Emily Acker sostiene a su hija de 1 año, Izabel, en su casa en la Base de la Fuerza Aérea Eielson cerca de Fairbanks, Alaska, el 13 de enero de 2022. Justin y Emily Acker fueron acusados ​​erróneamente de abusar de Izabel cuando era recién nacida. Los expertos médicos encontraron que las lesiones que sufrió la bebé cuando tenía 3 semanas de edad se derivaron de su nacimiento traumático. Emily Mesner / Noticias diarias de Anchorage
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Esta historia fue una colaboración entre Reloj de Wisconsin y Anchorage Daily News. El Fondo para el Periodismo de Investigación proporcionó apoyo financiero.

Izabel Acker tiene 1 año ahora, es una bebé sonriente que gatea con una sonrisa gingival y agita las manos al ritmo de las canciones de la película de Disney en la televisión.

En una tarde reciente de enero, su madre de 24 años, Emily Acker, entró en la cocina del dúplex de su base militar para preparar un biberón y se recostó en el sofá para alimentarla. El hermano de Izabel, Ezekiel, corrió camiones por la alfombra. 

Afuera, está oscuro y gélido a las 4 pm en la aislada Base de la Fuerza Aérea Eielson en el interior de Alaska. En el interior, el hogar es cálido con la actividad de la vida de una familia joven: una habitación llena de juguetes, un mostrador cubierto de suministros para biberones, pedidos de galletas graham que se hacen por minuto.   

Todo es tan diferente del último año sombrío. 

Durante la mayor parte del primer año de vida de su hija, Acker y su esposo, Justin, fueron acusados ​​de causar lesiones que provocaron un derrame cerebral devastador cuando Izabel era recién nacida. La pareja siempre ha negado la acusación. Dicen que las lesiones de Izabel fueron causadas por un nacimiento traumático que terminó en una dura cesárea de emergencia, una evaluación compartida por dos expertos que revisaron los registros médicos de Izabel. Y un psicólogo forense que examinó a Emily Acker descubrió que no representaba ningún peligro para sus hijos.

En enero de 2021, las autoridades de bienestar infantil de Alaska tomaron la custodia de ambos niños después de que la Dra. Barbara Knox, una médica pediátrica especializada en abuso infantil afiliada al Providence Alaska Medical Center, diagnosticara a Izabel con traumatismo craneal por abuso. Knox trabajó anteriormente en el American Family Children's Hospital en Madison, Wisconsin.

Durante meses, Justin y Emily Acker, sargento de personal de la Fuerza Aérea de los EE. UU. y sargento de personal de la Guardia Nacional Aérea de Alaska, visitaron a sus hijos en el hogar de acogida al otro lado de la calle mientras luchaban en la corte para limpiar sus nombres y quedarse con sus hijos.  

A fines de octubre, los Acker recuperaron por completo la custodia de Izabel y Ezekiel, de 2 años. Pero el proceso de recuperar a los niños tomó meses cruciales que no pueden ser reemplazados. 

“Siento que nos robaron”, dijo Emily Acker. “De mucho”. 

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El caso de Izabel es el último de más de una docena de casos descubiertos por Wisconsin Watch y Anchorage Daily News en los que las evaluaciones de Knox sobre abuso infantil fueron posteriormente rechazadas por especialistas médicos, autoridades de bienestar infantil, fuerzas del orden o los tribunales. Los reporteros verificaron la cuenta de los Acker revisando los registros médicos de Izabel y Emily, los informes de Knox y los documentos de bienestar infantil y entrevistando a los expertos médicos y examinando sus informes.

Un vocero de Providence, Mikal Canfield, dijo en un correo electrónico que las leyes de privacidad impiden que el hospital comente sobre cualquier caso específico, pero “los casos referidos a Alaska CARES ya han sido reportados a las fuerzas del orden y/o la Oficina de Servicios para Niños y esas agencias. participar en nuestro proceso de evaluación.”

“Cuando las lesiones no tienen explicación o son preocupantes con respecto al maltrato infantil, la ley estatal exige que los proveedores médicos notifiquen a la Oficina de Servicios para Niños”, escribió Canfield.

Lesiones cerebrales provocan interrogatorio

Una y otra vez durante horas en una tarde de enero de 2021, Emily Acker contó la historia del traumático nacimiento de su hija solo tres semanas antes.

Sentada en una sala de conferencias del hospital de Anchorage, la entonces joven de 23 años le dijo a Knox que había empujado durante tres horas durante el trabajo de parto, pero que la cabeza del bebé se había atascado en su pelvis, lo que llevó a los médicos a realizar una cesárea de emergencia con tanta fuerza. su útero se desgarró.  

