alcantarilla de la nación'

mas o menos 20 millones de personas viven a lo largo del río Mississippi, que suministra agua potable a más de 50 ciudades, impulsa una economía basada en la recreación que genera $500 mil millones cada año y alberga más de 780 tipos de peces y vida silvestre. La cuenca del río abarca 31 estados y drena agua del 40% del territorio continental de EE. UU.

A pesar de su importancia, el financiamiento para proyectos ambientales es escaso, dijo Matt Rota, director sénior de políticas de Healthy Gulf, con sede en Nueva Orleans, Luisiana.

“Si bien la Ley de Agua Limpia ha hecho un buen trabajo al eliminar algunos contaminantes del río Mississippi, todavía se trata de manera muy similar a la alcantarilla de la nación”, dijo Rota.

Muchas preocupaciones ambientales y de salud plagan el río: se están formando floraciones de algas nocivas en áreas que están represadas; la contaminación por nitrógeno de los fertilizantes está enfermando a la gente; y las ciudades están gastando cantidades exorbitantes para filtrar su agua potable.

Otro gran problema es la zona muerta masiva que se forma en el Golfo de México frente a la costa de Luisiana cada año, provocada por la contaminación por nitrógeno y fósforo de la escorrentía agrícola. Se proyecta que la zona muerta de este año sea del tamaño de Connecticut. 

Rachel Bouressa traslada un rebaño de ganado británico White Park de un pequeño pasto a otro en la granja de la familia Bouressa el 15 de julio en el municipio de Royalton. A través de la Iniciativa de Restauración de los Grandes Lagos, Bouressa pudo obtener fondos para construir una cerca alrededor de su granja y dedicarse al pastoreo controlado, lo que ayuda a la cuenca de los Grandes Lagos. Crédito: Wm. Glasheen, USA TODAY NETWORK-Wisconsin

La falta de fondos y las preocupaciones desiguales de las partes interesadas a lo largo del río dificultan la reducción del tamaño de la zona muerta, dijo Rota. 

La agricultura es en gran parte exento de la Ley de Agua Limpia, basándose en medidas voluntarias de los agricultores para utilizar prácticas basadas en la conservación que ayudan a mantener el fertilizante en los campos y no en el agua, dijo Rota. 

“Una de las cosas que MRRRI podría hacer es poner más dinero en ese sistema”, dijo.

La iniciativa de los Grandes Lagos ya ha establecido una hoja de ruta sobre cómo la financiación federal podría ayudar a los agricultores a proteger las vías fluviales, incluidas cosas como cambiar a pastos perennes y plantar cultivos de cobertura.

La iniciativa de los Grandes Lagos ha ayudado a los agricultores a mantener limpias las aguas

Rachel Bouressa tenía 37 semanas de embarazo y sostenía la mano de su hijo pequeño cuando entró por primera vez en su oficina local de Servicios de Conservación de Recursos Naturales en el condado de Waupaca, Wisconsin.

Estaba a punto de hacerse cargo de la granja de su familia en New London con un pequeño problema: tenía ganado que administrar, British White Parks, una raza tradicional de ganado vacuno, pero no tenía cercas para mantenerlos en su tierra. La oficina de conservación tenía fondos para ayudar. 

La iniciativa de los Grandes Lagos trabaja con otros Socios de agencia para reducir la escorrentía y la contaminación en los lagos. 

La granja de Bouressa se encuentra en la cuenca del río Wolf, donde una gota de lluvia viaja poco más de 100 millas a través del río Fox hacia la bahía inferior de Green Bay, recogiendo fertilizantes y contaminación en el camino. La escorrentía llena de contaminación de muchas granjas en el noreste de Wisconsin es la causa probable de la proliferación de algas nocivas cada verano que mata a los peces y cierra las playas.

La granja de Bouressa es parte de la solución. Ella practica el pastoreo controlado, donde el ganado solo puede pastar una parte de la tierra a la vez, manteniendo la tierra continuamente cubierta de pastos. Las raíces ayudan a unir el suelo y permiten que el agua se filtre lentamente en el suelo, lo que reduce la erosión del suelo y la escorrentía hacia las vías fluviales cercanas. Prácticas como esta también podrían reducir en gran medida la cantidad de contaminación que llega al río Mississippi.

La iniciativa permite que las agencias federales, los estados y las tribus destinen dinero a proyectos como este.

