El 23 de septiembre de 2021 se ven aguas altas y un paseo marítimo cerrado en el Parque Estatal Whitefish Dunes en el condado de Door, Wisconsin. Las aguas altas del lago Michigan en los últimos años han limitado el acceso a la playa y dañado las comodidades en los parques estatales a lo largo de la costa. Brett Kosmider / Pulso del condado de Door
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Esta pieza fue producida para el NUEVO News Lab, una colaboración de noticias locales en el noreste de Wisconsin.

Microsoft está proporcionando apoyo financiero a Fundación de la Comunidad de Greater Green Bay y Fundación comunitaria para la región de Fox Valley para financiar la iniciativa.

Escuche el reportero Mario Koran informe de audio para WPR.

Los vientos y las olas del lago Michigan han esculpido el paisaje del Whitefish Dunes State Park, un tesoro imperdible en la península de Door de Wisconsin. El agua lleva arena fina a una costa que sostiene plantas amenazadas como el cardo de las dunas. El viento amontona esa arena en las poderosas dunas que inspiraron el nombre del parque. 

Los visitantes de verano chapotean en su playa o caminan hasta Old Baldy, la duna más alta del parque que se eleva casi 100 pies sobre el lago. Cuando llega el invierno, los espectadores se maravillan de la erupción de los volcanes de hielo: montículos en forma de cono que se forman cuando las olas lanzan aguanieve y agua a través de las grietas del hielo. Estas costas han atraído a los humanos durante miles de años; La evidencia radica en la cerámica de los nativos americanos, las herramientas de hueso y miles de otros artefactos que las fuerzas del lago Michigan están desenterrando cada vez más de las dunas. 

Pero esos mismos vientos y aguas también están cortando los puntos de referencia del parque: erosionando las dunas, derribando árboles, dañando las comodidades y, a veces, tragándose toda la playa. 

El agua choca contra la costa en el Parque Estatal Whitefish Dunes en el condado de Door, Wisconsin, el 6 de noviembre de 2021. Los niveles extremadamente fluctuantes del lago Michigan han causado daños en varios parques estatales en los últimos años, incluida una playa encogida en Whitefish Dunes, un lago sumergido. muelle en Rock Island State Park y una costa erosionada en Potawatomi State Park. (Andy Hall/Reloj de Wisconsin)

En 2018, esos elementos socavaron una pasarela que conduce a la playa del parque. La rampa permanece cerrada tres años después, impidiendo el acceso a la playa a personas con discapacidad. Y las aguas récord en 2020 dejaron solo un estrecho tramo de playa en Whitefish Dunes para que la gente tomara el sol. Eso arrojó una llave a los protocolos de distanciamiento social durante una pandemia de coronavirus que llevó a la gente al aire libre. 

Los visitantes han acudido en masa a Whitefish Dunes y otros parques estatales de Wisconsin en números récord durante la pandemia, buscando diversión y relajación, mientras que la salud pública mide opciones limitadas en interiores. Pero las aguas volátiles del lago Michigan han impuesto sus propios límites a lo largo de la costa. Si bien las playas se han recuperado un poco a medida que el agua retrocede desde los niveles de 2020, el Departamento de Recursos Naturales del estado, que supervisa un sistema estatal de 49 parques, 15 bosques y 44 senderos, aún tiene que reparar muchas comodidades destruidas por la oleada. 

Al norte de Door Peninsula, el agua inundó el muelle en el Parque Estatal Rock Island, cerrando la isla a los campistas durante la mayor parte de 2020 y reduciendo los ingresos por entradas que financian el sistema de parques. En Point Beach State Forest, a unas 60 millas al sur de Whitefish Dunes, una tormenta de invierno golpeó la playa hace tres años y destrozó la rampa que conduce a la playa. Su carcasa de metal yace retorcida en la playa. Nadie sabe cuándo se arreglará. 

