Amber Edwards ayuda a su hija, Ryott, de 5 años, a leer un libro antes de acostarse. Edwards pasó por un período de pérdida de trabajo y falta de vivienda durante una búsqueda de casi tres años de un lugar asequible para vivir. Ahora ayuda a otros en su camino hacia la estabilidad financiera. Sarah Kloepping / USA TODAY NETWORK-Wisconsin
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Esta pieza fue producida para el NUEVO News Lab, una colaboración de noticias locales en el noreste de Wisconsin. Esta historia apareció originalmente en el Boletín de prensa de Green Bay.

Microsoft está proporcionando apoyo financiero a Fundación de la Comunidad de Greater Green Bay y Fundación comunitaria para la región de Fox Valley para financiar la iniciativa.

Amber Edwards pasó la mayor parte de los últimos tres años tratando de encontrar un lugar donde pudiera permitirse vivir.

En 2018, el propietario de Edwards le dijo que el dúplex de Green Bay donde vivía con su hija de 2 años y el padre de su hija había sido vendido y que los nuevos propietarios planeaban vivir allí.

Se encontró vendiendo posesiones, luchando por pagar la atención médica, perdiendo su automóvil y sin hogar, además de sentir que había fracasado como madre.

Incluso cuando comenzó a recuperarse con un nuevo trabajo, un motivo de celebración podría convertirse rápidamente en terror. 

“Aproximadamente tres meses después de que comencé mi puesto, yo ... finalmente tuve mi presupuesto bajo control y obtuve un aumento”, dijo Edwards. “Y me lanzó a otra espiral en la que mi alquiler y los beneficios de FoodShare disminuyeron de inmediato. Mi responsabilidad por (atención médica) y el alquiler subió a más de $ 600. Perdí mis beneficios alimenticios y la mayor parte de mi cuidado infantil ".

Para un número cada vez mayor de residentes del noreste de Wisconsin, la vivienda está consumiendo una gran parte de sus ingresos a medida que aumentan los alquileres y los precios de las viviendas y el mercado lucha por construir suficientes unidades asequibles.

Eso está creando una crisis tanto humana como económica. Sin más viviendas y apartamentos unifamiliares, el crecimiento podría verse frenado con empleadores desesperados por cubrir vacantes laborales. 

El tema, que desde hace mucho tiempo está en el radar de las organizaciones benéficas, se ha disparado rápidamente en la lista de prioridades de los gobiernos locales, los grupos comunitarios y los líderes empresariales. 

Vídeo: Amber Edwards siempre ha trabajado a tiempo completo, pero se encontró sin hogar debido a la falta de opciones de vivienda asequible en el área de Green Bay. (Video producido por Sarah Kloepping/USA TODAY NETWORK-Wisconsin)

La ciudad de Green Bay recientemente reservó dinero para ayudar a fomentar la construcción de viviendas más asequibles. Líderes comunitarios y sin fines de lucro en el condado de Brown y las ciudades de Fox crearon grupos especiales de asesoramiento para que las familias se recuperaran y se instalaran en apartamentos. Los grupos de desarrollo han identificado la vivienda y el Internet de alta velocidad como las necesidades más críticas para impulsar el negocio.

“El mercado, tal como está ahora, definitivamente está destacando la falta de viviendas disponibles”, dijo Rebecca Deschane, vicepresidenta de desarrollo de talento de New North Inc., un grupo que se enfoca en hacer crecer la economía de la región. "No es que tal vez no puedas pagar lo que hay, es que no hay suficiente".

Más allá de los gráficos circulares y las estadísticas que demuestran la escasez de lugares para vivir, el problema es profundamente personal, especialmente para Edwards, que estuvo sin hogar durante un tiempo. Ella se recuperó con la ayuda de Círculos Green Bay, un programa de la Iglesia Comunitaria de Green Bay que ayuda a los adultos a romper el ciclo de la pobreza con la ayuda de socios comunitarios.

Recuerda el día en que dejó al padre de su hija en el refugio para personas sin hogar de St. John y pasó los fines de semana en la biblioteca central del condado de Brown. Ahora está feliz de estar sola. Encontró un apartamento donde pudo reunir a su familia y consiguió un trabajo de servicio al cliente a tiempo completo. También está ayudando a otros a trazar su propio camino hacia la autosuficiencia. 

Su lucha, sin embargo, no está lejos de su mente. 

