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Matthias y Adara Millar tocan el piano en su casa en Blue Mounds, Wisconsin, el 20 de diciembre de 2020. Los niños Millar han asistido a la escuela en el distrito escolar de Barneveld prácticamente durante gran parte del semestre. Su padre, Matt Millar, dice que ha sido difícil administrar y monitorear su educación mientras trabajaban desde casa. Recientemente, todos los niños de Millar regresaron a la instrucción en persona. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

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Esta pieza es parte de un proyecto de informes colaborativos llamado Planes de lecciones: las escuelas rurales lidian con COVID-19 con el Institute for Nonprofit News y varias salas de redacción miembros.

Una familia informó que conducía hasta el estacionamiento de la biblioteca comunitaria y se sentaba allí durante horas todos los días para que sus hijos pudieran usar el wifi para hacer la tarea en el automóvil.

Otro estudiante informó haber tenido que hacer lo mismo en el estacionamiento del McDonald's local.

“Estoy aumentando de peso”, dijo el estudiante.

Otra familia se quejó de los miles de dólares que gasta al mes en un tutor privado para sus hijos.

Esas respuestas vinieron de un Encuesta de 3,227 padres y estudiantes de Wisconsin en 16 distritos de Wisconsin. - la mayoría de la parte rural del norte del estado - realizada por Curtis Jones, científico senior del programa de Evaluación Socialmente Responsable en Educación de la Universidad de Wisconsin-Milwaukee. Descubrió que casi la mitad de los estudiantes no estaban al día con la tarea tanto como antes de la pandemia.

A medida que llega a su fin el primer semestre completo de estudiantes estadounidenses que aprenden bajo la pandemia, los expertos como Jones están particularmente preocupados por los jóvenes que ya estaban atrasados. Solo el 15% de los encuestados dijo que su hijo estaba aprendiendo tanto como antes de la crisis de COVID-19. Algunos legisladores están presionando por un esfuerzo masivo de tutoría para ayudar a los estudiantes a ponerse al día.

“Cualquier tipo de impacto negativo en el sistema educativo afecta menos a las personas que tienen privilegios”, dijo Jones. “Ellos mismos pueden tomar esa holgura. Las personas que tienen menos privilegios tienen más impacto. Golpea más fuerte ".

El alcance completo del efecto de la pandemia en el progreso académico aún se desconoce en Wisconsin. Como parte de un proyecto de ley de ayuda pandémica, la Legislatura estatal suspendió los requisitos de evaluación de los estudiantes para el año escolar 2019-20 y prohibió al Departamento de Instrucción Pública emitir boletas de calificaciones de la escuela y el distrito que cubran este año escolar. 

Los contratiempos académicos en las escuelas rurales podrían estar relacionados con la cantidad de tiempo que los maestros tienen frente a sus estudiantes, especialmente aquellos con acceso deficiente a Internet en el hogar, dijo Kim Kaukl, directora ejecutiva de Wisconsin Rural Schools Alliance.

Y la encuesta de Jones sugiere que los niños que ya eran vulnerables y están atrasados ​​serán los más afectados por la pandemia y la escolarización virtual. Otra investigación refleja eso, encontrando las disminuciones más severas en el rendimiento en matemáticas.

En Wisconsin, vivir en un área rural es una desventaja, especialmente en un momento en que muchas escuelas han tenido que cerrar sus puertas y brindar educación de manera virtual. Más del 40% de los residentes rurales en Wisconsin carecen de acceso a Internet de alta velocidad, según la Comisión de Servicios Públicos, en comparación con alrededor del 30% a nivel nacional.

Una encuesta del Departamento de Instrucción Pública del estado encontró que los estudiantes en el 69% de los 408 distritos escolares que brindaron instrucción en línea en la primavera carecían de acceso a wifi o internet confiable. 

Ese es ciertamente el caso de la familia Hellenbrand, que vive en una pequeña granja en el pueblo de Dane, a unas 20 millas al norte de Madison. Los cuatro hijos de la familia, de 5 a 12 años, han tenido que asistir a la escuela prácticamente todo el semestre. 

“Internet no ha sido nuestro amigo”, dijo la madre Amy Jo Hellenbrand durante un día escolar el mes pasado. “Ha bajado mucho hoy. Han sido expulsados ​​de sus reuniones varias veces. Esa ha sido la historia recientemente ".

Una de sus hijas, Reagan, de 9 años, fue más concisa.

"Nuestro Internet apesta", dijo.

