Empleados de salud pública de Madison y del condado de Dane y miembros de la Guardia Nacional de Wisconsin operan un centro de pruebas de detección de COVID-19 en el Alliant Energy Center en Madison, Wisconsin, el 13 de mayo de 2020. Rastreo de los contactos de las personas que dan positivo se considera una forma importante de frenar la pandemia. Pero las teorías de conspiración en línea sobre el rastreo de contactos han generado sospechas y desconfianza. Will Cioci / Reloj de Wisconsin
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Habiendo planteado una serie de preguntas cada vez más paranoicas sobre la respuesta local a la pandemia de COVID-19, el miembro del Concejo Municipal de Appleton William Siebers se aclaró la garganta, preparándose para la más extravagante hasta ahora. 

"Tengo que ser serio", dijo. "¿Habrá cámaras ubicadas en la ciudad de Appleton que (van) a supervisar a cualquiera que esté en cuarentena o aislado en sus hogares, para asegurarse de que no abandonen sus hogares?" 

El miembro del Concejo Municipal de Appleton, William Siebers, dice que los funcionarios de la ciudad han recibido preguntas sobre el rastreo de contactos después de que se difundió información errónea en la comunidad. Entre los rumores: que los funcionarios de la ciudad planeaban colocar cámaras de vigilancia fuera de las casas de las personas en cuarentena. Los miembros del consejo dicen que Appleton no tiene planes de hacer eso. Post-Creciente de Appleton

La pregunta de Siebers fue diseñada para incitar a un miembro del personal de la ciudad a explicar que, a pesar de lo que los residentes puedan haber escuchado, Appleton no planeaba adoptar una política oficial de Gran Hermano. 

Los rumores teñidos de conspiración se arremolinaban en Appleton antes de la reunión en línea del consejo el 17 de junio. Los miembros del consejo recibieron un correo electrónico en mayo de alguien que afirmó haber presenciado a los empleados de la ciudad instalar cámaras de vigilancia en partes de la ciudad que aún carecen de cámaras, Ald. Dijo Katie Van Zeeland.

"Entonces, existe esta teoría de la conspiración de que el gobierno local es al menos parcialmente responsable de algún tipo de sistema de vigilancia para asegurarse de que cuando el estado está bajo pautas de cuarentena, la gente se queda en casa", dijo Van Zeeland. "Alguien está provocando miedo".

Una publicación del 17 de junio en la página de Facebook Wisconsinites Against Excessive Quarantine instó a los habitantes de Appleton a oponerse a la aceptación por parte del Concejo Municipal de hasta $ 1.2 millones en reembolsos estatales por su respuesta de salud pública al COVID-19. 

La publicación advirtió que "están a punto de suceder cosas malas en la reunión del consejo de esta noche" y "ahora hay cámaras instaladas para vigilancia". Atrajo cientos de reacciones y comentarios en línea y alimentó una avalancha de preguntas al consejo sobre el rastreo de contactos y los protocolos de aislamiento de los residentes preocupados y de las personas que no viven en Appleton. 

Al comentar por correo electrónico sobre los forasteros que intervinieron en el debate, Siebers dijo: “Tengo la impresión de que no sabían que sus (propias) comunidades también tienen dinero disponible para reembolsar los gastos (COVID-19) . " 

Wisconsinites Against Excessive Quarantine se encuentra entre los grupos que se opusieron a los planes de Appleton de solicitar un reembolso estatal por el rastreo de contactos, diciéndoles falsamente a los seguidores que la ciudad planeaba instalar cámaras de vigilancia. “Alguien está generando miedo”, dice Katie Van Zeeland, miembro del Concejo Municipal de Appleton. Wisconsin Watch cubrió el nombre y la foto de la persona que envió la publicación de Facebook para ocultar la identidad de la persona. Captura de pantalla de Facebook

Van Zeeland recurrió a Facebook para abordar las sospechas de los residentes que acusaron al gobierno de extralimitarse en sus esfuerzos por frenar la propagación del COVID-19. En una entrevista, dijo que vio a los escépticos realizar "gimnasia mental" para hacer que las teorías de la conspiración "tengan sentido para ellos". 

