Después de que Jennifer Magee (izquierda) no pudo encontrar fórmula infantil hipoalergénica para comprar con sus beneficios de WIC durante la escasez a nivel nacional, su futura suegra, Geralyn Laurie (derecha), hizo una petición en las redes sociales para ayudar a los necesitaba comida para su nieta Aubrey. (Christina San Luis/KHN)
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CANNON FALLS, Minnesota — Dos meses después de dar a luz, Jennifer Magee notó un cambio en la rutina de alimentación de su bebé que la asustó: estaba comenzando a tomar más fórmula, casi cada hora.

El aumento del apetito es normal para los bebés en crecimiento, incluida la hija de Magee, Aubrey. Pero en medio de la escasez nacional de fórmula, a Magee, de 25 años, solo le quedaba un envase, apenas suficiente para tres días.

“Estamos volando a través de la fórmula”, dijo Magee cuando la escasez empeoró en mayo. “Me temo que muy pronto, si no nos abastecemos, no lo tendremos para ella”.

Encontrar más no sería una tarea sencilla.

Magee enfrentó la misma tensión que muchos padres experimentaron durante los últimos meses mientras luchaban por encontrar fórmula. Pero sintió una presión adicional porque depende del Programa Especial de Asistencia Nutricional Suplementaria para Mujeres, Bebés y Niños, conocido como WIC, una iniciativa financiada con fondos federales destinada a ayudar a las mujeres de bajos ingresos a comprar alimentos, incluida la fórmula para bebés.

Su hija nació en marzo, mucho después de que los problemas de la cadena de suministro relacionados con la pandemia comenzaran a afectar la disponibilidad de fórmula, y solo unas semanas después de que el fabricante de alimentos para bebés Abbott Nutrition cerrara la producción en su fábrica de Michigan y retirara sus fórmulas en polvo Similac, Similac Alimentum y EleCare. , interrumpiendo aún más el suministro. En mayo, el Dr. Robert Califf, jefe de la FDA, dijo a los senadores que esperaba que la escasez se resolviera a fines de julio. Hasta junio, la agencia seguía importando fórmulas para aumentar la oferta.

Para Magee y otros padres que viven cerca de las fronteras estatales, especialmente aquellos en comunidades rurales con opciones de compra limitadas y distantes, las limitaciones de WIC exacerban aún más la actual escasez de fórmula.

Magee, residente de Bay City, Wisconsin, debe comprar en una tienda autorizada por su estado para aceptar los beneficios de WIC. A diferencia de las personas que reciben dinero del Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria, o SNAP, otro apoyo para familias de bajos ingresos, los beneficiarios de WIC no pueden usar sus beneficios en otros estados, según el Departamento de Agricultura de EE. UU.

Bay City es un pueblo de unos 400 habitantes en el borde occidental de Wisconsin, al otro lado del río Mississippi desde Red Wing, Minnesota, que tiene una población de unos 16,500 habitantes. Bay City no tiene supermercados aprobados por WIC. Red Wing, a menos de 10 millas al oeste, tiene tres tiendas aprobadas por WIC, pero Magee no puede usar sus beneficios de Wisconsin en ninguna de ellas.

En cambio, maneja casi 50 millas hasta un Walmart Supercenter aprobado por WIC en Menomonie, Wisconsin, en busca de la fórmula hipoalergénica que necesita su hija.

Si bien la escasez de fórmula no solo afecta a las familias de WIC, está "aumentando las disparidades que las familias de bajos ingresos han enfrentado durante años", dijo Brian Dittmeier, director principal de políticas públicas de la Asociación Nacional de WIC, la organización de defensa sin fines de lucro que representa los programas de WIC. .

Esas disparidades incluyen que las familias de bajos ingresos tengan más probabilidades de vivir en desiertos alimentarios, o áreas con poco o ningún acceso a alimentos saludables asequibles, lo que limita sus opciones para las tiendas aprobadas por WIC, dijo.

Por lo general, los beneficiarios de WIC tienen una fórmula designada que pueden comprar con sus beneficios como parte de lo que el programa llama un "paquete de comida.” Después del retiro de Abbott Nutrition, el Departamento de Servicios de Salud de Wisconsin emitió una lista de sustituciones para las familias cuya fórmula designada se encontraba entre las retiradas.

Nutramigen, la fórmula que Magee usó para calmar la sensibilidad a la leche de su hija, no fue retirada del mercado, pero eso no ha hecho que sea más fácil de encontrar ya que la escasez provocó una lucha a nivel nacional por otras marcas. Cada vez que Magee conducía a Menomonie por Nutramigen, estaba haciendo una "suposición descabellada" de que podría encontrar algo.

Ella no lo hizo.

En mayo, el Departamento de Servicios de Salud de Wisconsin publicó consejos para las familias que se enfrentan a la escasez. Los funcionarios del departamento les dijeron que revisaran las tiendas de comestibles y las farmacias más pequeñas en lugar de las grandes, y que buscaran en los sitios web de las tiendas antes de ir en persona. Sin embargo, algunas tiendas más pequeñas no aceptan WIC, y para las mujeres que deben viajar una hora o más para revisar un estante, es posible que lo que hay en línea no refleje la realidad una vez que llegan. Como la mayoría de los estados, Wisconsin no permite que las familias de WIC compren en línea con sus beneficios.

