Froedtert Memorial Lutheran Hospital Inc., parte de Froedtert & the Medical College of Wisconsin, ha demandado al menos a 46 personas en casos de reclamos menores desde el 12 de marzo. Aquí, el Hospital Froedtert en Milwaukee se ve el 1 de noviembre de 2019. Gretchen Brown / WPR
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Blanche Jordan se está tomando en serio el distanciamiento social durante la pandemia de coronavirus. La mujer de 39 años es una sobreviviente de cáncer de mama con un sistema inmunológico comprometido. 

Entonces, cuando no está trabajando como cuidadora en Elizabeth Residence, un centro de vida asistida en las afueras de Milwaukee, se queda en el dúplex de Milwaukee que comparte con su novio y su hija, donde se abastece de juegos para pasar el tiempo.

Cuando sonó el timbre de su puerta el domingo por la noche, Jordan estaba comenzando un nuevo rompecabezas de Game of Thrones de 1,000 piezas en el piso de su sala de estar. 

Blanche Jordan, una cuidadora en un centro de vida asistida cerca de Milwaukee, dice que un servidor de procesos se presentó en persona en su dúplex el domingo 29 de marzo para entregar sus documentos legales. Jordan, una sobreviviente de cáncer de mama, está siendo demandada por Froedtert Memorial Lutheran Hospital Inc en Milwaukee por presuntas facturas médicas impagas. Ella es una de al menos 104 habitantes de Wisconsin demandados por hospitales en el estado desde que el gobernador Tony Evers declaró una emergencia de salud pública el 12 de marzo. Cortesía de Blanche Jordan

Jordan recordó haberse puesto de pie, ponerse una máscara y abrir la puerta para encontrar a una mujer parada al otro lado. La mujer, que se identificó como Verónica, le entregó un papel a Jordan y le transmitió un mensaje: “Te han atendido”.

La mujer trabajaba para una empresa llamada Badger Process Inc. El documento era una citación judicial. Dijo que Froedtert Memorial Lutheran Hospital Inc., parte de la red de salud Froedtert & the Medical College of Wisconsin, estaba demandando a Jordan por $7,150. Jordan dijo que fue solo tres semanas después de que pagó una deuda diferente de Froedtert de más de $ 5,000 relacionada con una histerectomía que su seguro no cubría. 

La demanda fue lo último que esperaba durante una pandemia viral. 

“Esta señora vino a mi puerta. Ella no tenía una máscara puesta. Ella no tenía guantes. Y ella me miró como si estuviera loco, porque tenía una máscara en la cara”, recordó Jordan, y agregó: “Soy de alto riesgo”.

La vida en Wisconsin se ha transformado desde el 12 de marzo, cuando el gobernador Tony Evers declaró una Emergencia de Salud Pública para combatir el COVID-19, la enfermedad causada por el coronavirus.

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Las empresas cerraron en todo el estado y despidieron a los trabajadores, mientras que los funcionarios públicos instan a los residentes a quedarse en casa para frenar la propagación del virus. El viernes, el gobernador de Wisconsin, Tony Evers, ordenó una prohibición de 60 días de desalojos y ejecuciones hipotecarias. 

Sin embargo, las empresas que representan a los sistemas de salud continuaron demandando a los pacientes por deudas médicas. 

Jordan es una de al menos 46 personas demandadas por Froedtert en casos de reclamos menores desde el 12 de marzo. Esos casos se encuentran entre al menos 104 demandas similares presentadas en todo el estado por los sistemas de salud durante el mismo período, según un análisis de casos de reclamos menores realizado por Wisconsin Public Radio. y Vigilancia de Wisconsin.   

¿Ha sido demandado por un hospital, médico u otra institución médica? Cuéntanos sobre eso. Wisconsin Watch y Wisconsin Public Radio están participando en un colaboracion informatica con ProPublica, una sala de redacción sin fines de lucro que investiga abusos de poder.

Steve Schooff, un portavoz, dijo que Froedtert “suspendió la presentación de demandas de reclamos menores” a partir del 18 de marzo en respuesta a COVID-19. 

“Además, continuamos trabajando con pacientes relacionados con el asesoramiento financiero y estamos permitiendo que los pacientes con dificultades financieras que tienen un plan de pago difieran los pagos mientras se habla con ellos sobre la asistencia financiera”, dijo. 

