Los trabajadores agrícolas mexicanos dijeron a los investigadores federales que los contratistas de mano de obra agrícola les gritaban que trabajaran más rápido y se negaban a recibir ayuda médica cuando estaban enfermos. Algunos hombres se desmayaron en los campos, dijeron, y los supervisores no permitieron que sus compañeros de trabajo los llevaran a la sombra. El contratista fue acusado en mayo de presuntamente traficar con trabajadores en una granja del sureste de Wisconsin. Se usaron ilustraciones para esta historia para ocultar las identidades de los trabajadores y protegerlos de posibles represalias. Emily Shullaw para Wisconsin Watch
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En 2016, “Roberto” vino legalmente a los Estados Unidos por la misma razón que lo hacen muchos inmigrantes: ganarse la vida y una tajada del sueño americano. Pero Roberto, oriundo del sur de México, dice que sufrió una pesadilla de coerción, explotación financiera, amenazas y maltrato mientras trabajaba en una granja de Georgia y, más tarde, en repollos en el sureste de Wisconsin.

Roberto llegó a los Estados Unidos legalmente con una visa H-2A, que permite que los trabajadores agrícolas de temporada trabajen para empleadores específicos. Roberto dice que se vio obligado a pagar una cuota y entregar la escritura de la propiedad de sus padres a un intermediario en México como garantía de su trabajo continuo en los Estados Unidos. 

Escucha: Informe de audio de Alexandra Hall en Wisconsin Public Radio

Cuando Roberto llegó a Georgia, la situación no era en absoluto la que había descrito el reclutador. Había cientos de trabajadores, todos hombres, todos de México, que vivían juntos en barracas abarrotadas y aislados de los pueblos cercanos, dijo. 

“El mismo día que llegas, ese mismo día te piden el pasaporte. Se llevan todos tus documentos personales”, dijo Roberto sobre los contratistas, que contrataron trabajadores para granjas que cultivaban calabazas, pepinos y cilantro en el sur de Georgia. 

“El día que llegas, ese mismo día te piden el pasaporte. Se llevan todos sus documentos personales”, dijo “Roberto”, uno de los 14 hombres de México que fueron presuntas víctimas de tráfico laboral en una granja del sureste de Wisconsin. Emily Shullaw para Wisconsin Watch

El patrón advirtió a Roberto ya los otros trabajadores que había reglas básicas.  

“Nos dice que nos metamos en la cabeza que vinimos a trabajar”, ​​recordó Roberto. “Pase lo que pase, no quieren que hablemos con extraños, personas que no son del lugar de trabajo. Y que tampoco podíamos irnos  — trabajo, y luego de vuelta a la casa.”

Roberto, nombre ficticio, es uno de los 14 hombres de México que fueron pretendidamente víctima de un esquema de tráfico laboral que transportaba trabajadores agrícolas temporales legales de Georgia para trabajar ilegalmente en una granja del área de Racine, según una acusación en el Tribunal de Distrito de EE. UU. en el Distrito Este de Wisconsin anunció mayo 22

Habló exclusivamente con Wisconsin Public Radio y Wisconsin Watch en 2017, antes de la acusación, y pidió a sus abogados permanecer en el anonimato para evitar posibles represalias. A petición suya, WPR y Wisconsin Watch retrasaron la publicación de la entrevista para evitar comprometer la investigación.

Detrás de la historia: por qué retrasamos la publicación de nuestro informe sobre trata laboral

Cinco miembros de la familia de García & Sons, un contratista de mano de obra agrícola de Moultrie, Georgia, han sido acusados ​​de cargos relacionados con el tráfico de mano de obra. Ellos son Saúl García, de 49 años; Saúl García, Jr., 26; Daniel García, 28; Consuelo García, 45; todo Moultrie, Georgia; y María Remedios García-Olalde, de 52 años, de nacionalidad mexicana. Los abogados de los García rechazaron las solicitudes de entrevista.