Se ve a Izabel Acker con moretones morados en la cabeza el 16 de diciembre de 2020, cuatro días después de su nacimiento por cesárea de emergencia. Cortesía de la familia Acker

Los médicos que dieron a luz a Izabel documentaron sus lesiones de nacimiento, algunas de las cuales eran claramente visibles, en los registros médicos. Moretones morados cubrían los lados derecho y frontal de su cabeza. Los vasos sanguíneos de su ojo derecho se habían reventado.

Knox, un destacado experto nacional en abuso infantil, había invitado a Acker a la sala de conferencias del hospital de Anchorage, diciendo que era una reunión de su "equipo médico". En cambio, llegó para lo que se convertiría en un interrogatorio de tres horas cuando una trabajadora de bienestar infantil y dos investigadores de la Fuerza Aérea confrontaron a la nueva madre. Le mostraron sus placas y le dijeron a Acker que era sospechosa de haber herido violentamente a su hija recién nacida.

Acker rechazó su invitación para tener un abogado presente. "No pensé que necesitaba uno", recordó.

La madre lactante describió para el grupo los síntomas preocupantes de Izabel (letargo, falta de apetito, sangre en el pañal y un tic en el ojo izquierdo) que se habían intensificado durante los dos días anteriores, lo que llevó a ella y a Justin a llevarse al bebé de 3 semanas. al departamento de emergencias del hospital Fairbanks Army. Los médicos allí encontraron una letanía de preocupaciones graves, entre ellas una fractura de cráneo, hemorragia cerebral, posibles convulsiones y una infección.

Los médicos no pudieron determinar si las lesiones eran nuevas o del parto difícil de Izabel, pero como reporteros obligatorios, estaban obligados a informar las lesiones del bebé a las autoridades, según los registros médicos. Ordenaron una ambulancia aérea para llevar a Izabel a Anchorage, a más de 350 millas de distancia, para un examen completo en Alaska CARES, el forense del estado. clínica de abuso infantil dirigido por Knox. Acker viajó junto a su hija en el avión.

Emily Acker, en su casa en Fairbanks, Alaska, el jueves 13 de enero de 2022, sostiene su teléfono que muestra una fotografía de ella conociendo a su hija, Izabel, después de dar a luz por cesárea de emergencia el 12 de diciembre de 2020. Emily Mesner / Noticias diarias de Anchorage

Los Acker habían pasado antes por una investigación de bienestar infantil. Unas semanas después del nacimiento de su hijo Ezekiel en Arizona, se descubrió que tenía la clavícula rota. Los trabajadores de bienestar infantil investigaron, pero los médicos fecharon el hueso roto en su parto, también traumático debido a los pequeños huesos pélvicos de Acker. Los padres fueron absueltos.

Cuando Acker terminó de contar el historial médico de Izabel en el hospital de Anchorage, Knox buscó en su teléfono celular y sacó una radiografía de la cabeza del bebé. Knox le pasó el teléfono a Acker.

“Ella dijo: 'Esto no se hizo durante el parto. Este sangrado es nuevo. Y eso se hace con una barra de metal y fuerza contundente'”, recordó Acker. “Le dije: 'Eso no es lo que pasó'. ”

En su informe, Knox escribió que Izabel fue herida intencionalmente y le diagnosticó “abuso físico infantil/traumatismo craneal abusivo”.

“No existe ninguna condición médica que explique la totalidad de los hallazgos aparte del trauma”, escribió Knox en su informe.

Se ve a Izabel Acker con vasos sanguíneos rotos en su ojo derecho el 25 de diciembre de 2020, aproximadamente dos semanas y media después de su nacimiento por cesárea de emergencia. Poco después, sus padres, Justin y Emily Acker de Fairbanks, Alaska, fueron acusados ​​erróneamente de abusar del recién nacido. Los expertos médicos encontraron que las lesiones que sufrió la bebé cuando tenía 3 semanas de edad se derivaron de su nacimiento traumático. Cortesía de la familia Acker

Alrededor de las 2:30 de la mañana siguiente, la trabajadora social llegó a la habitación del hospital de Izabel y dijo que su agencia, la Oficina de Servicios para Niños de Alaska (OCS), estaba tomando la custodia de emergencia de Izabel. 

Luego le dijo a Acker que abandonara el hospital: las horas de visita habían terminado.

Acker se encontró de pie frente al hospital en una ciudad donde no conocía a nadie, acusada recientemente de herir terriblemente a su recién nacido, con los senos llenos de leche y el cuerpo aún atormentado por el dolor de la cesárea. 

