Se ve una mesa de blackjack en Ho-Chunk Gaming Black River Falls en Black River Falls, Wisconsin, el 9 de febrero de 2022. "Cuando vemos algo menos rentable, pensamos: '¿Vale la pena?'", dijo el presidente de la Nación Ho-Chunk, Marlon WhiteEagle, sobre la inversión de su tribu en los casinos. (Ilana Bar-av para Wisconsin Watch)
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Jackpots, izquierda y derecha. Eso es lo que Brent White Eagle recuerda más vívidamente de la reapertura del Ho-Chunk Gaming Casino en Madison, Wisconsin, después de que la pandemia forzara un cierre que duró más de dos meses en 2020. 

El Institute for Nonprofit News, Indian Country Today, Wisconsin Watch y otros ocho socios de noticias examinaron el estado de la economía en Indian Country. Este informe fue posible gracias al apoyo de la Fundación de la Familia Walton.

La verificación de cada premio mayor mantuvo al exsupervisor del departamento de tragamonedas alerta mientras un equipo esquelético de sus colegas se adaptaba a la vida pandémica: instaló divisores de plexiglás entre las máquinas tragamonedas y cubrió los turnos del personal que se sentía inseguro al regresar al trabajo, dijo. 

A pesar de que había menos jugadores en la sala, los visitantes hicieron apuestas más grandes que generaron grandes premios.

“Hubo bastantes noches en las que solo hubo premios extraordinarios. Fue un funcionamiento constante para todos nuestros empleados”, dijo White Eagle. “El mantenimiento secundario que tuvimos que atender no se hizo en absoluto”.

Los clientes no se quejaron porque los pagos siguieron llegando, pero los funcionarios de la Nación Ho-Chunk difícilmente se sintieron afortunados cuando el motor económico de su gobierno se apagó en medio de la crisis de salud pública. 

Dos años después, los funcionarios del casino dicen que los ingresos están eclipsando los niveles previos a la pandemia. Pero el dolor del cierre temporal aún persiste en la tribu, manifestado en despidos y recortes en servicios cruciales. Eso está obligando a los líderes tribales a confrontar la enorme dependencia de su economía en los casinos. 

“La pandemia nos golpeó bastante fuerte”, dijo el presidente de Ho-Chunk, Marlon WhiteEagle, sin relación con el funcionario del casino. “Y eso plantea la pregunta de qué podemos hacer para ir más allá de los juegos”.  

Marlon WhiteEagle, presidente de la Nación Ho-Chunk, en el evento del Estado de las Tribus en el Capitolio del Estado de Wisconsin en Madison, Wisconsin, el 22 de febrero de 2022. “La pandemia nos afectó bastante”, dijo. dijo. “Y eso plantea la pregunta de qué podemos hacer para ir más allá de los juegos”. (Coburn Dukehart / Vigilancia de Wisconsin)

Las 11 tribus reconocidas por el gobierno federal de Wisconsin, junto con las naciones tribales de América del Norte, han sopesado durante mucho tiempo cómo diversificar sus economías, y la pandemia ilustró el riesgo de no hacerlo. 

Algunas tribus han recurrido al cáñamo industrial oa empresas de arrendamiento de tierras; otros han lanzado brazos de desarrollo económico para invertir en plantas de fabricación, empresas de construcción y otras empresas.  

Ho-Chunk Nation ha tenido poco éxito con los esfuerzos anteriores para diversificarse, enfrentando cambios en el liderazgo del gobierno, el fracaso de empresas comerciales pasadas y la complacencia con las ganancias del juego desde que esos ingresos comenzaron a transformar la vida tribal en la década de 1980, dijeron funcionarios tribales. 

Pero WhiteEagle y algunos economistas ven una promesa en el desarrollo futuro de la tierra Ho-Chunk en manos de un fideicomiso federal. Otros apuntan a oportunidades en la contratación federal e incentivar el espíritu empresarial.   

“Se necesita coraje para fracasar. Y hemos realizado muchos esfuerzos valientes”, dijo WhiteEagle a Wisconsin Watch durante una breve entrevista en su oficina en Black River Falls, Wisconsin. “Pero obviamente tenemos que volver al caballo y seguir intentándolo”. 