“Me tomó tres años llegar allí y vivo con el temor constante de que todo se derrumbe. No desaparece, el miedo, la ira, el trauma. Todavía tengo dos trabajos. Todavía vivo de cheque en cheque. Y sé con absoluta certeza que cuidaré de mi hija y estaré bien. Pero el miedo a perderlo todo de nuevo nunca desaparecerá ".

Alquile tomando un bocado más grande de presupuestos

Según un informe de United Way of Wisconsin, aproximadamente un tercio de los hogares del estado ganan menos que el nivel de pobreza federal ($ 26,500 para una familia de cuatro) o ganan tan poco que califican como Hogares ALICE.

ALICE es la abreviatura de Activos limitados, ingresos restringidos y empleados. Estas familias ganan más que la cantidad federal de pobreza, pero no lo suficiente para cubrir necesidades básicas como vivienda, alimentos, transporte, atención infantil y médica.

La población de ALICE del estado está creciendo rápidamente, un 42% más entre 2007 y 2018, a casi 550,000 hogares.

Más de una de cada 10 de esas familias vive en solo dos condados en el noreste de Wisconsin: Brown y Outagamie cuentan con 58,000 hogares donde las personas viven por encima de la pobreza, pero sus ingresos no son suficientes para llegar a fin de mes.

Esas familias enfrentan difíciles decisiones financieras que pueden tener un efecto vertiginoso en sus vidas. 

“Escatimar en lo esencial, desde la comida hasta el cuidado de la salud, conduce a mayores problemas a largo plazo. No pagar las facturas a tiempo genera tarifas, multas y puntajes de crédito bajos, que a su vez aumentan las tasas de interés, las tasas de seguro y los costos de otras transacciones financieras (desde cargos por cambio de cheques hasta tarjetas de pago) ”, escribió United Way Wisconsin en su Informe ALICE 2020. "Y sin suficientes ingresos para cubrir los gastos actuales e inesperados, los hogares de ALICE no pueden ahorrar para gastos futuros como educación, jubilación o el pago inicial de una casa".

Las dificultades causadas por la falta de viviendas asequibles son especialmente dolorosas en lugares como el condado de Brown, donde una población en crecimiento agrega presión a un mercado de la construcción que no se ha mantenido al día con la demanda. La necesidad es particularmente fuerte de apartamentos y casas de calidad que no les cuesten a las familias más del 30% de sus ingresos anuales. 

Amber Edwards pasó casi tres años buscando una vivienda asequible antes de encontrar el apartamento en Green Bay donde vive con su hija de 5 años y el padre de su hija. Sarah Kloepping / USA TODAY NETWORK-Wisconsin

¿Qué es significativo sobre el 30%?

Esa es la cantidad que el gobierno federal calcula que un hogar puede gastar en vivienda y aún le queda suficiente para otras necesidades básicas y gastos discrecionales. Si gasta más del 30% de sus ingresos en vivienda, se le considera "sobrecargado por el costo de la vivienda".

La carga ha aumentado debido a que los ingresos no han podido seguir el ritmo de los costos de la vivienda. En los condados de Brown y Outagamie, por ejemplo, los alquileres aumentaron más del 50% desde 2000, mientras que los ingresos familiares medios aumentaron alrededor del 30%. 

En los condados de Brown, Outagamie y Winnebago, casi 33,000 hogares que alquilan, casi cuatro de cada 10 inquilinos, gastar más del 30% de sus ingresos mensuales en vivienda. En 2010, eran tres de cada 10 inquilinos.

Mientras tanto, la industria de la vivienda, golpeada por el colapso durante la Gran Recesión hace una década, se centró en la construcción de viviendas, condominios y apartamentos de alto nivel.

“Cualquier construcción nueva en el mercado está fuera del alcance de una familia de ingresos bajos o moderados”, señala John Weyenberg, presidente y director ejecutivo de Fox Cities Habitat for Humanity, una organización sin fines de lucro que ayuda a las familias a hacer la transición a la propiedad de una vivienda.

Apartamentos asequibles difíciles de encontrar 

Chuck Andrews, de Menasha, conoce muy bien el dilema.

El coordinador de tráfico de Woodward Radio Group, de 35 años, ha estado viviendo con un compañero de cuarto mientras buscaba un lugar para él y su hija de 2 años. Durante más de dos años, ha buscado un apartamento en Fox Valley bien cuidado de una o dos habitaciones por alrededor de $ 500 a $ 600 donde pueda ayudar a criar a su hija.

