Stacy Hartje fue acusada en 2007 de abusar de un niño de 3 años que colapsó mientras estaba bajo su cuidado. Funcionarios estatales y del condado de Juneau acusaron a Hartje tres veces por separado, y ella enfrentó dos juicios antes de que un jurado la declarara inocente de todos los cargos en 2015. Los expertos médicos de la defensa de Hartje dijeron que no vieron signos de abuso o lesiones externas en los registros médicos de la niña. Fue fotografiada en el centro de Baraboo, Wisconsin, el 24 de agosto de 2021. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin
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La búsqueda de Stacy Hartje para limpiar su nombre tomó ocho años.

En 2007, la madre de uno de ellos, de 22 años, estaba cuidando a varios niños en su casa de Mauston, Wisconsin. Un día después de almorzar, un niño de 3 años se derrumbó frente a ella.

“No se cayó al suelo porque pude atraparlo”, dijo Hartje. Ella llamó a sus padres, luego llamó al 9-1-1. Viajó en el asiento delantero de la ambulancia que lo llevó al hospital regional.

El niño fue trasladado al American Family Children's Hospital en Madison, donde los médicos le realizaron una craneotomía que le salvó la vida para aliviar la presión en su cerebro. Y debido a que su trauma cerebral no tenía explicación, un pediatra capacitado en identificar el abuso infantil lo examinó.

La Dra. Barbara Knox llamó a Hartje al día siguiente. Aunque distraída mientras visitaba el zoológico con algunos niños de la guardería de su casa, respondió las preguntas del médico durante unos 15 minutos. Knox le diría más tarde a un jurado que las respuestas de Hartje durante su llamada se desviaron de las respuestas que le dio a la policía, que Knox describió como "una señal de alerta para mí por abuso infantil". 

La saga de Hartje se encontraba entre una docena de casos que encontró Wisconsin Watch en los que la evaluación de Knox sobre el abuso infantil fue rechazada por el sistema de justicia penal, los funcionarios de los servicios de protección infantil u otros médicos. 

Pero en el caso de Hartje, ese proceso tomó casi una década mientras observaba a un fiscal del condado emitir y luego retirar los cargos debido a la falta de evidencia, solo para luego enfrentar dos juicios por cargos estatales revividos. El caso se basó en gran medida en el argumento de Knox de que nada más que el abuso físico podría haber causado la lesión del niño, a pesar de que el trauma no dejó una marca externa clara o huesos rotos.

Knox anteriormente dirigió el Programa de Protección Infantil de la UW en asociación con American Family Children's Hospital. Ella renunció al cargo en 2019 después de ser puesta de licencia por presuntamente acosar a sus colegas. Ella enfrenta quejas similares como directora médica de Alaska CARES, una clínica forense de abuso infantil en todo el estado que ha visto un éxodo masivo de personal, muchos de los cuales presentaron quejas sobre el comportamiento y los diagnósticos de Knox.

Knox no devolvió llamadas ni correos electrónicos solicitando comentarios.

Cargos archivados, retirados y archivados nuevamente

La semana después del colapso del niño, un detective fue a la casa de Hartje y la entrevistó durante dos horas. El detective del alguacil del condado de Juneau, Tim Andres, dijo más tarde en la corte que la única conversación que tuvo antes de llamar a la puerta de Hartje fue con Knox.

Hartje aceptó dejar que Andrés la interrogara "porque no tenía ninguna razón para no hablar con nadie", le dijo a Wisconsin Watch.

Andrés le dijo a Hartje que el niño estaba en estado grave y que se había sometido a una cirugía cerebral de emergencia, según la transcripción de la entrevista. Dijo que había hablado con Knox por teléfono y la describió como "una experta en lesiones infantiles".

Knox le había dicho que la lesión del niño sucedió una hora después de la llamada al 9-1-1 de Hartje y que había requerido mucha fuerza para infligirla, como si el niño se hubiera caído por una ventana de dos pisos o se hubiera golpeado contra el parabrisas de un automóvil de alto impacto. Choque mientras no estaba abrochado, dijo, repitiendo lo que Knox le había dicho.

“Por eso tuve que venir a hablar contigo”, le dijo Andrés a Hartje. "No hay forma de que le haya pasado algo (al chico) a menos que tú estuvieras involucrado en eso".

Él le advirtió que no mintiera. “Entiendo que tengas miedo, pero también puedo decirte que no va a ser mejor mintiéndome”, dijo, según la transcripción.

Hartje se estrujó la cabeza en busca de una respuesta. Recordó un incidente reciente en el que el niño se resbaló en las escaleras y se golpeó la cabeza. ¿Podría haber causado el episodio? Ella le dijo a Andrés que nunca había golpeado a este niño ni a ningún niño bajo su cuidado.