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La pandemia sacude la economía del juego 

Los casinos impulsan las economías tribales de Wisconsin, generando casi $ 1.3 mil millones en ganancias netas un año antes de la interrupción de la pandemia, según el Departamento de Administración de Wisconsin, que rastrea los dólares de los juegos. Pero para 2021, esas ganancias se redujeron en casi un tercio a $ 893 millones, un total agregado que oscurece el impacto financiero de las tribus individuales.  

Los ingresos financian principalmente infraestructura vital y programas gubernamentales como educación, servicios sociales y tribunales tribales. Las tribus generalmente no gravan los ingresos para financiar los servicios., ni recaudan impuestos sobre la propiedad, ya que la mayoría de los ciudadanos tribales viven en tierras en fideicomiso. 

Ho-Chunk Gaming Black River Falls se ve en Black River Falls, Wisconsin, 10 de febrero de 2022. Las 11 tribus reconocidas a nivel federal de Wisconsin, junto con las naciones tribales de América del Norte, han sopesado durante mucho tiempo cómo diversificar sus economías, y la pandemia ilustró el riesgo de no hacerlo. (Ilana Bar-av para Wisconsin Watch)

Pero la pandemia conmocionó temporalmente ese sistema en la primavera de 2020.   

La porción de las ganancias netas que recibe Wisconsin en virtud de los pactos con las tribus se desplomó en más del 99 % entre los años fiscales 2019 y 2021, de $29.1 millones a $154,000 XNUMX, según la Oficina Fiscal Legislativa del estado.  

Las tres tribus de juego más grandes de Wisconsin, Forest County Potawatomi, Oneida y Ho-Chunk, sintieron un pellizco inmediato cuando COVID-19 cerró el negocio. Hotel y Casino Potawatomi despidió a 1,600 trabajadores, la Milwaukee Journal Sentinel informado. Y cuando Oneida Nation reabrió su casino de Green Bay después de un cierre de meses, solo llamó a la mitad de su fuerza laboral de alrededor de 900. 

WhiteEagle dijo que los juegos generalmente contribuyen con el 75% de los ingresos de Ho-Chunk Nation, y la pandemia obligó a despedir a aproximadamente 2,250 empleados de Ho-Chunk, incluido más del 80% de su fuerza laboral de juegos. 

WhiteEagle anunció los despidos en un discurso de YouTube a ciudadanos tribales, alimentando intenso retroceso y los esfuerzos para destituirlo de su cargo. WhiteEagle no especificó cuántos puestos se restaurarían en su próximo presupuesto anual, pero dijo que la gerencia anteriormente había sido "muy pesada", con "más empleados de los que teníamos trabajo para ellos a diario".

Ryan Greendeer, un vocero de la Legislatura de Ho-Chunk y veterano del ejército, dijo que le dolía ver que despidieran al oficial tribal del servicio de veteranos.

“Personalmente, siento que eso fue un desaire contra los veteranos”, dijo Greendeer.

Entre otros que recibieron resbalones rosas: Nelson Smith, un biólogo de vida silvestre que rastreó abejas silvestres y trabajó en la rehabilitación de alces hasta la pandemia. Ahora pasa sus días curtiendo pieles de venado, haciendo mandados familiares y buscando trabajo. El trabajo de casino no es ideal, dijo. Prefiere el aire libre. 

Nelson no está seguro de lo que depara el futuro. “Quién sabe, podría estar viviendo en mi auto este verano”.

Jeffrey Booze, un empleado de Ho-Chunk Gaming Black River Falls, se toma un descanso en el Bingo Hall en Black River Falls, Wisconsin, el 9 de febrero de 2022. La pandemia obligó a despedir a aproximadamente 2,250 empleados de Ho-Chunk, incluidos más de 80 % de su fuerza laboral de juego. (Ilana Bar-av para Wisconsin Watch)

White Eagle, el ex trabajador del casino, perdió su trabajo después de tomar una licencia médica y no cumplir con la fecha límite para presentar la documentación relacionada con su licencia, dijo. 