"Me estoy perdiendo tanto tiempo con (mi hija) simplemente porque no tengo el espacio", dijo Andrews. "Es realmente deprimente y estresante".

Chuck Andrews vive con un compañero de cuarto en una casa rodante alquilada en Menasha. El coordinador de tráfico de 35 años de Woodward Radio Group ha estado buscando durante más de dos años un apartamento asequible con la esperanza de pasar más tiempo con su hija de 2 años. Dan Powers / USA TODAY NETWORK-Wisconsin

Una de las mayores barreras que ha encontrado es su puntaje crediticio, que dijo que no es el mejor. Su salario se suma al desafío: gana demasiado para calificar para asistencia de alquiler o vivienda para personas de bajos ingresos, pero no lo suficiente para pagar las nuevas unidades de lujo que se están agregando al mercado.

“Lo que estoy descubriendo es que hay todos estos excelentes apartamentos, pero todos son lugares de bajos ingresos, y gano demasiado, demasiado para calificar para personas de bajos ingresos, pero no lo suficiente para conseguir un lugar de bajos ingresos. el mío ”, dijo Andrews.

Los programas Asociación de Agentes Inmobiliarios de Wisconsin estima que la construcción de nuevas casas y apartamentos en los 20 condados más grandes del estado entre 2006 y 2017 se redujo en casi 20,000 unidades de lo que se necesitaba para satisfacer la demanda. Según algunas estimaciones recientes, el noreste de Wisconsin necesitará construir cientos de unidades de alquiler y casas cada año solo para mantenerse al día con las estimaciones de crecimiento de la población hasta el 2040.

Solo en el área de Green Bay, un Estudio de mercado de la vivienda 2020 descubrió que la ciudad necesitará construir hasta 7,400 unidades de alquiler y 9,100 unidades ocupadas por el propietario para satisfacer la demanda de vivienda proyectada hasta el 2040. La mitad de las unidades de alquiler y el 20% de las unidades ocupadas por el propietario deberían ser asequibles para los hogares de bajos ingresos. 

La construcción de apartamentos de lujo no ha pasado desapercibida para los grupos de defensa y las personas que buscan mejores lugares para vivir que se ajusten a sus presupuestos.

En el área de Green Bay, los edificios de apartamentos más nuevos ofrecen alquileres a partir de $ 900 por un estudio y $ 1,600 por un apartamento de dos habitaciones. Los apartamentos en el edificio Titletown Flats casi terminado de los Green Bay Packers comienzan en $ 1,395 por mes para un apartamento tipo estudio de 438 pies cuadrados y un máximo de $ 3,495 por mes para una unidad de tres habitaciones y dos baños. En el desarrollo River Heath de Appleton, una unidad de un dormitorio se alquila por $ 1,275 mientras que una unidad de dos dormitorios comienza en $ 1,800.

“No tiene sentido. ¿Por qué estamos construyendo todos estos apartamentos bonitos si tenemos gente viviendo en las aceras, en la calle y en el parque? " preguntó Eva Cruz de Casa ALBA Melanie, un centro de recursos fundado en 2012 que ayuda a la comunidad latina del área de Green Bay a conectarse con servicios y programas de asistencia.

Cruz y Maria Plascencia respondieron a la avalancha de llamadas a Casa ALBA Melanie de familias latinas que buscaban ayuda con la vivienda que comenzó en marzo de 2020 cuando el coronavirus golpeó duramente a la comunidad latina de la región. 

En algunos casos, familias enteras se infectaron con COVID-19 al mismo tiempo y tuvieron dificultades para seguir trabajando para poder costear la vivienda, la comida y otras necesidades básicas. Las donaciones especiales ayudaron a Casa ALBA a brindar asistencia en efectivo a más de 200 de las familias más vulnerables, pero incluso algunas unidades de vivienda con alquileres inferiores a $ 1,000 son demasiado caras para las familias que trabajan muchas horas por salarios bajos. 

“Las familias están luchando con o sin ayuda”, dijo Cruz. “Y las nuevas unidades aún no son asequibles para la gente. Novecientos dólares es demasiado para una familia de cuatro o cinco. No ganan lo suficiente para pagarlos. No es razonable ".

Las personas de color más necesitadas

Algunos grupos de personas soportan una parte desproporcionada de la escasez. Los datos de salarios medios muestran que los trabajadores negros, latinos, asiáticos y mujeres ganan significativamente menos que los hombres blancos en la región. United Way de Wisconsin descubrió que un número desproporcionado de esos hogares también cae por debajo del umbral de ALICE. 