Dos de los acusados, el anciano Saúl García y García-Olalde, también fueron acusados ​​de cargos de obstrucción por supuestamente ocultar o falsificar evidencia, incluido tratar de evitar que una de las presuntas víctimas testifique ante un gran jurado federal. La fecha del juicio no se ha establecido.

Este aviso sobre los trabajadores agrícolas en Borzynski Farms detenidos en “preso”, español para prisioneros, fue recibido en 2016 por el Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral del estado. La investigación de DWD no descubrió el tráfico laboral, pero una investigación federal resultó en cargos penales contra cinco personas asociadas con el contratista de mano de obra agrícola que contrató a los trabajadores. Resaltado amarillo agregado por Wisconsin Watch. Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral de Wisconsin

El caso federal se desarrolló después de que el Departamento de Desarrollo de la Fuerza Laboral (DWD, por sus siglas en inglés) del estado investigara la granja en 2016. El Centro de Recursos para Latinas UMOS en Milwaukee transmitió un aviso a la agencia estatal de que los trabajadores estaban siendo retenidos como "prisioneros", de acuerdo con los registros obtenidos bajo la ley estatal de registros públicos.  

Pero el portavoz Ben Jedd dijo que la agencia no pudo corroborar la acusación después de entrevistar a cada trabajador. DWD emitió una advertencia al anciano Saúl García por impedir que los trabajadores cooperaran con los esfuerzos para investigar las condiciones laborales.

Los registros indican que los investigadores federales ya habían comenzado su trabajo antes de que DWD finalizara su investigación, pero no está claro quién contactó a las autoridades federales. La Oficina del Fiscal Federal en Milwaukee se negó a describir los orígenes del caso, que fue investigado por el FBI, los departamentos de Trabajo y Seguridad Nacional de Estados Unidos y el Departamento de Policía de Racine. 

Jedd dijo que DWD, bajo la administración del gobernador Tony Evers, está “evaluando nuestros programas actuales y brindando conciencia educativa a nuestros empleados” para detectar mejor el tráfico laboral.

Granja 'desanimada' por acusaciones

Los propietarios de la granja de Wisconsin donde trabajaban los hombres, Borzynski Farms, dijeron que no sabían nada de las condiciones en las que trabajaban los hombres o que presuntamente fueron objeto de trata. 

“Borzynski Farms está desanimada de que García & Sons haya utilizado sus campos e instalaciones para explotar o causar daño a cualquier trabajador”, dijo el abogado de la granja, Stephen Kravit, en un comunicado. 

El mercado agrícola de Borzynski en Mount Pleasant, Wisconsin, vende productos cultivados en Wisconsin. Una acusación federal alega que 14 hombres de México fueron obligados a trabajar ilegalmente en campos cercanos propiedad de los Borzynski en 2016. Los propietarios de la finca dijeron en un comunicado que no tenían conocimiento del presunto tráfico. Foto tomada el 1 de julio de 2019. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

La granja, que también tiene operaciones en Texas, Illinois y Georgia, cultiva productos como repollo, maíz dulce, verduras de hoja verde y judías verdes.

Según documentos judiciales, los García conspiraron para obligar a los hombres a trabajar a través de amenazas de daños graves, y la capacidad de viajar de los trabajadores se vio limitada por la confiscación de sus pasaportes. 

Al igual que Roberto, los otros trabajadores supuestamente pagaron el equivalente a cientos de dólares, y en ocasiones renunciaron a las escrituras de las propiedades familiares, para ser incluidos en una lista de consideración para ser contratados para trabajar en Georgia. 

“A veces el gerente se enojaba y no nos daba agua. (Nosotros) le dijimos que no había agua, parecía intencional”, dijo “Roberto”, un trabajador agrícola inmigrante que describe las condiciones de trabajo en una granja en Wisconsin. Roberto y otras 13 personas presuntamente fueron obligados a trabajar ilegalmente en la finca. Emily Shullaw para Wisconsin Watch

“Estaba pensando en salir adelante. No sabía cómo era”, dijo Roberto. 