Está buscando trabajo en apuestas deportivas, ahora en marcha en el Oneida Casino en Green Bay y en una aplicación móvil en ciertas ubicaciones de Oneida Nation como parte de un cambio más amplio en la industria. Los indios Forest County Potawatomi y St. Croix Chippewa de Wisconsin también negociaron recientemente pactos de juego con el estado para permitir las apuestas deportivas en el sitio, que siguen siendo ilegales en Wisconsin fuera de las operaciones tribales. Y el presidente tribal WhiteEagle dijo que las apuestas deportivas están "en el horizonte" para la Nación Ho-Chunk. 

Eso viene como el plan de Ho-Chunk para abrir camino en un Complejo de casino de $ 405 millones en Beloit, con la esperanza de que aumente los ingresos del juego. Ese proyecto requiere una aprobación final de la Oficina Federal de Asuntos Indígenas, pero los diseños iniciales incluyen planes para una instalación de usos múltiples que podría usarse para un centro educativo o de atención médica en caso de que los juegos de azar se muevan en línea y los casinos físicos se conviertan en un “ cosa del pasado”, dijo Greendeer.  

Comienzos humildes para los casinos

En un reciente miércoles por la noche en Ho-Chunk Gaming Black River Falls, una multitud de clientes, la mayoría de ellos canosos, se sentó bajo las luces parpadeantes de las máquinas tragamonedas, tirando de palancas en su búsqueda de fortuna. Las filas de máquinas desocupadas dejaron mucho espacio para el distanciamiento social, mientras que un crupier de blackjack cercano reveló el destino de cada jugador una carta a la vez. 

La Nación Ho-Chunk posee seis casinos. Los tres más grandes se elevan justo al lado de las principales carreteras interestatales de Wisconsin. Están en Madison, Wisconsin Dells y en Black River Falls, donde los pantanos de arándanos se encuentran con pinos y peñascos de granito.  

Se ve una mesa de blackjack en Ho-Chunk Gaming Black River Falls en Black River Falls, Wisconsin, el 9 de febrero de 2022. El dolor económico de los cierres temporales por la pandemia en 2020 aún persiste en Ho-Chunk Nation, manifestado en despidos y recortes a servicios cruciales. Eso está obligando a los líderes tribales a confrontar la enorme dependencia de su economía en los casinos. (Ilana Bar-av para Wisconsin Watch)

El fácil acceso ayudó a consolidar a la tribu como un jugador de gran tamaño en la industria del juego de Wisconsin. Esa geografía no es un accidente afortunado. Mucho antes de que el gobierno de los EE. UU. expulsara a los Ho-Chunk de sus tierras de Wisconsin e Illinois, llevándolos al oeste a Iowa, Minnesota, Dakota del Sur y luego a Nebraska, los ancestros tribales recorrieron los caminos que conectaban las aldeas y los sitios culturales de los Ho-Chunk a lo largo de lo que hoy es la Interestatal. 94. 

A diferencia de otras tribus, los Ho-Chunk no tienen reserva en Wisconsin, pero las parcelas de tierra tienen el estatus de reserva. En lugar de 5,550 ciudadanos de Ho-Chunk en Wisconsin están dispersos por todo el estado en tierras ancestrales que la tribu recompró o en tierras de propiedad privada. Grupos más grandes se asentaron en los condados de Monroe, Sauk y Jackson, hogar de Black River Falls, la sede del gobierno de la tribu.

David Greendeer, un ciudadano Ho-Chunk y exmiembro de la legislatura tribal que ahora trabaja con la tribu Mashpee Wampanoag en Massachusetts, recuerda los años anteriores al casino cuando los Ho-Chunk luchaban por satisfacer las necesidades básicas. Incluso durante la década de 1980, dijo Greendeer, algunas familias carecían de agua corriente. Su familia no tuvo horno hasta mediados de la década de 1990. 

“Mi generación fue la última en ver a personas que vivían, según los valores actuales, en condiciones del tercer mundo”, dijo Greendeer. “Pero la gente como mi abuela no lo vio tan difícil. Es justo lo que sabían”.

Una transformación comenzó en la década de 1980 después de que la tribu abriera una tienda de tabaco en un remolque usado cerca de Wisconsin Dells. Luego vino una sala de bingo en el mismo lugar. 