Reagan Hellenbrand, a la derecha, y su hermana Lydia asisten a la escuela virtualmente desde su casa en Dane, Wisconsin, en 2020. "Ha sido difícil", dice su madre, Amy Jo Hellenbrand. “Ya terminaron de ser educados en el hogar, y yo estoy en el mismo punto: el punto de estar agotado”. Cortesía de la familia Hellenbrand

El distrito escolar local, Lodi, ha mantenido sus edificios cerrados pero planea reabrir para el segundo semestre. Los estudiantes asistirán inicialmente a medio tiempo, cuatro días a la semana, con limpieza profunda y tiempo de planificación del maestro los miércoles.

“Ha sido duro”, dijo Hellenbrand. "Han terminado con la educación en el hogar, y yo estoy en el mismo punto: el punto de quemarme".

Semestre caótico mejor de lo temido

En parte debido a las preocupaciones sobre la conectividad a Internet, la mayoría de los distritos escolares rurales de Wisconsin comenzaron el año académico en persona, dijo Kaukl. La mayoría también cerró al menos una vez, si no varias veces, y se volvió completamente virtual temporalmente debido a pruebas positivas de COVID-19 o propagación comunitaria, dijo. Eso ha empujado a los estudiantes entre aprender en el aula y aprender desde casa.

Pero los temores iniciales de que las escuelas, la mayoría, si no todas, exigen el uso de máscaras y el distanciamiento social, se convertirían en sitios de superpropagación no han ocurrido.

El Distrito Escolar de Albany, 30 millas al sur de Madison, comenzó con sus estudiantes de jardín de infantes a sexto grado en el edificio, agregando gradualmente instrucción en persona para estudiantes de secundaria y preparatoria. El distrito cerró brevemente las escuelas a principios del semestre debido a una prueba COVID-19 positiva y ha requerido que algunos estudiantes y personal se pongan en cuarentena durante el semestre. Pero eso ha sido manejable para el distrito de 300 estudiantes.

Amy Lund, maestra de estudios sociales de La Farge High School, se ve en su salón de clases en septiembre. Lund dice que los revestimientos faciales obligatorios y el distanciamiento se han integrado en la vida estudiantil. Pero debido al aumento del número de casos en el condado de Vernon, el distrito escolar trasladó toda la instrucción en línea para sus alumnos de 6.° a 12.° grado durante las dos primeras semanas de octubre. Cortesía de Amy Lund

"Si me hubieran dicho que llegaríamos a mediados de diciembre y tendríamos tan pocos brotes como los que hemos tenido, toco madera", dijo Steve Elliott, miembro de la junta escolar y padre de tres niños de escuela primaria allí. . "Ha sido una verdadera sorpresa y una bendición".

Investigación emergente encuentra que las tasas de infección en las escuelas reflejan las tasas en la comunidad, y la instrucción en persona no ha sido una fuente importante de propagación viral. Un estudio de 40,000 personas en Islandia descubrió que los niños de 15 años o menos tenían aproximadamente un 50% menos de probabilidades que los adultos de infectarse y transmitir el virus. Casi todas las transmisiones a niños provienen de adultos, encontró el estudio.

Algunos administradores escolares y maestros en Wisconsin están encontrando lo mismo.

El distrito escolar de Hurley, de 500 estudiantes, en la frontera con la península superior de Michigan, aún no ha cerrado su edificio este año, dijo el superintendente Kevin Genisot. Ha habido pruebas positivas y cuarentenas de estudiantes y personal, pero todas se han relacionado con la transmisión fuera de la escuela. De hecho, las únicas veces que el distrito ha tenido conocimiento de casos dentro de sus muros es cuando alguien cercano al estudiante, como un padre, da positivo en la prueba, y luego el niño también lo hace.

“Si pudiéramos poner una luz verde sobre la cabeza de cada estudiante y miembro del personal en este momento, sabemos que habría luces parpadeando (diciéndonos) que son positivos y asintomáticos”, dijo Gensiot. “Pasan por un ciclo y luego terminan, y luego alguien más podría hacerlo. Eso va a suceder durante algún tiempo ".

La publicación de nueva evidencia ha llevado al Departamento de Salud Pública de Madison & Dane County, que prohibió que las escuelas abrieran a la mayoría de los estudiantes en agosto, a revertirse el mes pasado, diciendo que el aprendizaje en persona puede ser seguro. Eso fue después de la Corte Suprema de Wisconsin en septiembre bloqueó temporalmente la orden de salud pública; está pendiente una decisión final al respecto. Aún así, una encuesta reciente de Madison Teachers Inc. encontró más de 90% de los instructores se oponen a regresar a la educación presencial.