Así como los propietarios locales han visto las olas inundarse y erosionar la orilla del lago, Wisconsin puede ver más daños en sus parques costeros. Los científicos esperan que la erosión empeore a medida que el cambio climático trae más volatilidad a los niveles de agua de los Grandes Lagos. Eso solo alargaría una acumulación de miles de reparaciones necesarias que un funcionario del DNR fija en casi $ 1 mil millones. Pero la financiación de la agencia sigue siendo escasa e incluso las reparaciones autorizadas pueden tardar años en completarse.

El DNR está buscando subvenciones y fuentes de financiación externas para las reparaciones, pero solo puede priorizar los daños más graves a menos que los legisladores inviertan más en un sistema de parques que actualmente se encuentra entre los peor financiados del país. Los parques estatales han dependido en gran medida de los ingresos de las admisiones y las reservas de campamentos desde 2015, cuando el entonces gobernador. Scott Walker eliminó los gastos de uso general en las operaciones del parque.

“Necesitamos aumentar los fondos para los parques estatales y también debemos buscar formas adicionales de apoyar a los propietarios de viviendas y los municipios a lo largo de la costa”, dijo la representante estatal Deb. Andraca, D-Whitefish Bay, quien propuso una legislación para financiar proyectos de protección de la costa. 

Un dilema para la protección de las dunas

Las poderosas olas que han devorado la playa de Whitefish Dunes han hecho que los propietarios de viviendas cercanas se apresuren a construir muros para proteger sus playas. 

Justo al sur del parque, Bo Ellis en 2020 apiló rocas a lo largo de su costa para desviar las olas en medio de preocupaciones de que su casa se derrumbara en el lago. Casi todos sus vecinos ahora tienen riprap (pendientes de roca u hormigón que absorben la fuerza de las olas) o algún otro tipo de barrera, la mayoría de ellos construidos el año pasado, dijo. 

La tendencia se extiende a lo largo de Door Peninsula, donde el DNR está experimentando un aumento en las aplicaciones para construir tales barreras a lo largo de la costa. Eso incluye un aumento de más del 830% de 2018 a 2020 en "autocertificaciones de emergencia" para proteger las estructuras que enfrentan un peligro inminente de la erosión acelerada; Los residentes presentaron 280 solicitudes el año pasado, frente a menos de 30 en 2018. 

A la izquierda, el Parque Estatal Whitefish Dunes en el condado de Door, Wisconsin, se ve el 25 de agosto de 2012, durante un período de poca agua, en un video subido por Usuario de YouTube MyGBLife. A la derecha, se ve el parque en mayo de 2020, durante un período de marea alta récord que superó la mayor parte de la playa. (Archivos de Door County Pulse)

Los niveles de agua del lago Michigan han oscilado drásticamente durante la última década. Desde mínimos históricos en 2013 hasta máximos históricos en 2020, el lago Michigan aumentó más de 6 pies. Los científicos del clima atribuyen la volatilidad a una interacción compleja del aumento de las temperaturas a medida que los humanos emiten más gases de efecto invernadero y un aumento de las precipitaciones debido a tormentas más frecuentes e intensas en la región de los Grandes Lagos. 

Si bien las barreras artificiales pueden proteger la propiedad inmediatamente detrás de ellas, pueden interrumpir el movimiento natural de la arena que llena las playas río abajo. Un malecón destinado a salvar una casa de playa puede costarle la playa a otro propietario, dijo Guy Meadows, profesor de la Universidad Tecnológica de Michigan y director de su Laboratorio de Ingeniería Marina. 

Los funcionarios del DNR enfrentan complicaciones adicionales al sopesar cómo proteger los parques estatales de las inundaciones y la erosión, incluidas preguntas fundamentales sobre la preservación de la tierra.

En Whitefish Dunes, la administradora del parque Sarah Stepanik dijo que sus colegas han discutido la posibilidad de agregar una barrera en alta mar para romper las corrientes de agua dañinas. Pero hacerlo interrumpiría las fuerzas que crearon las populares dunas. 

“Lo lamentable es que esas corrientes son parte del mecanismo que formó las dunas. Entonces, si pones (barreras) en su lugar, los estás protegiendo, pero estás deteniendo su formación ”, dijo. 

