Tiempo de leer: 3 minutos

El Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin solicitó correcciones a un historia distribuimos el 2 de diciembre informando que la agencia había tardado nueve meses en notificar a los administradores de agua en Wisconsin sobre los protocolos de muestreo actualizados emitidos por la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

Esos protocolos, destinados a medir con mayor precisión el plomo en el agua potable, se emitieron en febrero a raíz de la crisis del agua en Flint, Michigan.

Primero nosotros apoya nuestra historia. El mismo día que se publicó nuestra historia, el DNR redactó una carta a los administradores de agua del estado, alertándolos sobre la guía de la EPA y diciéndoles que "incorporen instrucciones de muestreo actualizadas en futuros eventos de muestreo". La carta proporcionó un enlace a un 29 de febrero memorándum — el mismo que el Centro informó que no se había compartido previamente directamente con los responsables de las pruebas de plomo.

A continuación, un poco de historia para explicar cómo nos enteramos de este tema.

Hace unas semanas, estábamos trabajando en una historia sobre el plomo en el agua potable cuando descubrimos que una escuela que maneja su propio sistema de agua limpiaba las tuberías de la escuela y luego dejaba que el agua reposara durante seis horas antes de tomar muestras de plomo.

Esto llamó nuestra atención porque la práctica, llamada lavado previo al estancamiento, fue uno de los pasos contra los que la EPA advirtió específicamente en el memorando enviado a los directores de la división de agua de la EPA el 29 de febrero. El memorando instruía a los directores a pasar la guía a los directores de los programas estatales de agua potable. Una portavoz del DNR, que es responsable de hacer cumplir los estándares federales de agua potable en Wisconsin, confirmó que la agencia fue notificada de la guía.  

Sabíamos que la EPA había advertido en contra de esta práctica debido a informes anteriores para nuestro Fallo en el grifo serie, que encontró que cientos de miles de habitantes de Wisconsin corren el riesgo de beber agua del grifo contaminada. Entre las amenazas más graves se encuentra Lead, una neurotoxina especialmente peligrosa para los niños pequeños y las mujeres embarazadas que entra en contacto con el agua potable a través de las cañerías.

En la demanda de correcciones, el portavoz del DNR, Jim Dick, insistió en que la agencia no necesitaba actualizar su protocolo de muestreo porque no recomienda el lavado previo al estancamiento. Sin embargo, solo dos semanas antes, la portavoz de la agencia, Jennifer Sereno, nos había asegurado que, “Estamos en el proceso de actualizar las instrucciones de muestreo para los sistemas públicos de agua según la nueva guía de la EPA de los EE. UU.”

Y aunque el DNR le ha asegurado a la EPA que su protocolo de prueba “no permite el enrojecimiento previo al estancamiento”, una copia de ese protocolo proporcionado por DNR no menciona y mucho menos prohíbe la práctica.

A medida que continuamos informando la historia, descubrimos que algunos sistemas de agua más allá de esa escuela primaria todavía usaban este paso y, hasta el 2 de diciembre, el DNR no les había notificado que dejaran de hacerlo. Uno sirvió a una pequeña escuela primaria y otro sirvió a aproximadamente 10,000 residentes de Shawano en el centro de Wisconsin. Los tres dijeron que estaban siguiendo prácticas previas de enjuague antes de la prueba.

En la demanda de correcciones, Dick dijo que el DNR ha dejado en claro al personal, a los sistemas públicos de agua y a las asociaciones de la industria que no se recomienda el enjuague previo al estancamiento. Sin embargo, encontramos que incluso el sistema más grande del estado, Milwaukee Water Works, tenía una política de descarga previa al estancamiento hasta que salió el memorando de la EPA a principios de este año. Milwaukee dice que tiene cambió su política y ya no recomendará este paso en su próxima ronda de pruebas en 2017.

Nuestros propios informes y uno de los propios especialistas en suministro de agua del DNR citados en nuestra historia confirman que existe confusión en Wisconsin sobre este punto.

Dick sostuvo que los esfuerzos de la agencia —principalmente presentar la información en las reuniones de la industria del agua— fueron suficientes.

Sin embargo, lo que descubrimos fue que el mensaje del DNR no llegaba a algunos de los 11,470 operadores de sistemas de agua en Wisconsin responsables del muestreo de plomo.

Durante ese retraso de nueve meses, descubrimos que había 6,274 muestras de cumplimiento de plomo tomada por los sistemas de agua en Wisconsin y reportada al DNR. Las muestras involucraron 948 sistemas de agua.

En un correo electrónico al Centro, Dick dijo: “No corregir o aclarar es decepcionante, ya que uno pensaría que una organización de periodismo estaría interesada en hacer las cosas bien”.

En nuestra opinión, sin embargo, hicimos las cosas bien. Nuestra historia proporcionó información valiosa y precisa sobre un tema de gran importancia pública: identificar y eliminar el plomo del agua potable de Wisconsin.

Y un punto final: los correos electrónicos del DNR a las organizaciones de noticias que publicaron el informe del Centro se referían incorrectamente al "Centro de Periodismo de Investigación de la UW-Madison". No existe tal entidad. El Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin es una organización de noticias no partidista independiente 501(c)(3) sin fines de lucro., y la universidad no ejerce ningún control editorial sobre él.

La organización sin fines de lucro Wisconsin Center for Investigative Journalism (www.WisconsinWatch.org) colabora con Wisconsin Public Radio, Wisconsin Public Television, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de UW-Madison. Todas las obras creadas, publicadas, publicadas o difundidas por el Centro no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliadas.

Vuelva a publicar nuestros artículos de forma gratuita, en línea o impresos, bajo una licencia Creative Commons.

Historias populares de Wisconsin Watch

Cara Lombardo se unió al Centro en septiembre de 2016. Es estudiante de posgrado en la Escuela de Periodismo y tiene títulos de pregrado y posgrado de la Escuela de Negocios. Trabajó como CPA auditando grandes bancos y firmas de inversión antes de regresar a la escuela para convertirse en periodista. Lombardo previamente hizo una pasantía con el equipo de investigación del Milwaukee Journal Sentinel, donde reportó historias relacionadas con el sistema de justicia penal del estado, el código fiscal y las leyes de registros abiertos. Antes de eso, fue pasante editorial en la revista The Progressive, editora en Madison Commons y contribuyó a PolitiFact Wisconsin. Se unió al personal del Wall Street Journal en julio de 2017.