Sin embargo, los registros judiciales muestran al menos 18 demandas presentadas en nombre del hospital desde entonces, incluidas 15 presentadas solo el 31 de marzo. (La demanda contra Jordan se presentó el 17 de marzo). Schooff no explicó la discrepancia. 

Keary Bilka, un abogado que representa a Froedtert en las demandas más recientes, se negó a comentar.  

'¿En realidad? ¿En medio de todo esto?

Los registros judiciales muestran que al menos seis sistemas de salud adicionales también han demandado a pacientes durante la pandemia.

UW Health en Madison ha presentado 19 demandas desde el 12 de marzo. Marshfield Clinic, que cubre el norte, centro y oeste de Wisconsin, ha presentado al menos 14 desde esa fecha, seguida de Bellin Health, con sede en Green Bay (11); Gundersen Health System, con sede en La Crosse (10); y Aspirus Grand View Health System, que atiende partes del norte de Wisconsin (3). Froedtert South, que sirve al sureste de Wisconsin, también presentó una demanda.

UW Health ha presentado 19 demandas contra pacientes desde el 12 de marzo. Aquí, el American Family Children's Hospital, parte del sistema de UW Health, en Madison, Wisconsin, el 1 de abril. Dee J. Hall / Vigilancia de Wisconsin

Cinco de esos sistemas de salud (UW Health, Gundersen, Marshfield, Aspirus y Froedtert South) dijeron que desde entonces han detenido ciertas acciones legales, lo que respaldan los registros judiciales. 

Tom Russell, un portavoz de UW Health, dijo que el sistema de salud ordenó a sus agencias legales el 26 de marzo "que dejen de realizar cualquier actividad legal". 

"Estos deberían detenerse por ahora", dijo. 

Andy Napgezek, un vocero de Aspirus, dijo que el sistema ha “detenido toda actividad legal”. 

Gundersen ha "pausado reclamos menores" y Marshfield "pausado reclamos" el 19 de marzo, dijeron portavoces de esos sistemas. 

Tom Duncan, un portavoz de Froedtert South, dijo que su sistema generalmente ha “suspendido la presentación de demandas de reclamos menores” durante la pandemia. “Sin embargo, en raras circunstancias, se pueden presentar ciertas demandas de reclamos menores para preservar los derechos de Froedtert South. Por ejemplo: si una deuda médica ha existido durante 6 años y el estatuto de limitaciones está a punto de terminar”.

Bellin no respondió de inmediato a las preguntas de Wisconsin Public Radio y Wisconsin Watch.

Blanche Jordan dice que se ha tomado en serio el distanciamiento social. Cuando no está trabajando como cuidadora en un centro de vida asistida en el área de Milwaukee, está en la casa que comparte con su novio y su hija, probablemente jugando para pasar el tiempo. Jordan dice que estaba comenzando un nuevo rompecabezas de Game of Thrones de 1,000 piezas el domingo por la noche cuando un servidor de procesos llamó a su puerta y le entregó una demanda de Froedtert Memorial Lutheran Hospital Inc. Cortesía de Blanche Jordan

Una residente de Madison describió sentirse “mortificada” cuando un notificador llamó a la puerta de su familia el 28 de marzo para entregar los documentos de una demanda de UW Health por una deuda médica de $1,135.90. UW Health presentó esa demanda antes del 26 de marzo. En una entrevista telefónica, la residente pidió no ser nombrada en esta historia porque estaba avergonzada por la deuda.

“No podía creer que alguien hiciera eso”, dijo acerca de recibir documentos legales durante una pandemia. “Son nuestras facturas, pero ¿en serio? ¿En medio de todo esto?

La mujer dijo que su esposo le ofreció simpatía al servidor del proceso y se disculpó porque el hombre tuvo que entregar documentos durante una emergencia de salud pública.

La mujer, que trabaja para una organización sin fines de lucro con sede en Madison, vio las cosas de manera diferente. “Esa es una elección también. No sería capaz de dormir por la noche”.

Ella dijo que la deuda de la pareja proviene de una serie de complicaciones de salud, "Puedes ponerlo en la categoría de enfermedad cardíaca", que envió a su esposo dentro y fuera de la sala de emergencias de UW Health.

Quartz Health Solutions proporciona el seguro de pareja a través del trabajo del esposo. Es un “trabajador esencial” en el gobierno estatal, dijo la mujer. Viven con dos hijos, incluida una hija con complicaciones de salud no especificadas.