Un carril creado por una cerca perimetral de tres alambres, a la izquierda, y una cerca interior de un solo alambre en Bouressa Family Farm en el municipio de Royalton. Crédito: Wm. Glasheen, USA TODAY NETWORK-Wisconsin

Un plan de acción que se actualiza cada cinco años codifica las principales áreas de enfoque de la iniciativa, que actualmente son la limpieza de áreas de preocupación, el control de especies invasoras, la restauración del hábitat y la prevención de escorrentías.

Bouressa recibió fondos por primera vez de la oficina de conservación en 2016. En 2021, la iniciativa la ayudó a comprar más cercas, siembra de pastos y líneas de agua para convertir tierras adicionales en pastoreo controlado.

La financiación “hizo realidad mis sueños agrícolas”, dijo. “No habría tenido acceso para obtener la cerca buena que necesitaba sin el costo compartido disponible”.

El enfoque del río Mississippi reflejaría el esfuerzo de los Grandes Lagos 

Con la Iniciativa de Restauración de los Grandes Lagos ayudando a personas como Bouressa a avanzar en la calidad del agua durante más de una década, y programas similares creados para la Bahía de Chesapeake y los Everglades, surge la pregunta de por qué el río Mississippi aún no tiene uno propio. 

Entre las partes interesadas, nadie tiene una respuesta clara. Pero sospechan que se debe a que los estados que bordean el río tienen intereses diferentes, y también problemas diferentes. 

“Escuchamos mucho acerca de 'un río' y de conectar la parte superior con la inferior”, dijo Kirsten Wallace, directora ejecutiva de la Asociación de la Cuenca del Río Upper Mississippi. “Pero son tan diferentes”. Su asociación no tiene una posición sobre la legislación del río Mississippi. 

Las iniciativas que seccionan el río se han intentado antes, dijo Maisah Khan, directora de políticas de Mississippi River Network, pero hasta que los grupos de toda la cuenca puedan unirse, los problemas en los que están trabajando no se resolverán. La zona muerta fue registrada en un tamaño récord hace apenas cinco años, por ejemplo. 

“(Los estados) dicen: 'Todos estamos haciendo nuestro mejor esfuerzo en esto', pero dejar que cada estado haga lo mejor que pueda realmente no ha mejorado nada”, dijo Khan.

Rachel Bouressa mueve una manada de ganado de British White Park de un pequeño pasto a otro en la granja de la familia Bouressa el viernes 15 de julio de 2022 en el municipio de Royalton, Wisconsin. A través de la Iniciativa de Restauración de los Grandes Lagos, Bouressa pudo obtener fondos para construir una valla alrededor de su granja y dedicarse al pastoreo controlado, que ayuda a la cuenca de los Grandes Lagos. Crédito: Wm. Glasheen, USA TODAY NETWORK-Wisconsin

Financiamiento del proyecto MRRRI: qué organizaciones participantes han estimado podría ser alrededor de $ 300 millones, se dividiría en cuatro cubos principales. Estos incluyen mejorar la calidad del agua, restaurar hábitats, reducir la presencia de especies invasoras y crear infraestructura natural para proteger contra daños por inundaciones. 

En los dos años posteriores a su aprobación, el personal de la EPA se reuniría con las partes interesadas clave a lo largo del río (municipios, gobiernos tribales, organizaciones sin fines de lucro y universidades) para elaborar un plan de acción e identificar qué proyectos deberían recibir financiamiento.

Junto al plan de acción habría un plan científico, que crearía tres centros regionales en las universidades de los 10 estados fronterizos para investigar los desafíos del río. 

El proyecto de ley actual no describe proyectos específicos que podrían financiarse, y los partidarios esperan que eso deje en claro que las comunidades pueden impulsarlo en la dirección que mejor les funcione. 

En Bay City, por ejemplo, una multimillonaria Proyecto del Cuerpo de Ingenieros del Ejército dragará un canal de acceso para conectar su puerto con el lago nuevamente, como parte de un esfuerzo mayor de restauración del hábitat. Aunque obtuvieron dinero para eso sin MRRRI, la financiación de la legislación podría ayudar a que el proyecto se replique en otras partes del lago, dijo Rylee Hince, directora ejecutiva de Lake Pepin Legacy Alliance. 

La inversión financiera, junto con el control local, podría cambiar las reglas del juego para los pequeños pueblos ribereños que no suelen ver llegar dólares federales, dijo Hince. 

