Un informe de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno federal encontró que Wisconsin fue uno de los más lentos en comenzar a pagar el alivio federal por desempleo pandémico, y los blancos recibieron una compensación al doble de la tasa de los solicitantes negros. (Producciones SDI a través de iStock)
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Una auditoría federal ha descubierto lo que investigadores del sistema de seguro de desempleo de Wisconsin han sospechado durante mucho tiempo: Las personas de color tienen menos probabilidades de recibir compensación por desempleo que sus contrapartes blancas. 

El Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral de Wisconsin le dijo anteriormente a Wisconsin Watch que carecía de datos para saber si sus sistemas podrían favorecer a algunos grupos sobre otros, como producir resultados diferentes en torno a las líneas raciales.

Pero un junio informe de la Oficina de Responsabilidad Gubernamental —un organismo de control no partidista que informa al Congreso— encontró que Wisconsin fue uno de los más lentos en comenzar a pagar el alivio federal por desempleo pandémico, y los blancos recibieron una compensación al doble de la tasa de los solicitantes negros. Los solicitantes nativos americanos e hispanos también tenían menos probabilidades que los solicitantes blancos de recibir ayuda.

El informe examinó cómo Wisconsin y otros cuatro estados (Arizona, Luisiana, Nueva York y Dakota del Norte) implementaron la Asistencia de Desempleo por la Pandemia (PUA). El Congreso creó el programa en 2020 para ayudar a los trabajadores independientes y de medio tiempo que perdieron el trabajo pero que de otro modo no calificarían para una compensación regular. Ha pagado al menos $ 131 mil millones en todo el país. 

Los datos de Wisconsin cubrieron desde enero de 2020 hasta abril de 2021, cuando el sistema de seguro de desempleo del estado abrochado bajo una prueba de estrés pandémico, dejando a muchos residentes desempleados sin pagar facturas, acumulando deudas de tarjetas de crédito, enfrentando el desalojo, y incluso la falta de vivienda

La pandemia golpeó después de que la Legislatura liderada por los republicanos de Wisconsin pasara años endureciendo las reglas para acceder a los beneficios de desempleo, en nombre de la reducción del fraude, y los líderes de ambos partidos no actualizaron los sistemas informáticos anticuados que no puede contestar teléfonos e imprimir cheques de compensación al mismo tiempo.

Wisconsin tardó dos meses en comenzar a distribuir PUA luego de la aprobación del Congreso. DWD informó que realizó sus primeros pagos el 21 de mayo de 2020, pero pagó a menos de 1,000 reclamantes al final del mes, según la GAO.  

Solo Dakota del Norte (34.8 %) otorgó un porcentaje menor de reclamos generales en comparación con Wisconsin (38.1 %). Los dos estados también vieron las disparidades raciales más severas en los pagos, encontró la auditoría. 

En Wisconsin, el 43.3 % de los reclamantes blancos recibieron pagos PUA, en comparación con el 21.9 % de los reclamantes negros, el 24.8 % de los reclamantes hispanos, el 27.2 % de los reclamantes nativos americanos y el 41.8 % de los reclamantes asiáticos.

Las cifras se suman a una larga lista de disparidades raciales en Wisconsin, que tiene algunas de las desigualdades más marcadas del país en educación, salud pública, vivienda, justicia penal y ingresos

Las personas deberían recibir beneficios de desempleo en función de la necesidad y no “por el color de su piel”, dice el secretario de Trabajo de EE. UU., Marty Walsh. (Cortesía del Departamento de Trabajo de EE. UU.)

Las personas deberían recibir beneficios de desempleo en función de la necesidad y no “por el color de su piel”, dijo el secretario de Trabajo de los EE. UU., Marty Walsh, a Wisconsin Watch. “Tenemos que ser iguales en todos los ámbitos”.

 Él dice que el Departamento de Trabajo da la bienvenida a la auditoría y está analizando sus recomendaciones.

“Una de las cosas que estamos haciendo, honestamente, es reconocer e identificar los desafíos que vemos en el sistema”, agregó. 

Una de esas recomendaciones es que la administración del presidente Joe Biden estudie lo que sucedió en los primeros meses de la pandemia para ayudar a los estados a evitar futuros problemas. 

El Departamento de Trabajo estuvo de acuerdo con una recomendación de la GAO de asesorar al Congreso sobre opciones futuras para ayudar a los trabajadores autónomos desempleados y otros trabajadores eventuales. Estuvo parcialmente de acuerdo con el llamado de la auditoría para examinar las razones de las disparidades raciales en la ayuda pandémica, pero expresó su preocupación de que hacerlo distraería la atención de otros esfuerzos para mejorar la equidad.