Mientras se dirigían a Wisconsin, los hombres recibieron nombres e identificaciones falsos. Allí vivían dos hombres por cama en un motel y no se les permitía salir sin escolta ni hablar con extraños, según documentos judiciales. El trabajo fue “muy duro”, dijo Roberto.

“Pasamos todo el día agachados”, dijo. “¿Quién sabe realmente cómo lo tomaron nuestras espaldas? A veces llovía y ni siquiera podíamos caminar. Hacía frío y estábamos cortando repollo de invierno con un frío fuerte y horrible. Así es como te hacen trabajar”.

Los hombres dijeron a los investigadores federales que los García les gritaban que trabajaran más rápido y que a veces se negaban a recibir ayuda médica cuando estaban enfermos. Los jefes les cobraban dinero para que los llevaran al médico. Cuando hacía calor, algunos hombres se desmayaban en los campos y los García no permitían que sus compañeros de trabajo los llevaran a la sombra, dijeron los investigadores. 

Los hombres dijeron que si se sentían mal por el calor o se desmayaban, los García les gritaban. Si no podían seguir el ritmo, les decían que se sentaran en un autobús sin pagar. 

“A veces el gerente se enojaba y no nos daba agua”, dijo Roberto. “(Nosotros) le dijimos que no había agua, parecía intencional”. 

Los hombres dijeron que los García les cobraron entre $100 y $150 por el viaje al hospital. Un médico le aconsejó a un trabajador que debería tomarse una semana libre, lo que llevó a los García a amenazarlo con enviarlo de regreso a Georgia, según los registros judiciales. 

Se ven repollos en un campo en el sureste de Wisconsin, cerca de donde las autoridades federales acusan a los trabajadores de México de traficar ilegalmente. “Roberto” y otros 13 hombres fueron traídos legalmente de México a Georgia con visas de trabajadores temporales y luego llevados ilegalmente a Wisconsin para recoger repollos en Borzynski Farms en el otoño de 2016. Los hombres trabajaban muchas horas en los campos en condiciones inseguras, según el acusación federal contra el contratista laboral, Garcia & Sons. Foto tomada el 1 de julio de 2019. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

Roberto dijo que los trabajadores casi no comían y muchos bajaron de peso. Los hombres dijeron que no fueron compensados ​​completamente por el tiempo que trabajaron. Varios hombres dijeron a los investigadores que les descontaron “impuestos” de cada cheque de pago, y algunos dijeron que sus últimas semanas no habían sido pagadas, pagos que se descubrió que se habían retenido indebidamente.  

En total, los agentes federales informaron que los García no pagaron a los trabajadores $850,000 en 2015 y 2016. 

Los fiscales buscan confiscar a los García casi $48,000 y hasta 15 propiedades en Georgia, incluidas casas grandes con patios amplios y una piscina en el suelo, además de 15 vehículos de los años modelo 2010 a 2018. 

Trafico laboralicking raramente cargado 

Un Departamento de Justicia de Wisconsin de 2013 evaluación encontró que la trata laboral en el estado “a menudo pasa desapercibida o no se investiga oficialmente por falta de recursos, falta de capacitación o incapacidad para investigar debido a la naturaleza transitoria del delito”.

Una investigación conjunta de Wisconsin Watch y Wisconsin Public Radio encontró que desde que se emitió ese informe, poco había cambiado, hasta la acusación de García, que se cree que es el caso de tráfico laboral más grande jamás procesado en el estado. En total, solo un puñado de casos de tráfico laboral han sido acusados ​​en los tribunales federales de Wisconsin. 