Algunos distritos han hecho esfuerzos extraordinarios para mantener a los estudiantes en los edificios escolares.

Lydia Hellenbrand de Dane, Wis., se queda dormida mientras escucha una lección pregrabada durante la primera semana de educación virtual en septiembre. Lydia y sus hermanos asistieron al Distrito Escolar de Lodi virtualmente en el otoño y están programados para regresar a la instrucción en persona a finales de este mes. Cortesía de la familia Hellenbrand

No importa el clima, los accesorios del Distrito Escolar de Hurley abren sus puertas por las mañanas para que cientos de estudiantes no toquen la manija al entrar. Eso también mejora la circulación del aire. Genisot dijo que el distrito tiene una “regla estricta” sobre mantener 6 pies de distancia y asegurarse de que nadie pase más de 15 minutos cerca de nadie.

“Creemos que los procesos y prácticas que tenemos implementados, y un poco de suerte, seamos honestos, nos han permitido permanecer abiertos”, dijo, y agregó: “No se puede reemplazar estar en el edificio”.

El Distrito Escolar La Farge de 235 estudiantes en el oeste de Wisconsin está utilizando un modelo híbrido con sus estudiantes de secundaria y preparatoria, en el que dos grupos vienen cada uno dos días a la semana. Pero las altas tasas de COVID-19 en la comunidad obligaron al distrito a enviar dos veces a los estudiantes a casa para aprender virtualmente durante dos semanas. 

Incluso entonces, un grupo de 15 a 20 estudiantes mayores que necesitaban atención adicional llegaba todos los días, dijo Amy Lund, maestra de estudios sociales de la escuela secundaria.

“Ellos saben y sabemos que la escuela es mejor cuando los niños están aquí”, dijo Lund. “Donde (los estudiantes) habían estado el invierno pasado en comparación con donde estaban este otoño no era bueno. Queremos aliviar eso tanto como sea posible sin dejar de mantener los protocolos de seguridad ".

Investigación: aprendizaje virtual menos efectivo 

Estudios iniciales de organizaciones de investigación NWEA y McKinsey & Company sugieren que los estudiantes se están quedando atrás, especialmente en matemáticas.

El estudio de la NWEA encontró que, si bien el rendimiento de los estudiantes en los grados 3 al 8 era comparable a los años anteriores en lectura, el progreso en matemáticas se redujo hasta en 10 puntos porcentuales desde los niveles anteriores a la pandemia. 

Incluso esos descensos probablemente subestimen el problema, anotaron los investigadores, porque "los grupos de estudiantes especialmente vulnerables a los impactos de la pandemia tenían más probabilidades de no estar en nuestros datos".

El estudio de McKinsey encontró que, en promedio, los estudiantes comenzaron la escuela en el otoño aproximadamente tres meses por detrás de las expectativas en matemáticas. Los estudiantes de color tenían un retraso de entre tres y cinco meses, mientras que los estudiantes blancos tenían un retraso de uno a tres meses. En lectura, los estudiantes estaban solo un mes y medio por debajo de los promedios históricos.

La pandemia podría agravar y ampliar las brechas de rendimiento ya existentes, dicen los expertos.

“Descubriremos cuál es el impacto una vez que las cosas vuelvan a abrirse y todos comiencen a realizar las mismas evaluaciones nuevamente”, dijo Jones.

Los estudiantes pueden ser vulnerables por una variedad de razones: falta de acceso a Internet, pobreza, falta de motivación.

Elliott teme que permitir que los estudiantes estudien virtualmente hará que sea aún más difícil para los educadores intervenir e interactuar con los niños en riesgo.

“Creo al cien por cien que ese es un año en el que si un niño quiere escabullirse, es mucho más fácil”, dijo Elliott. 

"Vamos a perder niños", coincidió Gensiot. “Todos los distritos van a perder niños. Los niños de alto riesgo que no asisten están en grave peligro de no graduarse ".

Matthias, Sterling y Adara Millar juegan en la nieve afuera de su casa en Blue Mounds, Wisconsin, el 20 de diciembre de 2020. Los niños Millar han asistido a la escuela en el distrito escolar de Barneveld prácticamente durante gran parte del año. Su padre, Matt Millar, dice que supervisar su educación virtual se sintió "imposible a veces". Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

Incluso los estudiantes sin factores de riesgo significativos podrían verse afectados. Matt Millar tiene buen Internet en su casa rural en Blue Mounds, pero cuando sus tres hijos pequeños se vieron obligados a aprender virtualmente desde casa cuando el distrito escolar de Barneveld cerró temporalmente en noviembre, el padre divorciado tuvo que manejarlos solo mientras intentaba hacer lo suyo. trabajo.