“El dinero empezó a llegar tan rápido que no sabían qué hacer con él”, dijo Greendeer. “Estábamos literalmente poniendo dinero en carretillas y llevándolo a lugares donde podía almacenarse de manera segura porque no sabíamos qué más hacer con él”. 

La próxima llegada: los casinos, gracias a una serie de decisiones judiciales y la creación de una lotería estatal en Wisconsin en 1987. En 1993, Ho-Chunk abrió su primer casino, en el mismo lugar que la tienda de cigarros original. 

Las operaciones del casino comenzaron pequeñas. 

Samantha Skenandore es ciudadana de Ho-Chunk y abogada que representa a la Nación Ho-Chunk y trabaja con más de 25 tribus y empresas tribales. Ella recuerda hornear galletas con su abuela para recaudar dinero para ayudar a la Nación Oneida a pagar la nómina, una realidad común para las tribus, incluida la Ho-Chunk, en los primeros días de los casinos, dijo. 

“Comenzamos en una tienda de campaña como lo hicieron la mayoría de las tribus, y construimos nuestras empresas de juegos en lo que son hoy”, dijo. "Es bastante fenomenal". 

Ho-Chunk Gaming Tomah se ve en Tomah, Wisconsin, el 10 de febrero de 2022. Además de los servicios básicos, los ingresos del juego financian becas universitarias y, por lo general, fluyen hacia los miembros tribales a través de desembolsos, más a menudo denominados "per cap". (Ilana Bar-av para Wisconsin Watch)

Además de los servicios básicos, los ingresos del juego financian becas universitarias y, por lo general, fluyen hacia los ciudadanos tribales a través de desembolsos, más a menudo denominados "per cap". Esos pagos trimestrales alcanzaban alrededor de $12,000 al año por persona antes del COVID-19. 

Pero el gobierno tribal recortó o redujo algunos programas de apoyo a la educación durante la pandemia. También detuvo los pagos regulares por capitalización, aunque el alivio pandémico federal ha ayudado. El gobierno de Ho-Chunk envía cada mes a cada adulto $700 en ayuda federal mensual, que vence en junio, según el Poder Legislativo de la Nación Ho-Chunk. Eso está encima de la  $3,000 en fondos federales WhiteEagle envió el año pasado a cada adulto, junto con $1,500 a menores, en medio de su conflicto con la legislatura. 

Fuera de los juegos, la tribu posee y opera cinco tiendas de conveniencia, lo que genera ingresos que se volvieron cruciales cuando cerraron los casinos. También tiene tres hoteles y el Ho-Chunk RV Resort and Campground, en las afueras de Wisconsin Dells. El departamento de salud de la tribu generó casi $9 millones en 2019. 

Aún así, los juegos generan tres cuartas partes de los ingresos tribales, dijo WhiteEagle. Se negó a proporcionar una cifra en dólares, citando las leyes tribales de confidencialidad, pero dijo que la tribu recaudó alrededor de $ 500 millones de todas las fuentes de ingresos antes de la pandemia, incluidos los juegos y las subvenciones estatales y federales.  

'Un problema realmente serio' 

La industria privada generalmente impulsa las economías no nativas, pero la administración y la recreación dominan muchas economías tribales en todo el país, lo que hace que el gobierno y los casinos sean los principales empleadores, dijo Patrice Kunesh, fundador y exdirector del Centro para el Desarrollo del País Indígena en el Banco de la Reserva Federal de Minneapolis. .  

Los trabajos de casino a menudo pagan bien e incluyen atención médica y beneficios de jubilación. Pero depender tanto de una industria es una apuesta que deja a las tribus vulnerables a los impactos económicos, dijo Kunesh, quien es descendiente de Standing Rock Lakota. 

Las máquinas tragamonedas se ven en Ho-Chunk Gaming Black River Falls en Black River Falls, Wisconsin, el 9 de febrero de 2022. La Nación Ho-Chunk posee seis casinos, con los tres más grandes en Madison, Wisconsin Dells y Black River Falls. (Ilana Bar-av para Wisconsin Watch)

Los gobiernos de todo tipo se han enfrentado a desafíos similares. Ejemplos incluyen Virginia Occidental y otros estados que sufrieron dificultades generalizadas después del declive de la industria del carbón, dijo Kunesh. Estados como Alaska, Dakota del Norte y Wyoming todavía dependen en gran medida de los impuestos sobre el petróleo y el gas para financiar los servicios. En la década de 1800, las tribus de América del Norte se enfrentaron un shock catastrófico cuando los colonos blancos diezmaron las manadas de bisontes de las que dependían las tribus, dijo Kunesh. 