Más abajo en el río, la Federación de Vida Silvestre de Tennessee espera más fondos dedicados para ayudar a evitar que las carpas invasoras salgan del río Mississippi hacia los ríos Tennessee y Cumberland. Han estado trabajando durante años para obtener dinero para esos proyectos de asignaciones federales, dijo Lindsay Gardner, directora asociada de investigación de políticas, desarrollo y relaciones federales. 

“Tienes que trabajar ese ciclo de asignaciones todos los años, y no está claro cuánto dinero obtendrás”, dijo Gardner. “Cualquier fondo que pueda ayudar a complementar esos esfuerzos sería muy, muy positivo, porque simplemente no hay suficiente dinero para todos”. 

Como parte del plan de acción de MRRRI, 35 por ciento de los fondos se destinarán a comunidades desfavorecidas o de bajos ingresos y comunidades de color, que experimentan de manera desproporcionada los efectos de la contaminación por escorrentía, agua potable de baja calidad y eventos climáticos severos. 

“Cuando bloqueas los ríos en un lugar, el río se sale de sus orillas en otro lugar”, dijo Trevor Russell, director del programa de agua de la organización sin fines de lucro Friends of the Mississippi River. “Por lo general, recae en aquellos que son menos capaces de protegerse de él”.

Según Khan, con Mississippi River Network, una lección clave de la iniciativa Great Lakes es incorporar esa equidad en el proceso desde el principio.

“Para empezar, la coalición GLRI tuvo algunos problemas de crecimiento en torno a eso”, dijo Khan. “Para nosotros, queríamos asegurarnos de que estábamos pensando en eso desde el principio”.

¿Qué ocurre después? 

Hasta la fecha, más de 100 empresas, organizaciones y políticos locales y estatales han respaldado la iniciativa del río Mississippi, así como también nueve copatrocinadores demócratas en el Congreso Ningún republicano se ha apuntado. 

La maleza crece en un área que dificulta o imposibilita el paso de los barcos en Bay City, Wisconsin. Crédito: Elizabeth Flores, Minneapolis Star Tribune

Los defensores dicen que los miembros del Partido Republicano han expresado en privado su apoyo a la idea, pero quieren que otros miembros de su partido se sumen primero, una señal del clima políticamente difícil en DC. 

El reloj también avanza en una sesión del Congreso con muchas otras prioridades, así como las elecciones de mitad de período, con las que lidiar. 

“Con la economía volátil y la alta inflación, MRRRI no ha recibido mucha atención, o tal vez no ha recibido la atención que esperábamos que hubiera obtenido ahora”, dijo Scott Laeser, director del programa de agua de Clean Wisconsin, que ha defendido el proyecto de ley. . “Pero no creo que eso diga nada sobre sus perspectivas a largo plazo”.

En un correo electrónico, McCollum, el patrocinador principal, escribió que está trabajando para obtener la aprobación durante la sesión actual, pero que hay “muchas cuestiones críticas que deben abordarse en los días legislativos restantes”. 

“Siempre tengo la esperanza de que podamos encontrar un lugar para ideas visionarias como MRRRI, y seguiré luchando por esta importante propuesta que beneficiará a todas las comunidades a lo largo del río Mississippi”, escribió.

Khan dijo que comienza cada lanzamiento sobre MRRRI subrayando que es un programa voluntario, no regulatorio. Como tal, dijo que no ha habido mucho desacuerdo sobre la importancia que podría tener algo como esto. 

Cuando el GLRI fue reautorizado en 2019, cercano a la mitad de los copatrocinadores eran republicanos.

“La gente de ambos lados quiere ver más inversiones en los Grandes Lagos”, dijo Khan. “Y creo que eso es lo que esperamos en el río Mississippi”. Madeline Heim y Caitlin Looby son Informe para América reporteros del cuerpo que escriben sobre los desafíos ambientales en la cuenca del río Mississippi y los Grandes Lagos, respectivamente. Contáctelos en mheim@gannett.com y clooby@gannett.com. Esta historia es producto de la Oficina de agricultura y agua de la cuenca del río Mississippi, una red de reportajes editorialmente independiente con sede en la Escuela de Periodismo de la Universidad de Missouri en asociación con Report For America y financiado por la Fundación de la Familia Walton. Considere apoyar el periodismo que informa a nuestra democracia con una donación deducible de impuestos a este esfuerzo informativo en jsonline.com/RFA.

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Madeline Heim/Milwaukee Journal Sentinel

Madeline Heim es una reportera del cuerpo de Report for America que escribe sobre los desafíos ambientales en la cuenca del río Mississippi y en todo Wisconsin. Comuníquese con ella al 920-996-7266 o mheim@gannett.com.