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Christa Westerberg

Luego del tiroteo policial del 9 de agosto contra Michael Brown, un adolescente desarmado en Ferguson, Missouri, los ciudadanos y el público exigieron saber el nombre del oficial involucrado. El Departamento de Policía de Ferguson atrajo la atención nacional y algo de indignación al esperar seis días para revelarlo: Oficial Darren Wilson.

Wisconsin ha vencido a Ferguson. El 30 de abril de 2014, un policía de Milwaukee le disparó 14 veces a Dontre Hamilton y lo mató. Hamilton, de 31 años, estaba desarmado y tenía antecedentes de paranoia y esquizofrenia, según su familia. Sin embargo, la policía de Milwaukee no confirmó la identidad del oficial que le disparó durante más de cuatro meses.

Cierto, el departamento reveló el nombre del oficial a la familia de Hamilton en julio, más de dos meses después del incidente, y la familia más tarde compartió en un foro comunitario. Pero el departamento no nombró públicamente al oficial Christopher Manney como el tirador hasta octubre.

El departamento dijo que solo estaba siguiendo la práctica anterior y estaba esperando ver si el fiscal de distrito presentaría cargos contra el oficial antes de revelar un nombre.

Pero, de hecho, el jefe Edward Flynn identificó a Manney después de que se completó la investigación interna del departamento, cuando élanunció la terminación del oficial de la fuerza. Aún no se ha tomado una decisión de cobro.

Existe un interés público evidente en conocer las identidades de los agentes del orden involucrados en los tiroteos. La pronta identificación de los oficiales ayuda a preservar la confianza del público en la aplicación de la ley y garantiza la información correcta. También alerta al público antes si han surgido otras quejas e inquietudes sobre el oficial.

Jonathan Safran, abogado de la familia Hamilton, les dijo a WISN 12 que los ciudadanos tienen derecho a esta información porque "este es un individuo pagado públicamente empleado por la ciudad de Milwaukee, y el departamento de policía está siendo pagado con dólares de los contribuyentes".

Esperar una fecha indeterminada para identificar a los oficiales involucrados en tiroteos contra ciudadanos puede retrasar injustificadamente la publicación de esta importante información. Las investigaciones internas y criminales pueden prolongarse durante semanas o meses, como ocurrió con el tiroteo de Hamilton.

Para complicar las cosas, parece haber poca coherencia en la forma en que los departamentos de policía abordan este tema. Algunos publican rutinariamente los nombres de los oficiales involucrados en tiroteos fatales inmediatamente después de esos eventos.

Tres días después del tiroteo policial fatal en 2012 contra Paul Heenan, un músico local desarmado, la policía de Madison dio a conocer el nombre del oficial involucrado. Los medios de comunicación entonces reportaron en otros incidentes que involucran al mismo oficial, incluido un caso en el que fue suspendido por disparar a los neumáticos de un automóvil que huía.

El oficial, Stephen Heimsness, más tarde resignado después de que el departamento solicitó su destitución por cargos no relacionados con el tiroteo.

En Ferguson, la policía dijo que ocultó el nombre debido a las amenazas de muerte contra el oficial y la preocupación por su seguridad. “En este momento, la gente lo quiere para poder destruir la vida de esa persona”, dijo el jefe de policía Thomas Jackson. dicho. "Esa es la única razón por la que ese grupo lo está pidiendo".

Si bien Ferguson fue sin duda una situación cargada, la declaración del jefe de policía refleja cinismo y una desafortunada desconfianza hacia los ciudadanos. La demora de seis días del departamento también contribuyó a generar frustración, falta de confianza en el departamento y mala información. Los piratas informáticos incluso atacaron las computadoras del departamento para aprender el nombre, que resultado en la persona equivocada siendo nombrada.

El Departamento de Policía de Milwaukee, que nombró rápidamente a los oficiales involucrados en otros tiroteos fatales cuando cree que actuaron heroicamente, se equivocó al ocultar el nombre de Manney durante tanto tiempo.

Hay muchas desventajas, y pocos beneficios, de esperar a que se completen las revisiones internas o externas antes de brindar al público información precisa sobre los tiroteos que involucran a oficiales. El Departamento de Policía de Milwaukee y otros departamentos de policía deberían reconsiderar sus prácticas.

Su derecho a saber es una columna mensual distribuida por el Consejo de Libertad de Información de Wisconsin (www.wisfoic.org), un grupo sin fines de lucro dedicado al gobierno abierto. Christa Westerberg, abogada de McGillivray Westerberg y Bender, es la vicepresidenta del grupo. También se desempeña como asesora legal del Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin.

La organización sin fines de lucro Wisconsin Center for Investigative Journalism (www.WisconsinWatch.org) colabora con Wisconsin Public Radio, Wisconsin Public Television, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de UW-Madison. Todas las obras creadas, publicadas, publicadas o difundidas por el Centro no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliadas.

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Christa Westerberg

Christa Westerberg es vicepresidenta del Consejo de Libertad de Información de Wisconsin y socia del bufete de abogados Pines Bach en Madison, Wisconsin.