Otro hombre no sabía que Marshfield Clinic lo había demandado hasta que un reportero se lo dijo. “Sí, soy yo, pero no sé nada sobre una demanda”, dijo el hombre, confirmando que su nombre y dirección coincidían con los del acusado en una demanda de mediados de marzo.

"Supongo que tengo algunas llamadas telefónicas que hacer". 

Deudas médicas y respuesta estatal

Más de una cuarta parte de los adultos estadounidenses dicen que ellos o alguien que conocen ha tenido problemas para pagar una factura médica, según una encuesta de 2016 realizada por Kaiser Family Foundation y el New York Times. Defensores del consumidor han escudriñado cada vez más cobro de deudas hospitalarias. algunos hospitales han detenido la práctica de demandar a los pacientes en los últimos meses luego de los reportajes de investigación de MLK50 y ProPublica.

Jessica Roulette, abogada de Legal Action of Wisconsin, que brinda servicios legales gratuitos a personas de bajos ingresos, dice que la mayoría de las personas que enfrentan deudas médicas y demandas hospitalarias están "insuficientemente aseguradas", lo que significa que el seguro los deja obligados a pagar miles de dólares. -gastos de salud de bolsillo. Cortesía de Acción Legal de Wisconsin

Jessica Roulette, abogada de Legal Action of Wisconsin, que brinda servicios legales gratuitos a personas de bajos ingresos, dijo que la mayoría de las personas que enfrentan deudas médicas y demandas hospitalarias están "insuficientemente aseguradas", lo que significa que el seguro los deja obligados a pagar miles de dólares. -gastos de salud de bolsillo. Las facturas médicas a menudo caen por debajo de cosas como el alquiler, los servicios públicos y los alimentos en la "jerarquía de facturas y obligaciones", dijo Roulette.

Bobby Peterson, director ejecutivo de ABC for Health, una firma de abogados de interés público sin fines de lucro en Madison, dijo que en circunstancias normales es estresante enfrentar una demanda por deuda médica.

“Hoy es un juego de pelota completamente nuevo”, dijo, refiriéndose a los trabajadores que han perdido sus trabajos y posiblemente su seguro médico durante la pandemia. Apenas la semana pasada, los habitantes de Wisconsin presentaron más de 115,000 reclamaciones por desempleo.

Peterson vio una posible desconexión entre algunos hospitales que deciden suspender las demandas de reclamos menores y las firmas de abogados que contratan para ejecutar casos de deuda. Las agencias que entregan documentos legales también pueden estar fuera del circuito.

"¿Los hospitales están comunicando sus propias políticas internamente y se están comunicando con sus sicarios, asegurándose de que retrocedan?" preguntó Peterson.

Peterson no sabía si Evers podría hacer frente a las deudas médicas durante la emergencia de salud pública, pero “debería recomendar enfáticamente que cese toda acción”. Argumentó que los servidores de procesos que entregan documentos legales en demandas por deudas médicas “no son un servicio esencial”.

Bobby Peterson, director ejecutivo de ABC for Health, una firma de abogados de interés público sin fines de lucro en Madison, dice que en circunstancias normales es estresante enfrentar una demanda por deuda médica. La pandemia de COVID-19 y los miles de residentes de Wisconsin que pierden sus trabajos, y su seguro médico, en este momento lo convierten en “un juego de pelota completamente nuevo”. Cortesía de Bobby Peterson

La oficina de Evers no respondió de inmediato a una consulta. 

La pandemia presenta “problemas particulares para el cobro de deudas médicas a través del sistema judicial”, dijo Roulette. 

Algunas prácticas legales, incluida la notificación de procesos en persona, están en desacuerdo con la salud pública durante la pandemia, dijo Roulette. Pero los acreedores aún enfrentan plazos de prescripción, lo que significa que podrían perder su ventana para demandar si esperan demasiado.

Roulette dijo que las personas que aún obtienen ingresos deben pagar sus facturas médicas a tiempo, y las personas con seguro deben asegurarse de que sus proveedores procesen adecuadamente sus reclamos. Pero dijo que los proveedores de atención médica deberían considerar retrasar las demandas, si pueden permitírselo. 

“Estamos realmente en aguas desconocidas”, dijo Roulette. “Espero que todos simplemente estén haciendo lo mejor que puedan”.

