Jeff Lamont, residente e hidrólogo jubilado de Marinette, Wis., junto a un arroyo que desemboca en Green Bay, en el lago Michigan. Este arroyo es el más contaminado con PFAS de todos los afluentes que desembocan en el lago según un estudio reciente financiado por The Sea Grant Institute. El muestreo se realizó en todos los afluentes significativos desde las costas orientales de Green Bay en el extremo norte del condado de Door, Wisconsin, hasta Escanaba, Michigan. Mike Erhart para el Centro de Periodismo de Investigación del Medio Oeste
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Esta historia fue publicada originalmente por el Midwest Center for Investigative Reporting. El Midwest Center for Investigative Reporting es una sala de redacción en línea sin fines de lucro que ofrece cobertura de investigación y empresarial de agronegocios, Big Ag y temas relacionados a través de análisis de datos, visualizaciones, informes detallados y herramientas web interactivas. Visítelos en línea en www.investigatemidwest.org

Craig Koller creció chapoteando en los arroyos del patio trasero y andando en bicicleta por senderos de grava, a veces a través del centro de tecnología contra incendios de Johnson Controls, Inc. El humo negro flotaba sobre su cabeza mientras realizaba quemas controladas para probar la espuma contra incendios, produciendo un peligroso "químico para siempre" conocido como PFAS.

Cuando era niño y crecía en la ciudad portuaria de Marinette, en el norte de Wisconsin, Koller no pensaba mucho en estar cerca de las instalaciones o beber agua de la ciudad. 

“¿Cómo lo habrías sabido? No hay carteles (en ese momento) que digan: 'Quédese fuera: contaminación'”, dijo Koller, de 32 años.

Pero los años de formación de Koller en Marinette probablemente cambiaron su vida para siempre: justo después de graduarse de la escuela secundaria en 2007, le diagnosticaron cáncer testicular. 

Los productos químicos de la instalación de la JCI contaminaron el agua potable del área. Las sustancias de polifluoroalquilo, o PFAS, son un grupo de sustancias químicas artificiales que se encuentran en productos como limpiadores domésticos, pintura y espuma de extinción de incendios que están vinculados a la infertilidad en las mujeres, retraso en el crecimiento del desarrollo y cánceres de riñón y testículo. Si bien el problema ha atraído la atención legal y estatal, los residentes se ven obligados a considerar el impacto de la contaminación en su comunidad, desde usar agua embotellada para cocinar hasta sufrir cáncer. 

“Tenemos bosques y muelles y una comunidad increíble”, dijo Kayla Furton, una supervisora ​​actual de Peshtigo que compró la casa de su infancia a sus padres hace cinco años. “Lo que supimos es que estábamos trasladando a nuestra familia en medio de una contaminación masiva”.

La gente de la zona, incluida la ciudad de Peshtigo, objeto de una demanda por el agua potable contaminada, está familiarizada con el cáncer. 

Koller dijo que sabe de otros tres hombres de los aproximadamente 75 en la clase de graduados de su escuela secundaria que han tenido cáncer testicular. En comparación con el promedio nacional, él y sus compañeros de clase tenían aproximadamente 10 veces más probabilidades de tener la enfermedad.

“Siempre hice bromas en ese entonces sobre, ya sabes, hay algo en el agua en Marinette”, dijo. 

Craig Koller en Kewaskum, Wisconsin, el 23 de abril de 2021 muestra la aguja para las inyecciones de hormonas semanales que debe administrarse por el resto de su vida. Koller tenía cáncer testicular, que él cree que fue causado por años de exposición a PFAS. Mark Hertzberg para el Centro de Periodismo de Investigación del Medio Oeste

A fines de febrero, la JCI presentó una Propuesta de 2,400 páginas para construir un sistema de extracción y tratamiento de agua subterránea para eliminar la contaminación del agua subterránea de los pozos afectados en el área y al mismo tiempo eliminar el suelo contaminado a lo largo de su instalación de prueba al aire libre.

“Desde que identificó una línea de agua municipal como la solución más segura y permanente, (JCI) ha hecho todo lo posible para hacer avanzar la propuesta”, dijo la compañía en un comunicado.