Los trabajadores agrícolas de México que se hospedaron en un motel en el sureste de Wisconsin en 2016 mientras trabajaban en una granja de repollo cercana dicen que les dijeron que no hablaran con extraños o que abandonaran el motel sin escolta, según documentos de la corte federal. Familiares de Garcia & Sons han sido acusados ​​de trata laboral. Emily Shullaw para Wisconsin Watch

Wisconsin ocupa un lugar destacado entre los estados en su búsqueda de la trata de personas, que puede incluir la trata de personas con fines sexuales o laborales, según un informe del 2019 por el Human Trafficking Institute, grupo que estudia y combate el delito. Pero Wisconsin, como muchos estados, ha logrado avances principalmente en la lucha contra el tráfico sexual. De los 16 casos de tráfico imputados por las autoridades federales en Wisconsin en 2018, 15 fueron por tráfico sexual y solo uno por tráfico laboral, según el informe.

En Wisconsin también se han tomado acciones de aplicación de la ley sin cargos penales. En junio de 2018, el contratista laboral con sede en Georgia JC Castro Harvesting fue multado con $207,522 después de que el Departamento de Trabajo de EE. UU. encontraron 63 trabajadores agrícolas H-2A viviendo en condiciones deficientes en granjas de cultivos de Wisconsin, sin acceso a una cocina o comidas adecuadas. 

Castro recibió la orden de pagar $72,166 en salarios atrasados ​​a los trabajadores, que habían sido transportados desde una granja en Brinson, Georgia, para trabajar en las granjas no identificadas de Wisconsin. A Castro se le prohibió durante tres años participar en el programa H-2A.

Julie Pfluger, fiscal federal adjunta para el Distrito Oeste de Wisconsin, dijo que el tráfico laboral suele ser difícil de identificar. 

"Si estás buscando a alguien que es negro y azul... y te dice 'Oh, Dios mío, este tipo me golpeó y me hizo trabajar en la granja', probablemente eso no sea lo que vas a encontrar", dijo. . “Probablemente termines en algo mucho más sutil donde se trate de manipulación psicológica y coerción. Por eso es más difícil de detectar de lo que imaginas”.

Se ve un letrero de productos agrícolas de Borzynski Farms cerca de Mount Pleasant, Wisconsin. Según las autoridades federales, trabajadores de México fueron llevados ilegalmente a la granja en el otoño de 2016 desde Georgia, donde tenían permiso legal para trabajar. El contratista laboral, Garcia & Sons, presuntamente confiscó sus pasaportes, les dio identificaciones falsas y les dijo que no hablaran con extraños. Los hombres dijeron que trabajaban muchas horas sin agua adecuada ni atención médica antes de que interviniera la policía. Foto tomada el 1 de julio de 2019. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

Pfluger dijo que los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley aún están aprendiendo cómo identificar y procesar tales casos.

“Todavía estamos trabajando en, '¿Cómo nos metemos en estos casos? ¿Cómo nos ponemos en contacto con las víctimas? ¿Cómo hacemos para que se revelen? ¿Cómo entrenamos a las fuerzas del orden público para encontrar estos casos?' ”

Según Catherine Chen, directora de programas de Polaris, un grupo contra la trata con sede en Washington, DC, la trata laboral sigue siendo poco conocida en comparación con la trata sexual. Las víctimas del tráfico laboral a menudo tienen miedo de denunciarlo a la policía. 

“Para llegar mejor a las víctimas, las fuerzas del orden público pueden entablar relaciones con los líderes comunitarios y las organizaciones comunitarias que tienen más probabilidades de enterarse de los abusos laborales”, dijo. “La aplicación de la ley también puede hacer que los procedimientos de denuncia sean más accesibles en varios idiomas”.

Hay ventanas de oportunidad para detectar signos de tráfico laboral. Los problemas de salud, las quejas sobre salarios y las situaciones en las que a los trabajadores se les impide el acceso a personas ajenas son todos posibles signos de trata, dijo Chen.

Trabajadores: Nos dijeron que mintiéramos 

En una entrevista con WPR y Wisconsin Watch en 2017, Roberto describió su viaje de luchador optimista a presunta víctima de tráfico laboral.

Unos años antes, Roberto conoció a un hombre que le dijo que podía ganar mucho dinero trabajando en los Estados Unidos, haciendo lo que ya había hecho en México: trabajar en una finca. 