Andrés siguió hablando. "No hay ningún otro lugar para ir con esta Stacy ... Algo pasó contigo y (el chico), y necesito saber qué fue".

Pasaron seis meses y Hartje no escuchó nada, pero los funcionarios aún estaban considerando si presentar cargos. Ese diciembre, un grupo de agentes del orden del estado y del condado visitó Knox en su oficina de Madison. El médico les dijo abuso físico, específicamente "trauma contundente", infligido una hora antes de que Hartje llamara al 9-1-1 y causara las lesiones del niño.

Luego, en enero de 2008, un ayudante del alguacil llamó a la puerta de Hartje y le entregó una carta que contenía una lista de cargos criminales. La noticia llegó días después de que Hartje se enterara de que estaba embarazada de su segundo hijo.  

"Estás frustrado, enfermo del estómago, y luego, los pensamientos de: si voy a la cárcel, ¿a dónde va a ir mi hijo?" recordó Hartje. "Son todas las emociones que puedas imaginar además de la felicidad".

La oficina del fiscal de distrito del condado de Juneau, Scott Southworth, había presentado cuatro cargos en su contra, alegando que intencional e imprudentemente causó daño corporal al niño pequeño y mostró "total desprecio por la vida humana", solo para retirar los cargos nueve meses después debido a la falta de evidencia.

Pero Sheriff del condado de Juneau, Brent Oleson quería seguir adelante, pidiéndole a Southworth que le permitiera al Departamento de Justicia del estado investigar el caso. El estado estuvo de acuerdo y en 2012 acusó a Hartje de tres cargos: lesión imprudente de un niño en primer grado, abuso físico de un niño y poner en peligro la seguridad de otro en primer grado.

Ella se declaró inocente.

Knox 'Son heridas violentas' 

El primer juicio no comenzó hasta 2014, siete años después de que el niño colapsara. En el tercer día del juicio, Knox subió al estrado y le dijo al jurado cómo diagnostica el abuso infantil. Dijo que examina al niño, mira su historial médico, descarta trastornos hemorrágicos y trastornos genéticos y consulta con otros médicos que trabajan en el caso del niño. Habla con los padres y cuidadores.

Aunque la madre del niño tenía epilepsia, Knox testificó que el incidente “no fue en absoluto” una convulsión.

"Mi suposición inicial es que no sé qué es esto, y quiero mirar objetivamente un diagnóstico diferencial completo de lo que puede explicar el traumatismo craneoencefálico", dijo al jurado.

El fiscal general adjunto Richard Dufour le preguntó a Knox si era su trabajo echarle la culpa. Ella respondió: "Absolutamente no", luego procedió a hacer precisamente eso, insistiendo en que la lesión fue infligida justo antes de la llamada al 9-1-1, echando la culpa firmemente a Hartje.

Rechazó la idea de que el golpe experimentado durante el resbalón y la caída del niño sobre los escalones de plástico podría haber causado una hemorragia cerebral. “No sobreviviríamos como raza humana si tuvieras un pequeño golpe en la cabeza y luego tuvieras una lesión en la cabeza catastrófica”, testificó.

"Estas son lesiones violentas", dijo Knox. 

Se ve a la Dra. Barbara Knox testificando en el primero de dos juicios de Stacy Hartje el 8 de diciembre de 2014 en el juzgado del condado de Juneau en Mauston, Wisconsin, en esta imagen publicada en la página de Facebook de Messenger of Juneau County. Después de que un niño colapsara bajo su cuidado en 2007, Hartje fue acusada de abuso infantil y acumuló $250,000 en facturas legales durante una lucha de ocho años para limpiar su nombre. Mensajero del condado de Juneau Facebook

Ella dijo que el cerebro del niño se había desplazado hacia la derecha, lo que significa que algo debe haber impactado el lado izquierdo de su cabeza. Pero no hubo heridas en el lado izquierdo de su cabeza. Señaló un hematoma en el lado derecho de la frente del niño, pero dijo que no podía determinar si estaba relacionado con la lesión cerebral.

Ella comparó la lesión en la cabeza del niño con una caída de un caballo seguida de "golpear violentamente su cabeza contra una roca".

Knox llevó su punto a casa con otro escenario grisáceo, uno que se parecía poco a los hechos en el caso de Hartje.

“Tuve una madre que estaba molesta con su hijo de tres años y lo empaló violentamente, violentamente, contra la pared. Ese niño bajó de inmediato y el niño comenzó a levantarse lentamente. Volvió a abofetear al niño y el niño murió de un traumatismo craneoencefálico masivo. Así que ese es un escenario clínico de cómo sucede eso ".