El consejo decidió abordar los rumores de frente, "para que el personal pudiera refutarlos", dijo Van Zeeland.

El consejo de 15 miembros votó por unanimidad para aprobar la financiación. Pero el episodio frustró a Van Zeeland, quien dice que los representantes locales no les están dando a los residentes ninguna razón para creer que están siendo observados, pero la desinformación desenfrenada les ha obligado a demostrar lo negativo, una tarea casi imposible.  

“Puede consultar nuestro presupuesto; no tenemos nada de eso en nuestro presupuesto ”, dijo. “Puede consultar todas nuestras reuniones y actas. Todo es público; puedes solicitar mis correos electrónicos. … Supongo que no sé cómo probar que algo que no existe no existe. Esa es la parte difícil de esto ".

Appleton no es el único lugar en Wisconsin donde los escépticos del coronavirus se están dando a conocer. Los empleados del Departamento de Salud Pública de Washington Ozaukee han informado haber recibido acoso verbal y correos electrónicos amenazadores, y haber sido seguidos mientras conducían vehículos del departamento de salud. Desde entonces, el logotipo del departamento se ha eliminado de los vehículos, Milwaukee Journal Sentinel informó.

Herramienta clave para la localización de contactos ante una pandemia

Public Health Madison y el condado de Dane dijeron en una publicación de Facebook del 30 de junio que los rastreadores de contactos locales se encuentran cada vez más con "personas con COVID-19, especialmente personas más jóvenes, que se niegan a decirnos los nombres de contactos cercanos". Aquí, los empleados del departamento completan formularios de consentimiento e información personal para los sujetos en espera en una instalación de prueba de COVID-19 en el Alliant Energy Center en Madison, Wisconsin, el 13 de mayo de 2020. Will Cioci / Reloj de Wisconsin

Las teorías de la conspiración sobre el rastreo de contactos se han filtrado en las redes sociales desde principios de mayo, después de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. directrices publicadas sobre cómo las autoridades sanitarias estatales deben implementar esta "medida central de control de enfermedades" para frenar la propagación del nuevo coronavirus, que ha matado al menos 130,000 Americanos - incluyendo sobre 800 habitantes de Wisconsin, según estimaciones del gobierno.  

La administración del presidente Donald Trump incluyó el rastreo de contactos en su Directrices de Opening Up America Again pero dejó en manos de los gobiernos estatales la tarea de armar equipos de rastreo. 

El rastreo de contactos identifica e informa a las personas que han estado en contacto con alguien que dio positivo en la prueba de COVID-19. El Departamento de Servicios de Salud de Wisconsin ha contratado 1,000 rastreadores de contactos a $ 20 la hora para ayudar a rastrear la propagación del virus, una estrategia que los expertos promocionaron como crucial para reabrir la economía del estado y proteger la salud pública. 

Pero la sospecha y la desconfianza de los rastreadores de contactos rápidamente ganó fuerza en Facebook y Twitter. Un proyecto de monitoreo de redes sociales por Wisconsin Watch y First Draft News, una organización internacional sin fines de lucro preocupada por la confianza y la verdad en la era digital, ha rastreado una serie de narrativas falsas sobre los investigadores de enfermedades. 

Las teorías infundadas van mucho más allá de una red nacional de vigilancia. Algunos sugieren que el gobernador Tony Evers ha estado vendiendo la información recopilada por los rastreadores de contactos, mientras que otros dicen que los rastreadores son "soldados comunistas". 

Entre los extraños rumores que se arremolinan en Wisconsin sobre el rastreo de contactos: que los departamentos de salud requieren que las personas que se cortan el cabello presenten una identificación para que puedan ser rastreados. No hay tales requisitos. Wisconsin Watch cubrió los identificadores de Twitter y las fotos de las personas en este hilo para ocultar su identidad. Captura de pantalla de Twitter

Entre los más extraños: que los rastreadores de contactos están rastreando a las personas al requerir una identificación de Wisconsin para cortarse el pelo. Y muchos postulan que los rastreadores trabajan en conjunto con los Servicios de Protección Infantil para sacar a los niños de los hogares de los profesionales médicos de alto riesgo, un tema popular de desinformación en torno al problema, según el análisis del investigador de First Draft, Keenan Chen. 