“Las tribus enfrentan un problema realmente serio aquí con la concentración de sus negocios”, dijo Kunesh. “Necesitamos una economía privada que pueda continuar y funcionar y no arrojar sus reservas a tal caos y confusión”.

Proyectar ganancias de juego a largo plazo es difícil, dijo Kunesh. Surgen interrogantes sobre la rentabilidad a largo plazo de los casinos tradicionales. Ellos enfrentar la competencia de ciertas formas de juegos de azar en línea y móviles, incluidas las apuestas deportivas, y otros entretenimientos. Un fallo de la Corte Suprema de EE. UU. de 2018 levantó una prohibición federal sobre las apuestas deportivas, lo que permitió a los estados regular la industria. Mientras que Wisconsin actualmente limita las apuestas deportivas a sitios tribales a través de pactos negociados, un número creciente de otros estados tienen formas más ampliamente permitidas de apuestas deportivas. Wisconsin continúa prohibiendo la mayoría de las formas de juego en línea.  

Las tribus pueden necesitar explorar oportunidades en otros lugares, particularmente a medida que envejece la clientela de las tiendas físicas. 

“En este momento nuestros baby boomers están ahí. Son el mercado sostenible”, dijo Jon Warner, gerente de desarrollo comercial de Ho-Chunk Gaming. 

Habló con Wisconsin Watch en el Podcast de Ciporoke, que aborda los problemas que enfrenta la Nación Ho-Chunk. Hablaba como ciudadano, no en su capacidad oficial. 

“Estamos bastante seguros de que tenemos 20, 30 años de (ganancias de casino) físicas para nosotros”, dijo Warner. “Después de eso, va a cambiar”.

Los esfuerzos de diversificación se quedan cortos

Los ciudadanos de Ho-Chunk han pedido durante mucho tiempo la diversificación económica, dijo WhiteEagle a Wisconsin Watch, y señaló varios esfuerzos anteriores que fracasaron. 

En 2003, la tribu introdujo una marca de agua embotellada llamada ni sini - "agua fría" en Ho-Chunk - pero abandonó el proyecto después de luchar para ingresar a nuevos mercados, dijo WhiteEagle. El mismo año, la tribu abrió un cine Marcus Ho-Chunk de $3 millones en Tomah que cerró durante la pandemia y no ha vuelto a abrir. Las malas hierbas ahora brotan de las grietas en el estacionamiento del teatro vacío. La tribu está explorando la reapertura, pero eso requeriría reinvertir en la propiedad, dijo WhiteEagle. 

Episodios similares se han desarrollado en otras tribus. 

El cine Marcus Ho-Chunk cerrado se ve en Tomah, Wisconsin, el 10 de febrero de 2022. Los ciudadanos de Ho-Chunk han pedido durante mucho tiempo la diversificación económica, pero algunos esfuerzos, como este teatro, han tenido problemas. (Ilana Bar-av para Wisconsin Watch)

Después de perder dinero en proyectos de casinos fuera del estado, Lac du Flambeau Band del lago Superior Chippewa en el norte de Wisconsin se aventuró en préstamos de día de pago, asociándose con prestamistas externos que buscaban evitar las regulaciones estatales y federales de protección al consumidor.

La operación cobró tasas de interés de hasta el 400%, lo que provocó que los críticos la calificaran de depredadora y atrapara a la tribu en un litigio por su papel en la operación. 

La tribu india Menominee de Wisconsin intentó entrar en el mercado del cáñamo después de que el Congreso lo legalizara con fines de investigación. Pero en 2015, un enjambre de agentes federales de drogas destruyó 30,000 plantas de cannabis Menominee, a pesar de la evidencia inestable de que las plantas contenían niveles ilegales de THC, el componente psicoactivo de la marihuana.