En cambio, el DNR está considerando estructuras que puedan sobrevivir a los niveles fluctuantes del lago, dijo. Eso podría incluir deshacerse de un muelle fijo por uno que flote.

"Queremos descubrir cómo hacerlo más utilizable incluso en los años en que el lago no está de acuerdo con nosotros", dijo Stepanik. 

Se muestra una sección erosionada de la carretera y la costa en el Parque Estatal Potawatomi cerca de Sturgeon Bay, Wisconsin, el 6 de noviembre de 2021. Los niveles fluctuantes del lago han dañado varios parques estatales en el lago Michigan. Dee J. Hall / Vigilancia de Wisconsin

Las observaciones de Stepanik subrayan preguntas fundamentales sobre si proteger los parques o conservar la tierra en su estado natural, dijo Michael Bergum, supervisor de parques y recreación del distrito del DNR. 

"¿Lo vemos como una protección de la tierra, o simplemente entendemos que se trata de un proceso natural que tiene lugar, ya sea un año de nivel alto de agua o un año de nivel de agua bajo?" él dijo. 

Además, agregó Bergum, incluso una "cantidad infinita de dinero" puede no ser suficiente para resolver el problema.

“Es demasiado grande”, dijo. "Tendría que literalmente rasgar toda la costa del lago Michigan para abordar la erosión en todas partes". 

Atrasos masivos en reparaciones

Un cartel saluda a los visitantes que caminan hacia el lago Michigan desde el estacionamiento en Point Beach State Forest, justo al norte de Two Rivers en el condado de Manitowoc. “Donde no hay dos visitas iguales”, dice. El hielo, el viento y el agua continúan esculpiendo el frágil paisaje.

Se ve una rampa destrozada en Point Beach State Forest en el condado de Manitowoc, Wisconsin, el 23 de septiembre de 2021. La rampa no ha sido reparada desde que una tormenta de invierno azotó la playa en 2018. Justo cuando los propietarios de viviendas locales han visto las olas del lago Michigan inundar y erosionan su propiedad, Wisconsin puede sufrir más daños en sus parques costeros. Los científicos esperan que la erosión empeore a medida que el cambio climático traiga más volatilidad a los niveles de agua de los Grandes Lagos. Mario Koran / reloj de Wisconsin

Al igual que en Whitefish Dunes, la marea alta inundó la mayor parte de la playa en 2020, dijo la supervisora ​​del parque Erin Dembski-Rodríguez. Como el lago crecido limitaba el acceso a la playa, los visitantes a menudo atravesaban dunas o pisoteaban plantas en peligro de extinción. 

Pero una vista se ha mantenido constante durante tres años: la rampa torcida por la tormenta. Una sección solitaria de madera y metal se encuentra a unos 100 metros de distancia mientras las olas lamen en sus bordes. 

Eso deja la mayor parte de la playa inaccesible para las personas con problemas de movilidad “hasta que el agua retroceda o podamos encontrar otra solución”, dijo Dembski-Rodríguez.

Los visitantes ocasionalmente se quejan del daño, lo llaman monstruosidad y lamentan las reparaciones retrasadas del DNR. Dembski-Rodríguez presentó una solicitud de reparación poco después de que la tormenta invernal la azotara hace tres años, dijo, pero la burocracia de la agencia se mueve lentamente. 

Los proyectos deben competir con miles de otras reparaciones y mejoras en todo el sistema de parques, y a menudo son trasladados a un ciclo presupuestario futuro para dar cabida a proyectos de mayor prioridad. 

“El dinero siempre es un problema”, dijo Dembski-Rodríguez. "Pero en este caso no es el único problema".

El tiempo es clave

El DNR también debe considerar el momento de las reparaciones, esperando a que bajen los niveles del agua antes de embarcarse en proyectos costeros, dijo Missy VanLanduyt, coordinadora de desarrollo de capital del DNR.