Se ve un campo de repollo cerca del área donde “Roberto” y otros trabajadores mexicanos recolectaron repollos para Borzynski Farms en el otoño de 2016. El Departamento de Desarrollo Laboral de Wisconsin recibió un aviso de que los trabajadores estaban siendo “prisioneros”. DWD investigó y citó al jefe de una empresa de contratación de mano de obra agrícola por impedir que los hombres hablaran con extraños. No está claro quién contactó a las autoridades federales. Borzynski Farms dijo en un comunicado que no tenía conocimiento sobre el presunto tráfico. Foto tomada el 1 de julio de 2019. Reloj Coburn Dukehart/Wisconsin

“Me dijo: 'Si quieres venir a Estados Unidos hay trabajo, pero primero tienes que pagar (varios cientos de dólares) y luego te pone en una lista'”, dijo Roberto. 

A pedido del reclutador, Roberto entregó el título de propiedad de sus padres.

En el consulado estadounidense en Monterrey, México, el personal preguntó a Roberto ya otros solicitantes H-2A si planeaban trabajar en Estados Unidos y si alguien les había pedido dinero a cambio de ingresar al país. Varios hombres dijeron más tarde que les habían enseñado a mentir en respuesta.

                                                                                                                                                                                                                          Roberto, como algunos otros trabajadores que presuntamente fueron objeto de trata por parte de los García, sintió que no podía dejar de trabajar mientras estuviera en los Estados Unidos por temor a perder la propiedad de sus padres.

Trabajando en las sombras 

Roberto dijo que el trabajo en Georgia fue un trabajo duro. A veces, los autobuses recogían a los hombres en sus barracas para comenzar a trabajar a las 5 am y los llevaban a las granjas de la zona. Los trabajadores dormían solo unas pocas horas cada noche. A veces, dijo, ni siquiera tenía tiempo para comer. 

Saúl García y sus hijos trataban mal a los trabajadores, dijo Roberto. Dijo que les gritaban a los trabajadores y que a veces se enfermaban. 

Los hombres dijeron que si se sentían mal por el calor o se desmayaban, les decían que se sentaran en un autobús sin pagar. Los familiares del contratista laboral, Garcia & Sons, fueron acusados ​​en mayo de varios cargos de tráfico laboral en Georgia y Wisconsin. Emily Shullaw para Wisconsin Watch

“A veces la gente se desmayaba trabajando al sol. Porque no te dejan parar, ni para tomar aire”, recordó. “Y te sientes mal porque la gente a cargo no hace nada para ayudarlos”. 

Roberto dijo que los trabajadores tenían miedo de hablar.

“Miré para ver si alguien se armaría de valor, ¿sabes? Hacer algo. Pero no, todos obedecimos”, dijo Roberto. “Así fue, por los papeles y pensando en lo que dejaste en México. Entonces, es mejor mantener la cabeza baja y manejarlo”.

Unos tres meses después de que Roberto llegara a Georgia, uno de los García llegó a los trabajadores con noticias. 

“Nos dijo que nos iba a mandar a trabajar a Wisconsin. Y bueno, no sabíamos nada de eso, ¿no? Porque no estaba en el contrato. Supuestamente era solo para Georgia, eso es todo”, dijo. “Pero en ese momento, todo lo que dijo sobre el contrato no era cierto, entonces, ¿qué podíamos esperar? Así que te hace firmar los papeles con nombres falsos y te toma una foto… y te da una identificación falsa”.

El jefe de Roberto le dijo a su grupo de trabajadores que necesitarían las identificaciones para cobrar sus cheques en Wisconsin. Luego los llevó en un autobús a Wisconsin, donde continuaron trabajando durante varios meses más. 

Aterrizaron en un motel en el sureste de Wisconsin. Roberto dice que había por lo menos cuatro hombres por habitación, dos por cama. 

El 10 de noviembre de 2016, la policía irrumpió mientras los hombres eran trasladados en autobús desde Borzynski Farms. Esperaban ser devueltos a México. En cambio, se convirtieron en testigos de cargo. Roberto permanece en Wisconsin.