"Si bien la expulsión forzosa ocurrió en China y quizás en algunos otros países, no ha habido ningún indicio o informe de que las agencias de aplicación de la ley (estadounidenses) hayan usado tal táctica", dijo. 

El número de factura alimenta una narrativa falsa

Gran parte de la desinformación en las redes sociales rodea a HR 6666: el Ley COVID-19 TRACE, patrocinado por el representante estadounidense Bobby Rush, un demócrata de Illinois. El proyecto de ley destinaría $ 100 millones para contactar programas de rastreo. El número asignado a la factura está a un dígito del 666 - el "Número de la bestia”, Lo que solo alimentó las sospechas de figuras nacionales como Charlie Kirk, autor de La Doctrina MAGA y un reportado sembrador de desinformación. En una publicación viral en Twitter, llamó a los programas de rastreo "una toma de poder totalitaria". 

El activista conservador Charlie Kirk se encuentra entre los que difunden falsos rumores sobre el rastreo de contactos, que es una estrategia de salud pública de larga data para comprender y frenar la propagación de enfermedades infecciosas. Captura de pantalla de Twitter

Enturbiando aún más las aguas, el fiscal general de Wisconsin, Josh Kaul Recientemente advertido que los estafadores pueden hacerse pasar por rastreadores de contactos para robar información personal. 

"El rastreo de contactos es una parte clave del esfuerzo por reducir la transmisión del coronavirus, pero es importante saber que los estafadores pueden intentar hacerse pasar por rastreadores de contactos", dijo Kaul en un comunicado. "Antes de dar a alguien información para el rastreo de contactos, asegúrese de que sea un rastreador de contactos legítimo y no alguien que intente cometer un robo de identidad".

Los rastreadores de contactos reales no le pedirán dinero, su número de seguro social o información bancaria o de tarjeta de crédito, dijo Kaul. No identificarán a la persona que dio positivo por su nombre. Llamarán por teléfono, no enviarán mensajes de texto o correos electrónicos pidiéndole que siga un enlace, y se identificarán por su nombre y apellido y su departamento de salud.

Public Health Madison y el condado de Dane dijeron en una publicación de Facebook del 30 de junio que los rastreadores de contactos locales se encuentran cada vez más con "personas con COVID-19, especialmente personas más jóvenes, que se niegan a decirnos los nombres de contactos cercanos". 

“La gente puede dudar en dar los nombres de sus contactos porque piensan que han estado haciendo algo 'malo', como reunirse, y no quieren meter a otros en problemas”, Christy Vogt, coordinadora de educación para la salud del condado, dijo en un correo electrónico. “Algunas personas piensan que ya les han dicho a sus amigos que dieron positivo en la prueba y que eso es 'suficientemente bueno'. Y otros podrían estar preocupados de que si nos dicen contactos cercanos, esas personas serán puestas en cuarentena y no podrán ir a trabajar, lo que podría ser una carga. 

“Queremos reiterar que nuestros rastreadores de contactos no están metiendo a nadie en problemas y no están aquí para juzgar, solo quieren contener la propagación del COVID-19 en nuestra comunidad”. 

A pesar del remolino de información errónea, Gabrielle Lentz, una rastreadora de contactos del Departamento de Salud del condado de Trempealeau, dice que no ha interferido con su trabajo. Todos los residentes con los que se ha puesto en contacto han cooperado y han comprendido el protocolo. 

“No he tenido ningún caso en el que la gente cuestione lo que estamos haciendo”, dijo. “La mayoría de las personas saben que esto es parte del proceso con los casos de COVID-19 en este momento. Incluso desde el principio, siempre explicamos que estamos con el departamento de salud, que es confidencial y por qué estamos haciendo un seguimiento. No he tenido ningún comentario negativo ". 