Justin Acker se había quedado en Fairbanks, a seis horas de distancia, con el hijo de 18 meses de la pareja. Una vez que las autoridades abrieron una investigación de abuso infantil, se quedó allí por órdenes de sus superiores, según una portavoz de la base.

Emily Acker recordó haberle suplicado al trabajador de la OCS esa noche: “No conozco a nadie. ¿Que se supone que haga? ¿Adónde se supone que debo ir? 

Le dijeron que buscara un hotel y tomara un Uber. Acker lloró e hizo lo que le dijeron. 

La separación lleva a una vida familiar surrealista 

Ante la posibilidad de perder la custodia de Izabel y su hijo pequeño, los Acker le pidieron al padre de Emily que volara desde Las Vegas a la Base de la Fuerza Aérea Eielson para cumplir con el requisito de la OCS de que un segundo adulto supervisara a los padres cuando estaban con sus hijos. Su boleto costó $1,600.

Los vecinos del callejón sin salida se ofrecieron como voluntarios para convertirse en padres adoptivos. Las cunas y las mesas para cambiar pañales que Acker había elegido meticulosamente para las guarderías de los niños fueron arrastradas al otro lado de la calle. 

Los padres solo podían ver a sus hijos de 2 a 9 pm, y solo bajo supervisión. La hermana menor de Emily Acker se mudó a Alaska para poder brindar la guardia de 24 horas requerida. La leche de Emily se secó y la lactancia se detuvo. 

Ezekiel Acker, de 2 años, muestra preocupación cuando su madre, Emily Acker, llora mientras sostiene a Izabel, de 1 año, y relata cómo fue estar separado de sus hijos en su casa en la Base de la Fuerza Aérea Eielson cerca de Fairbanks, Alaska, el 13 de enero de 2022. Ezekiel intentó secarle las lágrimas y le dio besos. Emily Mesner / Noticias diarias de Anchorage

Los Acker estaban agradecidos de que sus hijos no fueran colocados con extraños, pero el nuevo arreglo fue surrealista. La pareja cruzaba la calle cada noche para acostar a sus hijos y luego se marchaba. Ezequiel comenzó a tener feroces rabietas nocturnas. 

“Sabía que su hora de acostarse significaba que se iba a dormir y que no estaríamos allí por la mañana. Así que nunca querría que lo pusiéramos a dormir”, dijo Acker. 

El día que cumplió 2 años, Acker tuvo que trabajar hasta tarde, lo que significó que apresuraron la celebración del cumpleaños para despedirse y caminar a casa antes de la fecha límite de las 9:XNUMX p. m. 

Las pérdidas más profundas y sutiles se estaban desarrollando lentamente: mientras que a Acker se le permitió llevar a Izabel a sus muchas citas médicas y de fisioterapia, con su hermana como acompañante, la madre y el bebé nunca pudieron estar solos. 

Izabel comenzó a buscar a su tía más que a su madre. 

“Seguía queriendo a mi hermana para todo”, dijo Acker. “Porque mi hermana había estado allí. Y yo no lo estaba.

Expertos rechazan acusación de abuso infantil 

El neurólogo pediátrico con sede en Maryland, el Dr. Joseph Scheller, quien revisó los registros médicos de Izabel, atribuyó su condición a su nacimiento traumático.

"Basándonos en la falta de evidencia de trauma el 1 o 2 de enero, lo más probable es que las convulsiones y accidentes cerebrovasculares de Izabel que comenzaron alrededor de las 3 semanas de vida se desarrollaron como resultado de su trauma de nacimiento", escribió Scheller, quien estimó que ha revisado más de 500 casos de traumatismo craneoencefálico por abuso y testificó en 250 de ellos.

El Dr. Joseph Scheller es un neurólogo y epidemiólogo pediátrico con sede en Maryland. Scheller es uno de los dos expertos que examinaron los registros médicos de Izabel Acker y descubrieron que la bebé no era víctima de abuso infantil, sino que había sufrido lesiones por un nacimiento traumático. Fue fotografiado en Madison, Wisconsin, el 10 de noviembre de 2021. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

El especialista clínico forense Dr. Steven Gabaeff escribió que las radiografías de la cabeza de Izabel eran “100% inconsistentes con abuso y 100% consistentes con problemas de nacimiento, infecciones, aumento de la PIC (presión intracraneal) y hemorragia, consistentes con . . . un derrame cerebral masivo y severo”.