'Es un crimen atroz' 

Catherine Chen es directora de programas de Polaris, un grupo contra la trata de personas con sede en Washington, DC. Dijo que el tráfico laboral se comprende menos que el tráfico sexual, pero hay señales de advertencia para las fuerzas del orden. “A menudo se trata de una crisis de salud o de alguien que se queja de que no recibe salarios justos, o de que una entidad externa no puede acceder a los trabajadores. Esas son señales de control, esas son las cosas que deberían estar buscando”. Cortesía de Catherine Chen

Chen dijo que el sistema de visas H2-A vincula el permiso para trabajar en Estados Unidos a un empleador específico, lo que deja a los trabajadores vulnerables a la explotación o en riesgo de perder su estatus legal si renuncian. 

“El problema fundamental que tenemos es que si un empleador puede controlar completamente a un trabajador, eso es muy problemático”, dijo. “La amenaza para ellos es que se volverán ilegales. Se convertirán en indocumentados si intentan irse (su patrocinador)”.

Chen dijo que los propietarios de granjas deberían investigar las condiciones de trabajo de los trabajadores en sus campos y deberían rendir cuentas, junto con el contratista laboral, si sus trabajadores son objeto de trata. 

Rod Ritcherson, asistente especial del director general de UMOS, se negó a hablar sobre el papel de su agencia en la investigación de las acusaciones contra los García. Pero accedió a hablar en general sobre el tráfico laboral. 

“Uno podría pensar, 'No, esto no ocurre en mi patio trasero', pero el hecho es que está ocurriendo en nuestros patios traseros, no solo en Wisconsin sino también en todo el país”, dijo Ritcherson. 

Estuvo de acuerdo con Chen en que los inmigrantes legales que trabajan con visas H-2A pueden ser explotados.

“La persona está aislada, está controlada, el empleador es responsable de alojar a ese trabajador extranjero, de proporcionarle las comidas y muchas veces esa persona no va a tener su propio transporte”, dijo. 

“Es un crimen atroz en (la) misma categoría que el tráfico sexual. Controlar a otro ser humano es despreciable”, agregó Ritcherson. “Esperamos que se haga justicia a favor de las víctimas”.

El editor gerente de Wisconsin Watch, Dee J. Hall, contribuyó a esta historia. Alexandra Hall y Sarah Whites-Koditschek fueron becarias de reportajes de investigación en memoria de Mike Simonson de la Radio Pública de Wisconsin integradas en la sala de redacción de la organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org), que colabora con WPR, la Televisión Pública de Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación Masiva de UW-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por el Centro no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliados.

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Alexandra Hall se unió al Centro en enero de 2017 como la segunda becaria de reportajes de investigación en memoria de Mike Simonson de la Radio Pública de Wisconsin. Hall se enfocó en crear historias de investigación que fueron transmitidas por WPR y distribuidas por el Centro. Habla español e inglés con fluidez. Ahora es reportera en los medios públicos de KQED en California.

Sarah Whites-KoditschekSarah Whites-Koditschek

Sarah Whites-Koditschek se unió al Centro en 2018 como becaria de reportaje de investigación en memoria de Mike Simonson de la Radio Pública de Wisconsin. Anteriormente, Sarah trabajó como reportera en Little Rock que cubría atención médica, educación y política para Arkansas Public Media, un proyecto de periodismo estatal que inició y ayudó a lanzar en 2016. Sus historias se han emitido en el Marketplace de American Public Media y en la edición matutina de National Public Radio. y todas las cosas consideradas. También ha informado y producido noticias para WHYY en Filadelfia. Sarah se graduó de la Escuela de Periodismo de Columbia, donde obtuvo una maestría en el Centro Toni Stabile para el Periodismo de Investigación. Ha ganado un primer lugar PRNDI y un premio Regional Edward R. Murrow, y es miembro de IRE, SPJ, RTDNA, JAWS y AIR. Ella habla español con fluidez.