Lentz enfatizó que los rastreadores de contactos están obligados por la ley estatal y federal a mantener la confidencialidad de la información personal. Los datos se cargan en el Sistema de vigilancia electrónica de enfermedades de Wisconsin, "Un sistema seguro basado en la web diseñado para facilitar la notificación, la investigación y la vigilancia de enfermedades transmisibles", según el sitio web del DHS. 

“Esa es también información confidencial a la que solo tienen acceso algunos epidemiólogos estatales y departamentos de salud”, dijo Lentz. 

'Tanta desconfianza'

Es comprensible cierto nivel de escepticismo sobre las medidas de bloqueo, dijo David Perlman, experto en engaño digital que fundó Tecnologías de seguridad cognitiva, una firma con sede en San Francisco que ayuda a proteger a los clientes de la "información errónea armada de adversarios".

“En mejores circunstancias, creo que Estados Unidos es capaz de tener una respuesta a una pandemia en la que haríamos el rastreo de contactos, y luego el gobierno empacaría y se iría a casa cuando pasara la crisis; no sería una pendiente resbaladiza (hacia el autoritarismo) ”, dijo. “Pero ahora mismo, hay tanta desconfianza en el gobierno federal actual y es difícil ser optimista al respecto. Nadie está diciendo: 'Estoy seguro de que estará bien'. "

Una mujer mira una máscara gigante que alguien colocó en The Collective, una escultura de Paul Bobrowitz, a lo largo de East College Avenue en Appleton, Wisconsin, el 6 de abril de 2020. Los funcionarios de la ciudad de Appleton se han exasperado por los falsos rumores sobre el rastreo de contactos, que comunidades utilizar como herramienta clave para contener la propagación del coronavirus. "Hay algo de información errónea, mala información, en mi opinión, circulando", dijo Ald. Dijo William Siebers. Dan Powers/USA TODAY NETWORK—Wisconsin

En un tema común de las teorías de la conspiración COVID-19, el correo electrónico de mayo al Ayuntamiento de Appleton también mencionó las redes de telefonía móvil de quinta generación (5G). 

Van Zeeland ha recibido correos electrónicos sobre los supuestos peligros de 5G desde que se unió al consejo el año pasado. Y como madre de un niño autista, es muy consciente de los oponentes a la vacunación, incluidos algunos que citan investigación desacreditada para apoyar sus afirmaciones. Ella siente el cruce con los teóricos de la conspiración del rastreador de contactos. 

“Mamás crujientes que dicen: 'Vacunaste a tu hijo y por eso es autista', he tenido esas interacciones con la gente”, dijo. “Hay una similitud entre la gente de la libertad médica. Parece que también adoptan estas teorías de la conspiración ".

Durante la reunión del consejo del 17 de junio, Siebers preguntó si la ciudad tiene o planea sacar a alguien de sus hogares por la fuerza. Preguntó si había planes para construir o alquilar un centro de aislamiento en la ciudad de Appleton. Y finalmente, quería saber si las cámaras estaban monitoreando a las personas mientras se aislaban o se ponían en cuarentena en sus hogares.

El personal de la ciudad respondió "no" a cada pregunta.  

"Por lo que sé", dijo Siebers, "hay algo de información errónea, mala información, en mi opinión, circulando". 

Howard Hardee es un periodista con sede en Madison que informó de esta historia para Wisconsin Watch. Es miembro de First Draft, una organización que capacita a periodistas para detectar e informar sobre desinformación. Wisconsin Watch (wisconsinwatch.org) colabora con Wisconsin Public Radio, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliadas.

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Howard Hardee

Howard Hardee es el reportero de integridad electoral en el Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin y miembro local de la organización sin fines de lucro de periodismo internacional First Draft News. Recientemente fue reportero en el Wisconsin State Journal. Ha escrito extensamente sobre el gobierno, los desastres naturales y la salud de los bosques en el norte de California, y fue becario de Reportaje Ambiental 2017 en el Centro para las Artes y la Creatividad en Banff, Alberta.