Dufour afirmó en sus argumentos finales que Hartje "golpeó a este niño en la cabeza y casi lo mata". Knox había descartado otros diagnósticos, le dijo al jurado; el abuso infantil fue la única conclusión lógica.

Después de ocho horas de deliberación, el jurado del condado de Juneau se estancó y el juez James Evenson declaró el juicio nulo. Pero ese no fue el final para Hartje.

El estado anunció la semana siguiente la probaría de nuevo. Hartje se enteró del desarrollo mientras miraba las noticias locales. 

El segundo juicio termina en absolución

En ese segundo juicio, los abogados de Hartje argumentaron que el estado ignoró sus propias pruebas para respaldar su alegación.

“No fue un proceso de eliminación. Fue un proceso de justificación ”, dijo el abogado Stephen Meyer en sus alegatos finales.

Un experto médico de la defensa, el Dr. Lawrence Hutchins, un neurorradiólogo de la Clínica Marshfield que Meyer dijo que nunca antes había testificado en nombre de un acusado, escribió en su informe que no encontró inflamación cerebral, fractura de cráneo ni inflamación de tejidos blandos, sin evidencia. de trauma directo al cerebro.

Stacy Hartje fue acusada en 2007 de abusar de un niño de 3 años que colapsó mientras estaba bajo su cuidado. Ella vio un problema del fiscal del condado y luego retiró los cargos debido a la falta de evidencia, solo para luego enfrentar dos juicios por cargos estatales revividos. Un jurado declaró a Hartje no culpable de todos los cargos en octubre de 2015. La saga se encontraba entre una docena de casos encontrados por Wisconsin Watch en los que el sistema de justicia penal, los funcionarios de los servicios de protección infantil u otros médicos rechazaron la evaluación de Knox sobre el abuso infantil. Hartje fue fotografiado en el centro de Baraboo, Wisconsin, el 24 de agosto de 2021. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

Un segundo experto en defensa, el neurólogo pediátrico y epidemiólogo Dr. Joseph Scheller, escribió en su informe: “Los niños que son víctimas de abuso suelen tener lesiones externas y fracturas de huesos. Pueden tener hemorragias retinianas y lesiones en el cuello. (El niño) no tenía ninguno de estos ".

Scheller dijo que una caída accidental probablemente causó la lesión. Y aunque Knox sostuvo que una lesión tan grave como la en cuestión habría provocado síntomas inmediatos, Scheller no estuvo de acuerdo y dijo que tales lesiones pueden tardar horas, o incluso días, en alcanzar la presión suficiente para causar síntomas.

Un jurado encontró Hartje no culpable de los tres cargos en octubre de 2015.

Pero persistieron casi 250,000 dólares en deuda legal. Hartje y su esposo Ned entregaron su casa a un banco para pagarle a un pariente que les ofreció un préstamo. Les quedan unos ocho años de pagos.

Sentada en una mesa de picnic en agosto frente a la corte del condado de Sauk en Baraboo, Hartje, ahora de 37 años, permanece desconcertada y enojada por su terrible experiencia legal.

"¿Cómo diablos pude haber causado esta lesión y no hay otra marca en el cuerpo de este niño?" ella preguntó.

En una entrevista, Meyer dijo que el estado "enganchó su vagón a Knox" y "salió y encontró a otras personas que apoyaran su suposición errónea original".

"Stacy y su familia pasaron por un infierno", dijo Meyer. “La familia (del niño) estaba ... ciertamente convencida por personas con autoridad de que Stacy había dañado a su hijo. ¿Y cómo lo reparamos? ¿Cómo lo volvemos a armar? No podemos ".

El Fondo para el Periodismo de Investigación brindó apoyo financiero para esta historia. La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org) colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Brenda Wintrode / Wisconsin WatchBecario Roy W. Howard

Brenda Wintrode se unió al Centro en julio de 2021 como becaria de Roy W. Howard. Ella es nativa de Shrewsbury, Massachusetts, y obtuvo su licenciatura en administración de empresas en la Universidad de Bryant en Rhode Island. Después de cambiar de carrera de finanzas, fue nombrada estudiante de maestría sobresaliente de la Facultad de Periodismo Philip Merrill cuando se graduó en 2020. Como reportera del Centro Howard, Wintrode fue la autora principal de la investigación galardonada sobre el fracaso de la ley federal CARES prevenir los desalojos durante la pandemia. También fue una reportera clave en la investigación del centro sobre personas sin hogar, documentando cómo las ciudades trataban a las personas que vivían en campamentos. Cubrió el gobierno del estado de Maryland para Capital News Service e hizo análisis de datos para Maryland Matters.