Con sede en Green Bay, Todos nos levantamos: Centro de recursos afroamericanos estima que el 75% de sus 1,000 clientes necesitan asistencia para la vivienda, más que cualquier otro servicio que brinda. La asistencia con los depósitos de seguridad y el alquiler del primer mes es el gasto más grande del centro. La organización ha ayudado a cientos de familias a encontrar vivienda en el área de Green Bay desde su apertura en 2017 y cuenta con varios propietarios proactivos para ayudar a servir a sus clientes.

Aún así, Samantha Oscar, psicóloga de We All Rise que también se encarga de la asistencia para la vivienda, dijo que la organización tiene una carpeta llena de solicitudes de familias que aún necesitan ayuda con una vivienda adecuada. Priorizan los casos en los que las familias duermen en su automóvil o en un motel. 

Las personas en el noreste de Wisconsin dijeron que a menudo sospechan que son víctimas de discriminación en la vivienda debido al color de su piel o su origen étnico.  

Marion Scott de Oshkosh intentó durante unos dos meses encontrar un apartamento de dos habitaciones más grande que el que ha vivido durante los últimos cinco años. Finalmente se rindió, convencida de que los problemas financieros del pasado y la discriminación racial eran un obstáculo demasiado grande.

Ella reconoce que su búsqueda se complicó por el hecho de que pasó por momentos difíciles en el pasado que resultaron en varios delitos menores y desalojos, pero desde entonces ha cambiado su vida. 

Aún así, parecía que los propietarios dudaban en darle una oportunidad a pesar de que tenía un trabajo estable y un sólido historial de alquiler reciente. Scott, de 60 años, sospecha que es porque es negra. 

“Cuando la gente ve que soy negro, no quieren alquilarme”, dijo Scott. 'Así es como me siento, porque ¿qué otra razón podría haber? Si tienes un buen trabajo, aunque ofrezcas pagar dos meses de depósito de seguridad, ¿todavía no te quieren? Parecen buscar razones para no alquilarte ".

Scott dijo que nunca se atrasaba con el pago de la renta durante los cinco años que ha vivido en su apartamento actual. Tenía un trabajo estable como asistente de enfermería certificada en el Hogar de Veteranos de Wisconsin en King hasta que recientemente se lastimó la espalda en el trabajo. Había ahorrado suficiente dinero para un depósito de seguridad y varios meses de alquiler antes de comenzar a buscar apartamentos de dos habitaciones con alquileres de entre $ 600 y $ 800 al mes.

Pero se sintió tan frustrada después de que la rechazaron repetidamente por apartamentos que decidió quedarse en su lugar actual y ahorrar dinero para comprar una casa. 

La escasez de viviendas preocupa a los empleadores

Los empleadores de la región citan la retención y contratación de trabajadores como su principal prioridad, y la vivienda es "una pieza del rompecabezas", dijo Kelly Armstrong, vicepresidenta de desarrollo económico de la Cámara de Green Bay. Señaló que la necesidad abarca los rangos de precios y que las empresas han reconocido que pueden eliminar las barreras al empleo si se vuelven creativas con incentivos como el cuidado infantil.  

“Ciertamente vemos una tendencia en la que los empleadores piensan fuera de la caja cuando se trata del paquete completo (para los empleados)”, dijo Armstrong. "Los empleadores están buscando estrategias más integrales que eliminen las barreras al empleo".

“Los empleadores solían no preocuparse en absoluto por la vivienda. A medida que más y más de ellos ven el desafío del reclutamiento ligado a esto, comienzan a preguntarse si necesitan desempeñar un papel en eso ”, señala Noel Halvorsen, presidente y director ejecutivo de NeighborWorks Green Bay, una agencia que prepara a las familias para propiedad de vivienda, proporciona asistencia financiera a familias de bajos ingresos y desarrolla apartamentos y casas asequibles.

La gran cantidad de unidades de vivienda que las comunidades necesitan construir es solo la mitad del desafío. Los picos en los costos de materiales y mano de obra han hecho que la idea de salir de la escasez sea menos factible. Además, las reglas locales de zonificación y uso de la tierra limitan las oportunidades de construir viviendas menos costosas y de mayor densidad asequibles para los hogares de menores ingresos. 

"Hay personas que no pueden encontrar un hogar", dijo Halvorsen. “Tenemos que construir más, construir de manera diferente, y nos vemos obstaculizados por los altos costos de construcción, la falta de terreno para desarrollar. Cada comunidad tiene diferentes reglas y regulaciones ". 