La declaración de JCI dijo que presentó planes al estado, comenzó el diseño de la construcción, solicitó la opinión del público, se comprometió a financiar la experiencia técnica de Peshtigo y Marinette y planea aliviar cualquier carga económica de las partes involucradas para proporcionar a los residentes afectados agua potable permanente y sostenible. solución lo más rápido posible. 

Una demanda que involucra a unos mil residentes de Peshtigo tiene como objetivo proporcionar alguna restitución a los residentes del área. La demanda afirma reclamos por daños a la propiedad y salud de acción colectiva junto con reclamos por enfermedades individuales por un total de $ 17.5 millones.

Pero no todos los afectados son elegibles para recibir pagos. 

Para calificar, los residentes deben haber vivido en un área de aproximadamente tres millas cuadradas en Peshtigo y haber vivido o poseído una residencia con un pozo privado entre el 1 de enero de 1965 y el 31 de diciembre de 2020. 

A pesar de la contaminación conocida en las zanjas y pozos de Marinette, Koller, que ahora vive en Milwaukee, no califica. El actual hogar Peshtigo de su padre está a unos cien metros de la elegibilidad.

"De alguna manera se las arreglaron para sacarme de eso", dijo Koller.

'Solo tengo suerte de estar todavía aquí'

Marinette es el hogar de una de las empresas de producción de extintores de incendios más antiguas, ansul co. Fue fundada en 1915 cuando la empresa producía alimentos para ganado y productos químicos especiales inicialmente, y luego comenzó a fabricar supresores de incendios en 1934.

Craig Koller en Kewaskum, Wisconsin, el 23 de abril de 2021 muestra las facturas de fertilización in vitro de 2019 que le permitieron a él y a su esposa Becky concebir a su hija Elsie, que ahora tiene 14 meses. Mark Hertzberg para el Centro de Periodismo de Investigación del Medio Oeste

Ansul se convirtió en líder en la industria de extinción de incendios y sus sistemas de rociadores se pueden encontrar en techos de todo el mundo. La empresa se fusionó con el conglomerado internacional que cotiza en bolsa Johnson Controls, Inc. en 2016. 

El nombre y la marca Ansul ahora existe como un brazo de Protección contra incendios Tyco. Un comunicado de la compañía dijo que emplea a unos 800 empleados en la región de Marinette, lo que la convierte en uno de los empleadores más grandes del área. Según la Agencia de Protección Ambiental, la espuma de los cursos de capacitación para combatir incendios, el tipo de espuma que se fabrica en las instalaciones de Marinette de JCI, que se llevan a cabo en aeropuertos y bases militares de todo el país es un factor importante que contribuye a la contaminación de las aguas subterráneas. El ejército de los Estados Unidos ha sido uno de los mayores clientes de JCI durante décadas.

JCI retrasó por años su respuesta a la contaminación por PFAS, según el Milwaukee Journal Sentinel. En 2013, la compañía encontró niveles elevados de químicos alrededor de sus instalaciones y solo reconoció su propagación más allá de las instalaciones de Marinette en 2017. 

El tiempo que esperó la empresa para informar al público sorprendió a Koller, pero la contaminación confirmada no lo hizo.

“Tan pronto como alguien lo dijo”, dijo, “yo dije: 'Bueno, eso tiene sentido'”.

Después de su diagnóstico de cáncer el verano después de la escuela secundaria, la vida de Koller involucró rondas de quimioterapia y la extirpación de su testículo izquierdo. El cáncer siempre estuvo en el fondo de su mente.

Durante su último año de licenciatura, que pasó en el extranjero, encontró otro bulto ocho meses después del programa. Regresó a los Estados Unidos para que le extirparan el 20 % del testículo restante en Froedtert y en el Medical College of Wisconsin.

"Me gradué de la universidad con honores en una cama de hospital", dijo.

Los episodios de cáncer de Koller no habían terminado ya que tuvo que extirparle el testículo restante mientras cursaba una maestría.

Estar fuera del acuerdo de demanda colectiva afecta a Koller, que ahora está libre de cáncer. Dijo que ha tenido decenas de miles de dólares en facturas médicas, tiene que inyectarse testosterona semanalmente y tuvo que pagar la fertilización in vitro, necesaria debido a su esperma almacenado, cuando su esposa y él decidieron hacer crecer su familia. Dijo que es difícil determinar una compensación justa. 