“Parte de lo que necesitamos entender es el patrón del agua. No queremos entrar y reparar algo solo para que se rompa o se dañe de nuevo ”, dijo. 

La supervisora ​​del parque, Erin Dembski-Rodríguez, en el bosque estatal de Point Beach en el condado de Manitowoc, Wisconsin, el 23 de septiembre de 2021. La erosión en el parque socavó un paseo marítimo, que se muestra aquí, y una tormenta de invierno hace tres años también arrasó con un área cercana. rampa. Las estructuras esperan ser reparadas debido a la lentitud de las reparaciones en el Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin. Mario Koran / reloj de Wisconsin

Los niveles fluctuantes del lago le cuestan al sistema de parques de múltiples maneras, aunque calcular el precio total es difícil. Las olas altas significan niveles freáticos altos en tierra, dijo Dembski-Rodríguez. Estos niveles más altos inundaron el campamento Point Beach State Forest en 2020 y obligaron a los administradores del parque a cerrar los campamentos durante tres meses, lo que costó $ 19,000 en ingresos. 

En el extremo norte del condado de Door, el muelle del Parque Estatal Rock Island se inundó en 2020, dejando fuera a los 40,000 visitantes anuales que suele recibir, dijo Bergum.

Bergum estimó que se han acumulado cerca de $ 1 mil millones en reparaciones y necesidades de mejora. 

En sus 11 años en la agencia, VanLanduyt nunca vio que el DNR financiara todas las reparaciones necesarias dentro de un solo ciclo presupuestario. El DNR se apoya en fondos externos, dando la bienvenida a los millones recaudados por grupos de ciudadanos privados que apoyan los parques y explorando subvenciones estatales y federales. 

Pero las subvenciones a menudo tienen términos específicos que muchos de los proyectos de mayor prioridad no cumplen, agregó VanLanduyt. 

La mayoría de los estados invierten más en sus parques 

Wisconsin en 2017 ocupó el puesto 49 en el país, solo por delante de Alabama, en lo que respecta al gasto por residente en operaciones para parques y recreación, según un informe reciente del Foro de Políticas de Wisconsin. 

Andraca, la legisladora estatal, dijo que la erosión de las orillas del lago y los daños causados ​​por el agua son un problema clave para muchos de sus electores. Además de solicitar más fondos para parques estatales, ha propuesto un proyecto de ley para crear un programa de préstamos que ayudaría a los propietarios de viviendas y a los municipios a pagar los proyectos para proteger las propiedades costeras de los daños causados ​​por las tormentas. 

El gobernador demócrata Tony Evers incluyó ese programa en su última propuesta de presupuesto, pero los legisladores republicanos del poderoso Comité Conjunto de Finanzas lo quitaron del presupuesto Evers finalmente firmado, junto con muchos otros puntos propuestos por el gobernador. 

“El cambio climático es un problema que no desaparecerá pronto”, dijo Andraca. "Creo que lo mejor para el estado es ser agresivo en la búsqueda de formas rentables de lidiar con la erosión de la costa y los daños causados ​​por las mareas altas". 

Esta historia fue producida como parte del NEW (Northeast Wisconsin) News Lab y en asociación con Door County Pulse. La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (wisconsinwatch.org) colabora con Wisconsin Public Radio, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliadas.

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Mario Koran / reloj de WisconsinReportero

Mario Koran informa sobre educación, inmigración y problemas que afectan a las comunidades de color. Más recientemente, Koran fue miembro reportero de Knight Wallace 2021 en la Universidad de Michigan. Anteriormente, Koran se desempeñó como corresponsal en la costa oeste para The Guardian US y pasó cinco años cubriendo educación para Voice of San Diego, donde fue nombrado reportero del año 2016 por la Sociedad de Periodistas Profesionales de San Diego. Desde que dejó una pasantía en Wisconsin Watch en 2013, el trabajo de Koran ha aparecido en The New York Times, The Appeal y Milwaukee Journal Sentinel, entre otros. Koran tiene una licenciatura en literatura española y una maestría en periodismo de la Universidad de Wisconsin-Madison.