Sin embargo, Cáñamo industrial es prometedor para las tribus, al igual que la marihuana si se vuelve legal en Wisconsin, dijo Skenandore, el abogado de Ho-Chunk. Las tribus han regulado efectivamente el mercado, dijo.

“Las naciones tribales son realmente buenas para regular los pecados del mundo: juegos, tabaco, cannabis, todas estas industrias que el gobierno no puede manejar con la presión política de regular”, dijo Skenandore. 

A pesar del revés para el Menominee, el cercano Nación Oneida está explorando el cultivo de cáñamo mientras navega por la burocracia. Mientras tanto, los Menominee son construir un nuevo aserradero y agregando la producción de jarabe de arce.

El aserradero de Menominee fue su mayor generador de dinero antes de los casinos, pero no ha logrado generar ganancias en los últimos años, en gran parte debido a la escasez de madereros calificados. 

La tribu de Nebraska encuentra el éxito

Mirando hacia el oeste, Warner dijo que envidia a la tribu Winnebago de Nebraska, una tribu separada que comparte ascendencia con los Ho-Chunk de Wisconsin. Él ve éxito económico donde su tribu ha tropezado. 

La tribu Winnebago comenzó a diversificarse en la década de 1990, cuando los nuevos casinos de Iowa amenazaron las ganancias del casino WinnaVegas de la tribu, ubicado justo en el lado de la frontera de Iowa porque Nebraska aún no había autorizado los juegos en ese momento. 

La tribu Winnebago creó un brazo de desarrollo económico, Ho-Chunk Inc., que estimuló una serie de empresas, incluidas la construcción, el desarrollo inmobiliario, la fabricación de viviendas y el cultivo de tabaco. La corporación también asegura contratos administrativos y de TI con el gobierno federal, con la ayuda de una ley federal que da preferencia a las tribus durante las licitaciones. 

En 1994, su primer año de operaciones, Ho-Chunk Inc. recaudó $400,000 en ingresos, que se triplicaron con creces al año siguiente a $1.5 millones. Este año, obtendrá $ 370 millones en ingresos no relacionados con juegos.

“Y lo estamos haciendo desde uno de los lugares más pobres de Nebraska”, dijo Lance Morgan, presidente y director ejecutivo de Ho-Chunk Inc. 

La contratación federal desempeñó un papel importante en ese éxito, agregó Morgan. 

Asegurar contratos federales puede ser difícil para las tribus que carecen del capital necesario para lanzar una empresa, dijo Morgan. Pero incluso aquellos con presupuestos más modestos pueden tener éxito aprovechando sabiamente los fondos. 

Mentalidad de 'mamá y papá' 

Los líderes tribales y los ciudadanos de Ho-Chunk atribuyen el lento progreso económico a la frecuente rotación de líderes y a la complacencia ligada a un lucrativo mercado de juegos. Pero entre las barreras al crecimiento, los entrevistados mencionan un obstáculo por encima de todos los demás: la lucha por separar el gobierno de las empresas. 

De alguna manera, los dos están naturalmente entrelazados. Eso puede conducir a ineficiencias y estrategias inconsistentes a medida que el liderazgo rota.

“Los líderes solo están en el cargo por un corto período de tiempo, por lo que pueden entrar, ver las empresas iniciadas con los líderes anteriores y luego decidir desecharlas porque no eran lo suficientemente rentables”, dijo Nathaniel Longtail Jr., ejecutivo. gerente de cuentas de la Nación Ho-Chunk.

Marlon WhiteEagle, presidente de Ho-Chunk Nation, es visto en el evento State of the Tribes en el Capitolio del Estado de Wisconsin en Madison, Wisconsin, el 22 de febrero de 2022. WhiteEagle dijo que la tribu obtuvo alrededor de $500 millones de todos los ingresos. fuentes antes de la pandemia, incluidos los juegos y las subvenciones estatales y federales. (Coburn Dukehart / Vigilancia de Wisconsin)

El éxito de los juegos también frena los esfuerzos de diversificación, dijo WhiteEagle: Otras empresas palidecen en comparación con una industria que puede generar márgenes de ganancia del 15% al ​​20%.