“¿Quién me va a decir cuánto valían mis (testículos)?”, dijo.

Dejando a un lado la demanda, Koller dijo que no sabe si la reconciliación realmente ocurrirá, ya que la demanda colectiva no es una admisión de culpa en nombre de la JCI. 

"Es simplemente ilógico porque sabemos de dónde vino", dijo, "pero nunca lo admitirán".

A pesar de sus dos cepas separadas de cáncer testicular, múltiples orquiectomías y terapia hormonal semanal, Koller dijo que se considera un tipo afortunado.

"Tengo suerte de estar todavía aquí", dijo. “Tengo una hija y una esposa. Con la misma facilidad podría medir dos metros y medio tomando una siesta larga y sucia ".

Residentes cansados ​​de esperar agua limpia

Desde 2017, Jeff y Cheryl Lamont han usado agua embotellada para cocinar, beber y limpiar. Después de su anuncio sobre la contaminación, JCI continúa proporcionando agua embotellada y sistemas de filtración a los residentes con niveles elevados de PFAS. 

Pero los Lamont, como muchos otros residentes, quieren una solución permanente para los pozos contaminados, por lo que formaron Save Our H2O para abogar por el agua potable segura. 

Lamont dijo que, en su opinión, la respuesta federal a la contaminación por PFAS se ha retrasado durante años, lo que ha provocado que los municipios y comunidades más pequeños tomen el asunto en sus propias manos.

Los letreros colocados a lo largo de una zanja que atraviesa un vecindario del sur de Marinette, Wisconsin, advierten contra la exposición a los químicos para siempre conocidos como PFAS el 5 de abril de 2021. (John McCracken para The Midwest Center for Investigative Reporting)

“Los estados se cansaron de esperar, por lo que muchos estados implementaron sus propios estándares porque no había garantía de cuándo entraría en vigor un estándar federal”, dijo.

Wisconsin es uno de los 30 estados que no regula la contaminación por PFAS en el agua potable, según un Tabulación de 2019 del bufete de abogados Bryan Cave Leighton Pasner, por lo que el grupo ayudó a redactar la Ley de Aplicación y Remediación de Nivel de Sustancias Químicas (CLEAR) Introducido en la legislatura estatal en 2019. 

Habría requerido que el estado estableciera estándares para los niveles de PFAS en el agua potable y el suelo, así como también requerir que una persona que posea PFAS proporcione prueba de responsabilidad financiera para la remediación. 

El proyecto de ley se estancó a principios de 2020, pero el gobernador Tony Evers y otros legisladores lo volvieron a presentar a fines de abril, citando la contaminación por PFAS en 50 comunidades de Wisconsin, según WKBT en La Crosse, Wisconsin.

El Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin actualmente está desarrollando estándares PFAS y el Departamento de Servicios de Salud del estado publicó recomendaciones para aguas subterráneas de 20 partes por billón para productos químicos PFAS. Actualmente, la EPA no tiene un límite legal para PFAS en el agua potable., según Consumer Reports. 

Un hidrólogo jubilado que pasó más de 30 años en la industria de la limpieza ambiental, Lamont se sorprendió al volver a casa para enfrentar la contaminación en su patio trasero.

“Realmente nunca pensé que me pasaría a mí”, dijo.

Otro residente sorprendido por el anuncio de contaminación de 2017 fue Furton, el supervisor de Peshtigo. Hace varios años, mudó a su familia a la casa que sus padres compraron a mediados de la década de 1980. 

Como muchos residentes de la zona, el amor de sus padres por la belleza natural, la tierra y el deseo de recreación al aire libre guió su decisión de vivir en Peshtigo. Esas son las mismas razones por las que Furton y su familia regresaron a casa.

Furton dijo que su padre, un ex científico del suelo, estudió el agua subterránea cuando compraron su casa y continuó con esta práctica durante años. Desafortunadamente, la familia, como muchas en la región, no supo realizar pruebas de contaminación por PFAS hasta que la JCI reveló la contaminación en 2017.

"Ahora, lamentablemente, está desconsolado por eso", dijo, "lo cual está mal porque él no hizo nada malo".

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