Donde Knox llamó a una marca en la mejilla de Izabel un hematoma y un indicador "centinela" de abuso infantil, Gabaeff dijo que probablemente era una erupción causada por el bebé acostado con la mejilla regurgitada. Dos días después, la marca desapareció, lo que Gabaeff señaló es "inconsistente con un trauma físico". 

Pero la opinión médica de Knox tuvo un peso inmediato entre las autoridades de Alaska, tal como lo había hecho en otros casos examinado por Wisconsin Watch. Los Acker se enredaron en dos investigaciones de abuso infantil, una por parte de la Fuerza Aérea y otra con el estado de Alaska.

La familia solicitó que un segundo médico examinara a Izabel. 

“Creo que otro médico habría obtenido una segunda opinión”, dijo. “Eso es algo que le pedimos que siguiera haciendo y nunca lo hizo”.

Gabaeff dijo en su informe que Knox buscó las opiniones de varios radiólogos, pero luego los presionó para que apoyaran su diagnóstico "mal concebido".

“(Knox) ​​fue implacable al establecer un enjuiciamiento y la interrupción de esta familia aparentemente decente, para validar su creencia altamente especulativa basada en no evidencia (sic) de que este caso involucraba abuso”, escribió.

Knox puesto en licencia, dos veces 

Los Acker y sus expertos no fueron los únicos que cuestionaron los diagnósticos de Knox. 

A investigación conjunta por Wisconsin Watch y Anchorage Daily News en noviembre reveló que los compañeros de trabajo actuales y anteriores de Knox en Alaska CARES se quejaron durante meses a los supervisores sin obtener respuesta sobre el juicio médico y el comportamiento de intimidación de Knox. Todo el personal médico se ha ido o ha sido reasignado desde que Knox asumió la dirección del centro en 2019.

Se ve a la Dra. Barbara Knox en un video de la Asociación Católica de Salud de los Estados Unidos que reconoce el trabajo de Alaska CARES, una clínica forense de abuso infantil en todo el estado. Knox fue suspendido de Alaska CARES después de un éxodo masivo del personal médico y numerosas quejas en el lugar de trabajo. Video producido por la Asociación Católica de Salud de los Estados Unidos y publicado en YouTube

Providence colocó a Knox en licencia este otoño en espera de una investigación sobre el entorno laboral. Canfield dijo en un mensaje de texto el martes que no ha habido “actualización” de la investigación o del estado laboral de Knox.

Knox se mudó a Alaska después de que su antiguo empleador, la Universidad de Wisconsin-Madison, también la pusiera de baja mientras investigaban las denuncias de que ella intimidaba a sus colegas. un asentamiento acuerdo firmado por Knox y UW protegió las razones detrás de la licencia de Knox de futuros empleadores y juntas de acreditación.

Knox no respondió a las solicitudes de entrevista.

Psicólogo: La separación daña a los niños

En marzo, un psicólogo forense que evaluó la capacidad de crianza de Emily Acker descubrió que no representaba ningún riesgo para sus hijos. Sin embargo, expresó su preocupación de que “es probable que los niños comiencen a desarrollar problemas psicológicos más serios y a largo plazo” si no se reúnen pronto con su madre.

El juez dictaminó en abril que los niños podían regresar a casa con sus padres.

Aunque la familia volvió a estar unida físicamente, se necesitarían otros seis meses de visitas de bienestar infantil, audiencias judiciales y negociaciones antes de que el estado entregara la custodia legal completa de Izabel y Ezekiel a sus padres.

Mientras luchaban por recuperar la custodia de sus hijos, los Acker llevaron a Izabel a especialistas (un oftalmólogo, un neurólogo y un neurocirujano) y a varios tipos de terapia, incluida la física, la ocupacional y la del habla.

Ezekiel Acker, de 2 años, se toma un descanso de jugar con juguetes y bailar para ver la película de Disney "Encanto" el 13 de enero de 2022. Ezekiel fue sacado de la casa de sus padres en Fairbanks, Alaska, luego de que fueran acusados ​​erróneamente de abusar de su hijo menor. hermana, Izabel, ahora 1. Emily Mesner / Noticias diarias de Anchorage
Los ejercicios que le dieron a Emily Acker y a su esposo los fisioterapeutas que tratan a su hija, Izabel, se publican sobre un cambiador en la habitación de Izabel en su casa en la Base de la Fuerza Aérea Eielson cerca de Fairbanks, Alaska, el 13 de enero de 2022. Emily Mesner / Noticias diarias de Anchorage

El calendario familiar está repleto de citas de terapia de Izabel, y el tablón de anuncios sobre su cambiador está cubierto de folletos que muestran ejercicios útiles para ella. La bebé ahora ha alcanzado todos sus hitos de desarrollo, aunque su lado izquierdo sigue siendo débil, dijo Acker. 