“Cuando vemos algo menos rentable, pensamos: '¿Vale la pena?' Y luego se estanca”, dijo WhiteEagle. 

Dan Brown, gerente ejecutivo de Ho-Chunk Gaming Madison, describió una “mentalidad de talonario de cheques de mamá y papá” dentro del gobierno de Ho-Chunk. Los líderes gubernamentales no siempre buscan ideas de líderes empresariales más experimentados, dijo Brown. Al igual que Warner, Brown estaba hablando en el podcast de Ciporoke y no en su capacidad oficial. 

El último plan comercial estratégico de la tribu expiró en 2015, dijo Warner.

“Creo que nos hemos vuelto muy mimados”, dijo. “Estamos completamente satisfechos con lo que se nos ha dado. Somos capaces de sobrevivir con lo que tenemos, y se ha convertido en el status quo”.

Warner agregó: “Tenemos que quitarnos el juego de la sangre”.

Warner y Brown dijeron que Ho-Chunk debería fomentar el espíritu empresarial de los ciudadanos. 

 “Una vez que te conviertes en propietario de un negocio, entiendes lo que necesitan los negocios de la tribu, por lo tanto, la tribu puede expandirse y crear un poco y mejorar la vida de todos nosotros”, dijo Warner.

Barbacoa impulsada por el espíritu 

Darren Price tiene ese espíritu emprendedor. A lo largo de 22 años, Price y su familia Ho-Chunk transformaron un pequeño negocio de catering en un asador tradicional —BP Smokehouse en Tomah— siguiendo un plan de negocios que reflejaba el estilo culinario de Price: un paso a la vez.

Price trabajaba como policía de la Patrulla de Carreteras del Estado alrededor del año 2000 cuando vio un anuncio en el periódico. La Legislatura de Ho-Chunk estaba ofreciendo una subvención para pequeñas empresas de $10,000 y estaba buscando solicitantes. Price trazó de inmediato un plan de negocios que se encontraba entre un puñado de ganadores.

Darren Price, propietario de BP Smokehouse en Tomah, Wisconsin, se ve el 10 de febrero de 2022. Durante 22 años, Price y su familia Ho-Chunk transformaron un pequeño negocio de catering en una parrillada tradicional. Empezó lento, pero el negocio creció a medida que los clientes seguían regresando. (Ilana Bar-av para Wisconsin Watch)
Los clientes almuerzan en BP Smokehouse en Tomah, Wisconsin, el 10 de febrero de 2022. El propietario, Darren Price, inició el negocio después de ver un anuncio de la Legislatura de Ho-Chunk que ofrecía una subvención de $10,000 para pequeñas empresas a miembros tribales. (Ilana Bar-av para Wisconsin Watch)

Price llegó al competitivo circuito de parrilladas, ganando premio tras premio, en un punto apareciendo en Food Network. El negocio creció a medida que los clientes seguían regresando. 

Price, quien también es pastor pentecostal, se desliza en parábolas y escrituras mientras habla de la paciencia, la fe y la pasión que ha puesto en su negocio. 

“Puede ser solitario a veces”, dijo, recordando la soledad de despertarse antes del amanecer para encender la parrilla y preparar la carne. “Pero tienes que tener ese sueño y esa visión, tienes que nutrirlo. Porque es tuyo.

BP Smokehouse toma su nombre de las iniciales combinadas de Price y Blackdeer, el apellido de soltera de su esposa, Myra Jo. La pareja acaba de abrir una segunda ubicación, un quiosco en el Casino Ho-Chunk en Nekoosa. 

“Mi deseo siempre ha sido estar en cada uno de los casinos (Ho-Chunk) como vendedor de comida de marquesina”, dijo. “Para que la gente pueda ver que si sigues los conceptos básicos y tu pasión, tú también puedes establecer tu negocio y ser parte integral de una comunidad más grande”.

En una tarde de principios de febrero, el humo de la leña flotaba a través de un pequeño comedor mientras el restaurante se llenaba de trabajadores locales, jóvenes que Price alguna vez entrenó en la escuela secundaria y soldados uniformados del cercano Fort McCoy.