De navegar 'una pesadilla' a guiar a otros

Edwards dijo que las familias que trabajan para salir de la falta de vivienda enfrentan un desafío similar al navegar el sistema de ayuda y opciones imposibles entre alimentos, reparaciones de automóviles, vivienda, cuidado infantil y atención médica.

“Nos lanzó a muchas capas de conflictos y problemas. Navegar por el sistema, las citas, las clases ... todo fue una pesadilla ”, dijo. "Fue realmente. Sin los recursos disponibles en esta comunidad, estaba muy, muy cerca de irme y regresar a casa (a Indiana), empacar a mi familia y regresar a casa porque sentía que esta ciudad me había fallado ”.

Amber Edwards dirige a los participantes en un programa de educación financiera en Circles Green Bay en la elección de un nombre de equipo, como metamorfosis, diversidad o dominación, para describir mejor sus esfuerzos para mejorar su estabilidad financiera a medida que pasan meses de clases con la Iglesia Comunitaria de Green Bay. programa que ayuda a los adultos a romper el ciclo de la pobreza. Edwards participó en el programa antes de convertirse en capacitadora. Sarah Kloepping / USA TODAY NETWORK-Wisconsin

Ella calificó para un vale de vivienda de la Sección 8 a través de un programa de vivienda federal que subsidia el alquiler para familias de bajos ingresos, pero no pudo encontrar un propietario que aceptara el vale.

Edwards finalmente convenció a un propietario para que aceptara un vale de vivienda en 2020 y nuevamente tiene una vivienda adecuada para ella, así como para su co-padre y su hija, ahora 5. Su red de apoyo Circles Green Bay, con ella desde que comenzó en abril de 2018, la conectó para ayudar a solicitar trabajos y transporte confiable. Se graduó de Circles el verano pasado y ha superado la pérdida de beneficios vitales que conlleva el aumento de los salarios.

Sin embargo, Edwards no había terminado con Circles. En diciembre, fue contratada a tiempo parcial como entrenadora. Su primer grupo se gradúa el 14 de junio. 

“Hace tres años, me senté en esa sala de entrenamiento rota y sin hogar y sin tener idea de lo que iba a hacer al respecto”, dijo. “Hoy puedo estar en ese mismo espacio y ayudar a otras personas a encontrar su fuerza. Esta es mi oportunidad de asegurarme de que no le pase a nadie más ".

Sobre esta serie

Nuestras casas son nuestro refugio, una fuente de seguridad y protección y, a menudo, nuestra mayor inversión. Pero para más y más familias en el noreste de Wisconsin, esa seguridad y protección se ven socavadas por una búsqueda desesperada de una casa asequible para comprar o alquilar.

Uno de cada tres hogares en la región tiene dificultades para cubrir las necesidades básicas: vivienda, alimentos, tecnología, transporte y atención médica. Las empresas locales tienen bastante dificultad para encontrar trabajadores; esa tarea es más difícil cuando los empleados potenciales no pueden encontrar un lugar decente para vivir.

Periodistas de The Post-Crescent en Appleton y Green Bay Press-Gazette, como parte de una colaboración llamada NEW (Northeast Wisconsin) News Lab, entrevistaron a expertos y personas con experiencia de primera mano para revelar cómo esta escasez de viviendas se convirtió en una crisis, lo que tomará resolverlo, y cómo impacta a las personas que lo viven todos los días.

Comuníquese con Jeff Bollier al (920) 431-8387 o jbollier@gannett.com. Síguelo en Twitter en @GBstreetwise. Los reporteros de USA TODAY Network-Wisconsin Nusaiba Mizan y Natalie Brophy contribuyeron a este informe. 

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Jeff Bollier / Gaceta de prensa de Green BayReportero

Jeff Bollier es un nativo de St. Louis cuyos 19 años en Wisconsin casi lo califican para el estatus de residente. Llegó a Badger State a través de Beloit College y comenzó su carrera periodística con Beloit Daily News. Se unió a Oshkosh Northwestern en 2003 y presentó su columna de negocios, Streetwise, en 2005. Desde la apertura de nuevas tiendas hasta quiebras corporativas que impactan a comunidades enteras, Jeff lo ha logrado. Su trabajo en las inspecciones de salud de los restaurantes, un asambleísta estatal que toca la guitarra y un hotel envejecido le han valido elogios de la Asociación de Periódicos de Wisconsin.