“A veces eso es una barrera debido al costo del transporte”, dijo Brittany Mora, directora de WIC para el condado de Pierce, donde vive Magee, mientras reflexionaba sobre la cantidad de viajes que las familias han realizado en busca de fórmula, especialmente porque los precios de la gasolina se han disparado a un promedio nacional de cerca de $5 por galón.

Si Magee manejara por su condado para revisar cada una de las cuatro tiendas aprobadas por WIC en busca de la fórmula de su hija, viajaría alrededor de 65 millas de ida y vuelta y correría el riesgo de volver a casa con las manos vacías de todos modos. El condado de Pierce no tiene transporte público.

El personal de Mora anima a los padres a llamar a las tiendas antes de hacer viajes largos, en caso de que los minoristas puedan decirles qué hay en stock. El personal también puede dar a las familias consejos que han escuchado sobre dónde podría estar disponible la fórmula y cambiar los paquetes de alimentos de las familias para incluir la fórmula disponible en la tienda.

Desde el retiro de Abbott y el cierre de la planta, Mora ha permitido que las familias llamen a su teléfono celular personal para emergencias cuando su oficina está cerrada.

“Mi mayor temor es que, durante el fin de semana, una familia no pueda obtener una fórmula que esté disponible en la tienda”, dijo.

Han surgido desafíos similares para las mujeres que reciben WIC en Minnesota. La directora de WIC del estado, Kate Franken, dijo que las familias que acuden a su programa en busca de apoyo a veces no tienen automóvil, “por lo que simplemente no tienen tantas opciones para conducir y revisar diferentes tiendas”.

Aunque Minnesota, como Wisconsin, ahora ofrece fórmulas importadas a los beneficiarios de WIC para aumentar sus opciones, las adiciones no ayudan a todas las familias por igual, dijo Franken.

Las fórmulas de Kendamil que vienen del Reino Unido y Aussie Bubs de Australia entran en la categoría de fórmulas estándar a base de leche, dijo. "Eso es bueno, y eso es lo que usan la mayoría de los bebés, pero esa es también la categoría en la que estamos viendo la mejor recuperación en el suministro en general".

Dijo que la estrategia estándar de importación de fórmula a base de leche no aborda la falta de suministro de fórmula para bebés con intolerancia a la leche u otros problemas digestivos.

Geralyn Laurie sostiene a su nieta Aubrey. Laurie hizo un llamamiento en las redes sociales para obtener fórmulas infantiles hipoalergénicas para bebés. (Christina San Luis/KHN)

Esos son bebés como la hija de Magee.

Cuando Magee se dio cuenta de que no podía depender de sus beneficios de WIC para acceder de inmediato a la fórmula hipoalergénica, recurrió a su familia en busca de ayuda.

El 23 de mayo, la futura suegra de Magee, Geralyn Laurie, publicó en Facebook: “Amigos de todas partes, mi nieta, Aubrey Elizabeth, necesita su fórmula específica. Necesita Nutramigen de Enfamil para bebés. También pueden ser marcas propias de esta fórmula, que [son Tippy Toes y Well Beginnings]. Si encuentras esto, cómpralo y con gusto te enviaré un Venmo por este producto y el envío”.

En cuestión de semanas, 26 latas de fórmula hipoalergénica habían llegado al final del camino de grava bordeado de tierras de cultivo que conducía a la casa de Laurie en Cannon Falls, Minnesota, a unas 30 millas al oeste de Bay City. Algunos llegaron por correo, otros a través de visitantes que llegaban en avión y tren.

Laurie no esperaba tal respuesta.

“Creo que todos quieren ayudar, y varias personas dijeron: 'Estoy en ello'”, dijo.

Cuando su nieta tenía 3 meses, Laurie había gastado más de $455 en fórmula.

Magee aún no puede usar sus beneficios de WIC para alimentar a su hija.

KHN (Kaiser Health News) es una sala de redacción nacional que produce periodismo en profundidad sobre temas de salud. Junto con Policy Analysis and Polling, KHN es uno de los tres principales programas operativos en KFF (Fundación de la Familia Kaiser). KFF es una organización sin fines de lucro que brinda información sobre temas de salud a la nación.

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Christina Saint Louis / Noticias de salud de Kaiser

Christina Saint Louis, corresponsal, cubre la atención médica rural. Con sede en Minneapolis, informa principalmente sobre el medio oeste superior. Se unió a KHN del equipo de seguridad pública de Star Tribune, donde informaba sobre la policía y el crimen en Minneapolis. Originaria de Stuart, Florida, anteriormente fue reportera de investigación en el Miami Herald después de convertirse en la primera en recibir la beca de periodismo de investigación Esserman-Knight. Recibió su maestría del Programa Toni Stabile en Periodismo de Investigación de la Universidad de Columbia.