“A veces se siente imposible”, dijo.

Los dos niños menores de Millar, Sterling de 7 años y Matthias de 6 años, regresaron a la clase presencial el 14 de diciembre, y el distrito trajo a estudiantes mayores, incluida Adara, de 10 años, justo antes. vacaciones de invierno.

Millar dijo que está "muy agradecido" de que sus hijos hayan vuelto a la escuela.

El impacto total de la pandemia aún no está claro 

Lund cree que la brecha de aprendizaje de la pandemia se hará evidente cuando la vida se acerque un poco más a lo "normal".

“Los niños simplemente no han avanzado al mismo ritmo”, dijo. "Todos tendremos que trabajar un poco más duro para que los niños lleguen a donde deberían estar".

Para contrarrestar los golpes que la pandemia ha dado al progreso de los estudiantes, un grupo bipartidista de senadores aboga por la expansión de los programas de servicio nacional, incluidos AmeriCorps y Senior Corps para agregar 300,000 miembros para trabajar individualmente con niños en riesgo

El investigador de Johns Hopkins, Robert Slavin, está presionando al presidente electo Joe Biden por un esfuerzo similar, argumentando que la simple reapertura de las escuelas "no curará el daño que los estudiantes han sufrido en su progreso educativo", especialmente en las escuelas de alta pobreza.

El miedo al COVID-19 también ha movido a más niños a la educación en el hogar, y es posible que no regresen, lo que podría poner en peligro la financiación por alumno que reciben los distritos escolares públicos, dijo Mara Tieken, profesora asociada de educación en Bates College en Maine. 

Tieken, que se centra en las escuelas rurales, quiere que los estados se alejen de los modelos de financiación de la educación que dependen en gran medida de los impuestos a la propiedad, lo que puede obligar a los distritos más pobres a elegir entre recortar los presupuestos de educación o aumentar los impuestos a los propietarios que no pueden pagarlos. 

Los niños de Hellenbrand y sus primos disfrutaron de la nieve el día de Año Nuevo, tirando trineos en motos de nieve en la casa de la familia en la zona rural de Dane, Wisconsin. Reagan Hellenbrand, segunda desde la derecha, dice que está ansiosa por volver a la educación en persona en el Distrito Escolar de Lodi, que está programado para comenzar a finales de este mes. Will Cioci / Reloj de Wisconsin

In un informe publicado por el DPI el mes pasado, 343 distritos escolares en Wisconsin (82%) dijeron que anticipaban un aumento en el gasto para el año escolar 2020-21 debido a la pandemia. Casi un tercio espera un aumento de más de $ 100,000 en costos de personal.

Tieken aboga por más equidad, dando más dinero a los distritos cuyos estudiantes necesitan más ayuda.

“Vamos a tener grupos de estudiantes que necesitan más apoyo, que necesitan más atención, que necesitan más recursos”, dijo.

En Wisconsin, el gobernador Tony Evers, demócrata y ex superintendente estatal de instrucción pública, ha presionado para modificar la fórmula de financiación del estado. dar a los distritos escolares con más estudiantes pobres una mayor proporción, pero la Legislatura controlada por los republicanos se ha resistido a la idea.

Amy Jo Hellenbrand dijo que ha notado la falta de progreso académico de sus propios hijos en la forma en que hablan y cometen errores gramaticales.

“Necesitan regresar a la escuela”, dijo Hellenbrand. "Ese fue siempre mi punto de vista".

Reagan estuvo de acuerdo y agregó: "No puedo esperar".

Este artículo es parte de un proyecto de reportaje colaborativo llamado Planes de lección: las escuelas rurales luchan contra el COVID con el Instituto de noticias sin fines de lucro y varias salas de redacción miembros. La colaboración fue posible gracias a una subvención de la Fundación de la Familia Walton. La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (wisconsinwatch.org) colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Peter Cameron / El Proyecto Tejón

Peter Cameron es un periodista de investigación galardonado y director editorial de The Badger Project (thebadgerproject.org), una organización periodística no partidista sin fines de lucro que cubre el gobierno y la política del estado de Wisconsin. Trabajó en diarios impresos en Scranton, Pensilvania y Wilkes-Barre, Pensilvania, así como en Madison, Wisconsin y Chicago, antes de regresar a Wisconsin para lanzar The Badger Project. Se graduó de UW-Madison en 2005 y creció en Waunakee, Wis. Vive y muere con cada victoria y derrota de Badger en el baloncesto.