De cheque en cheque

El estado de Wisconsin considera a Jordan, la cuidadora de Milwaukee demandada, una trabajadora “esencial” durante la pandemia, lo que significa que su trabajo no está sujeto a la orden “Más segura en casa”. Trabaja cinco días a la semana de 7 am a 3 pm, alternando el trabajo los fines de semana. El pago, $15.75 por hora, apenas cubre sus gastos. 

El alquiler, el seguro médico, los servicios públicos y los casi $ 300 en embargos de Froedtert que terminaron recientemente, dejaron a Jordan con poco de su cheque de pago quincenal de $ 1,300 para gastar en otras necesidades. Se declaró en bancarrota en 2016 cuando, a pesar de estar asegurada, dijo que ya no podía pagar sus deudas por tratar su agresivo cáncer de mama.

Blanche Jordan es una de al menos 46 personas demandadas por Froedtert en casos de reclamos menores desde el 12 de marzo. Aquí, el Hospital Froedtert en Milwaukee se ve el 1 de noviembre de 2019. Corrinne Hess / WPR

Ese viaje la dejó brevemente sin hogar después de un desalojo, pero en general se las arregla para pagar a tiempo a su arrendador actual y más comprensivo, dijo Jordan. 

"Tengo la suerte de tener un propietario que es comprensivo porque su esposa murió de cáncer de mama", dijo.

Jordan dijo que su deuda médica más reciente se debió a una histerectomía que fue separada pero relacionada con su tratamiento contra el cáncer. Ella eligió a Froedtert para realizar el procedimiento, considerándolo "el mejor hospital que tenemos en Wisconsin".

De lo que no se dio cuenta, dijo: Froedtert no aceptó su seguro, que compró en un intercambio federal creado por la Ley de Cuidado de Salud a Bajo Precio. Los administradores del hospital aceptaron y ejecutaron su tarjeta de seguro, dijo Jordan, pero nunca mencionaron que su aseguradora no cubriría el procedimiento. 

En 2019, un juez del Tribunal del Comisionado de Reclamos Menores del Condado de Milwaukee otorgó a Froedtert un juicio contra Jordan por aproximadamente $5,300, incluidas las tasas judiciales, que el hospital reclamó mediante el embargo de su salario. Terminó de pagar esa deuda durante la primera semana de marzo, solo para recibir los documentos de la supuesta deuda de $ 7,150 tres semanas después. 

Jordan asume que esto cubre el resto de la factura de su histerectomía, que recuerda que totaliza alrededor de $ 12,000. Wisconsin limita los reclamos menores a $ 10,000.

Eventualmente verá su día en la corte, aunque no está claro cuándo. El coronavirus pospuso su cita en la corte hasta el 28 de mayo, suponiendo que los procedimientos judiciales se reanuden para entonces.

Hasta entonces, Jordan continuará realizando tareas "esenciales" en el centro de vivienda asistida, pero de lo contrario permanecerá aislada en su hogar, dijo, probablemente jugando Scrabble o Uno con su familia.

El traje agrega una capa adicional de frustración mientras intenta esperar a que pase la pandemia. 

"¿Cuál es?" ella preguntó. "¿Quieres demandarme o quieres esperar?"

Esta historia proviene de una asociación de Wisconsin Watch y Wisconsin Public Radio. Bram Sable-Smith es miembro de investigación en memoria de Mike Simonson de WPR integrado en la sala de redacción de Wisconsin Watch (wisconsinwatch.org), que colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Reloj de Bram Sable-Smith / WisconsinBecario de periodismo de investigación en memoria de Mike Simonson de WPR

Bram Sable-Smith se unió al Centro en 2019 como becario de reportaje de investigación en memoria de Mike Simonson de la Radio Pública de Wisconsin. Antes de mudarse a Wisconsin, pasó cinco años informando sobre atención médica en KBIA en Columbia, Missouri, y como reportero fundador de Side Effects Public Media, una colaboración de informes de medios públicos en el Medio Oeste. También enseñó periodismo radiofónico en la Escuela de Periodismo de la Universidad de Missouri. Bram contribuyó con historias a la edición matutina de National Public Radio y All Things Considered, Marketplace de American Public Media y Kaiser Health News. Sus reportajes han recibido dos premios nacionales Edward R. Murrow, dos premios nacionales Sigma Delta Chi, un premio de política de salud de la Asociación de Periodistas de Atención Médica, entre otros. Bram habla español con fluidez y se graduó de la Universidad de Washington en St. Louis.