Price emplea a 15 trabajadores entre sus dos ubicaciones, la mayoría de los cuales son Ho-Chunk. 

Desde entonces, el gobierno de Ho-Chunk abandonó el programa de pequeñas empresas que dio inicio a BP Smokehouse, pero WhiteEagle dijo que la tribu tiene como objetivo reiniciar un programa similar de préstamos para pequeñas empresas. 

Las tribus miran hacia el futuro

Sería prudente que las tribus utilizaran la cantidad "enorme" de ayuda federal para la pandemia para inversiones a largo plazo en educación, desarrollo de la fuerza laboral o capital inicial para empresarios como Price, dijo Kunesh. Pero algunas tribus, incluida Ho Chunk, han enviado esos fondos directamente a los ciudadanos a través de pagos per cápita, lo que, según ella, a menudo es "más un cálculo político".

Mientras tanto, dijo Kunesh, las tribus están subutilizando su mayor activo: la tierra. Un fideicomiso federal de la Oficina de Asuntos Indígenas posee más de 60 millones de acres de tierra en todo el territorio indígena. 

Este mapa muestra las reservas actuales y las tierras tribales en Wisconsin. PBS Wisconsin Educación

Históricamente, la oficina ha regido los usos de la tierra, requiriendo autorizaciones para actividades como la extracción de petróleo y gas, la agricultura, la vivienda o los negocios comerciales. Pero una ley federal de 2012 permitió a las tribus tomar esas decisiones internamente, una vez que desarrollaron regulaciones de arrendamiento aprobadas por el gobierno federal. 

Con 6,633 acres de tierras en fideicomiso, la Nación Ho-Chunk de Wisconsin se convirtió en un estudio de caso temprano para gobernar eficientemente las tierras en fideicomiso, mediante la creación de una oficina para administrar sus propios contratos de arrendamiento.

WhiteEagle dijo que tal creatividad podría dar sus frutos si la tribu abre esas tierras para uso comercial.   

“Podríamos atraer grandes corporaciones que contribuyan a nuestra economía tribal a través de impuestos o tarifas”, dijo, señalando una tienda y un taller de reparación. Tesla abrió recientemente en tierra tribal en Nuevo México.

Durante los últimos años, la Nación Oneida ha generado ingresos mediante el arrendamiento de tierras de propiedad tribal que se superponen con la ciudad de Green Bay. Hoy, el área alberga Walmart, Festival Foods, Home Depot y otras grandes tiendas. 

A pesar de los tropiezos de diversificación del pasado, Warner y Brown mantienen la esperanza de que la tribu de la Nación Ho-Chunk "saldrá de (su) propio camino" y se unirá para su futuro. 

“Realmente se trata de tratar de que todos nos construyamos unos a otros”, dijo Warner. “Somos una tribu realmente poderosa y fuerte, y lo hemos olvidado”. 

Frank Vaisvilas, reportero de Asuntos Nativos Americanos del Green Bay Press-Gazette, contribuyó a esta historia. Esta historia es parte de una colaboración de INN's Red de noticias rurales en colaboración con los miembros del INN País indio hoy, fuego de búfalo, InvestigarOeste, Kosu, Nuevo México en profundidad, Subrayar y Reloj de Wisconsin, así como socios Medios de comunicación, Noticias Osage y Prensa de cuero crudo. El proyecto fue posible gracias al apoyo de la Fundación de la Familia Walton. La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org) colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación Masiva de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Mario Koran / reloj de WisconsinReportero

Mario Koran informa sobre educación, inmigración y problemas que afectan a las comunidades de color. Más recientemente, Koran fue miembro reportero de Knight Wallace 2021 en la Universidad de Michigan. Anteriormente, Koran se desempeñó como corresponsal en la costa oeste para The Guardian US y pasó cinco años cubriendo educación para Voice of San Diego, donde fue nombrado reportero del año 2016 por la Sociedad de Periodistas Profesionales de San Diego. Desde que dejó una pasantía en Wisconsin Watch en 2013, el trabajo de Koran ha aparecido en The New York Times, The Appeal y Milwaukee Journal Sentinel, entre otros. Koran tiene una licenciatura en literatura española y una maestría en periodismo de la Universidad de Wisconsin-Madison.