Los funcionarios del DWD dijeron a los auditores que no podían explicar las desigualdades raciales de Wisconsin al desembolsar el alivio pandémico federal. 

“Los funcionarios declararon que su sistema de TI no captura el motivo de la denegación de reclamos y que tendrían que examinar cada solicitud de PUA manualmente”, dice el informe. 

Pero la GAO identificó barreras idiomáticas en Wisconsin y otros estados para los reclamantes que no hablan inglés. La aplicación en línea PUA solo estaba disponible en inglés, lo que obligó a aquellos que necesitaban ayuda de traducción a llamar a los centros de llamadas telefónicas que se vieron abrumados al principio de la pandemia. 

A fines de la semana pasada, DWD anunció una "Navegador de interfaz de usuario” asociación con United Migrant Opportunity Services para impulsar el acceso a la ayuda para trabajadores agrícolas migrantes y de temporada, trabajadores que no hablan inglés y otros trabajadores que enfrentan pobreza y desigualdad persistentes. El Departamento de Trabajo federal está financiando la asociación, junto con nuevos programas similares en otros seis estados.

“El Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral se esfuerza por hacer de Wisconsin un lugar justo y equitativo para que todas las personas vivan y trabajen. Esto incluye eliminar las disparidades raciales y étnicas mientras se promueve la equidad y las oportunidades económicas a través del desarrollo de la fuerza laboral”, dijo Jennifer Sereno, portavoz de DWD, en un comunicado que llamó a PUA “un nuevo programa federal con criterios de elegibilidad completamente distintos”.

Sereno agregó: "El acceso desigual a la información, la tecnología, la documentación y los desafíos para validar la información del solicitante pueden afectar la implementación y los resultados de los programas de apoyo".

Los críticos del enfoque de Wisconsin sobre el seguro de desempleo han advertido sobre tales barreras durante años. 

Victor Forberger, abogado supervisor de la Clínica de Apelaciones de Compensación por Desempleo de la Universidad de Wisconsin, trabaja desde su casa en Madison, Wisconsin, el 26 de mayo de 2020. El complejo proceso de presentación de reclamos de Wisconsin podría explicar algunas de las disparidades raciales que encontró un informe de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno al examinar cómo el estado distribuyó la ayuda federal para la pandemia a los desempleados. (Coburn Dukehart/Wisconsin Watch)

El abogado de Madison, Victor Forberger, ha representado a docenas de clientes desempleados que luchan por recibir ayuda por desempleo, incluso antes de la pandemia. Dijo que el complejo proceso de presentación de reclamaciones de Wisconsin podría explicar algunas desigualdades. 

“El proceso de presentación de reclamaciones en Wisconsin es increíblemente difícil”, dijo a Wisconsin Watch. “Está configurado como un montón de aros y obstáculos que la gente tiene que atravesar”.

DWD a fines de 2020 anunció un plan para simplificar el lenguaje de la aplicación, que según Forberger se queda corto. Y recientemente actualizó su portal de reclamantes en línea que permite a las personas enviar documentos en línea en lugar de enviarlos por correo o por fax. 

La agencia dice que también tiene como objetivo facilitar la presentación de solicitudes para personas sin acceso a Internet. DWD también ha tomado las medidas iniciales para actualizar su sistema de TI del área de la década de 1970, pero se espera que esto tome años y cueste alrededor de $90 millones. 

Forberger dijo que el gobierno federal requiere que los sistemas estatales de desempleo eviten discriminar a las personas con discapacidades, personas de color y los que no hablan ingles

“Y los federales deben comenzar a hacer cumplir esos requisitos, y no han estado haciendo cumplir esos requisitos en la medida en que deben hacerlo”, dijo.

La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org) colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliadas.

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jacob resneckReportero investigador

Jacob Resneck se unió al Centro en 2022 a través de Report for America, cubriendo las amenazas a la democracia con énfasis en los derechos en el lugar de trabajo. Anteriormente, trabajó en Juneau, Alaska, como editor y reportero para el consorcio de medios públicos sin fines de lucro CoastAlaska. Antes de eso, pasó más de ocho años en el extranjero informando desde Alemania, Turquía, los Balcanes y Medio Oriente. También ha trabajado para periódicos semanales y diarios en las zonas rurales del norte de California, donde creció, y en las montañas Adirondack de Nueva York. Ahora vive en Oshkosh con su esposa, poeta y maestra, y sus dos hijos pequeños.