La Oficina de Investigaciones Especiales, el brazo policial de la Fuerza Aérea, finalizó su investigación el 27 de agosto de 2021, según Linda Card, portavoz de OSI. Pero aún tiene que emitir un juicio final, dijo Card en un correo electrónico.

Justin Acker se negó a ser entrevistado para este artículo porque el caso militar sigue abierto.  

Acuerdo pone fin a caso de bienestar infantil

Como la fecha de corte en el estado caso de bienestar infantil, los abogados de los Acker les aconsejaron llegar a un acuerdo. Lo hicieron.

“Básicamente, nuestro abogado dijo que si llegábamos a un acuerdo, no había absolutamente ningún riesgo de… que nos declararan culpables y que nuestros hijos alguna vez fueran sacados de nuestra casa”, dijo Acker. 

El estado devolvió la custodia legal de los niños a los Acker el 26 de octubre con la condición de que aceptaran tomar clases para padres y asesoramiento individual. La OCS se negó a responder preguntas sobre el caso, citando leyes de privacidad.

Pero la vida en Alaska no ha vuelto a la normalidad. El acuerdo con la OCS significa que el episodio médico de Izabel continúa siendo etiquetado como “abuso comprobado”. 

Emily Acker sostiene a su hija de 1 año, Izabel, en su casa en la Base de la Fuerza Aérea Eielson cerca de Fairbanks, Alaska, el 13 de enero de 2022. Los Acker fueron acusados ​​erróneamente de abuso infantil después de que Izabel sufriera lesiones que los expertos le atribuyeron. parto traumático. Emily Mesner / Noticias diarias de Anchorage

Los Acker ya no ven a Alaska como un lugar en el que quieren vivir o criar a sus hijos. Acker dijo que se siente vista con sospecha por sus compañeros de trabajo, los pediatras, por todos.

“Vivimos en la base. OSI estaba cuestionando a nuestros vecinos”, dijo. “Así que ahora nos vamos a casa y nuestros vecinos literalmente nos miran por la ventana para ver, '¿Pasa algo?' ”

Las amistades que sostuvieron los primeros meses de su estadía en Alaska son “tensas”, dijo Acker. Es difícil imaginar tres años más aquí, pero ese es el tiempo que probablemente estarán estacionados en Eielson. Eventualmente, Acker espera regresar a su ciudad natal de Las Vegas.

Acker tiene algunas ideas sobre por qué ella y su esposo fueron vistos con tanta sospecha.  

"Éramos jóvenes. Estábamos aislados. Aquí no teníamos a nadie. Y habíamos tenido algo con OCS en el pasado... fue fácil para ellos”, dijo. 

Izabel se arrastró hacia su madre y se levantó en el costado del sofá, deslizándose en su regazo. A pesar del daño causado por su derrame cerebral, está comenzando a caminar, dando pasos tentativos para caminar. Acker sabe que para los padres, los días son largos pero los años son extremadamente cortos.

No hay forma de recuperar el tiempo o los recuerdos del último año, dijo. 

Hablar de lo que pasó es “increíblemente difícil”, dijo Acker. “Pero sobre todo no quiero que le pase a otra persona”.

Esta historia fue una colaboración entre Wisconsin Watch y Anchorage Daily News. El Fondo para el Periodismo de Investigación proporcionó apoyo financiero. La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org) colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Brenda Wintrode / Wisconsin WatchBecario Roy W. Howard

Brenda Wintrode se unió al Centro en julio de 2021 como becaria de Roy W. Howard. Ella es nativa de Shrewsbury, Massachusetts, y obtuvo su licenciatura en administración de empresas en la Universidad de Bryant en Rhode Island. Después de cambiar de carrera de finanzas, fue nombrada estudiante de maestría sobresaliente de la Facultad de Periodismo Philip Merrill cuando se graduó en 2020. Como reportera del Centro Howard, Wintrode fue la autora principal de la investigación galardonada sobre el fracaso de la ley federal CARES prevenir los desalojos durante la pandemia. También fue una reportera clave en la investigación del centro sobre personas sin hogar, documentando cómo las ciudades trataban a las personas que vivían en campamentos. Cubrió el gobierno del estado de Maryland para Capital News Service e hizo análisis de datos para Maryland Matters.

Michelle Theriault Boots/ Anchorage Daily NewsBecario Roy W. Howard

Michelle Theriault Boots es una reportera que cubre noticias y reportajes sobre la vida en Alaska, y se ha centrado en problemas de correccionales y atención psiquiátrica en el estado.