Una descripción general de la parcela de 400 acres de la mina Preferred Sands en Blair, Wisconsin, en el condado de Trempealeau el 20 de junio de 2012. Lukas Keapproth / WCIJ
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Richard Kremer produjo esta versión en audio de la historia para Radio pública de Wisconsin.

Las compañías mineras, un condado de Wisconsin y la Universidad de Wisconsin-River Falls se están uniendo en un estudio de cinco años de $232,000 que investiga cómo las vastas extensiones de Wisconsin utilizadas para la minería no metálica, incluida la arena de fracturación, pueden recuperarse mejor.

El proyecto se centrará en el condado de Chippewa, un semillero del auge de la minería de arena de fracturación del estado, donde seis industrias mineras de arena operaciones y ya se han abierto 73 operaciones de arena y grava. Se permiten cuatro minas de arena industriales más.

“En realidad, aquí en el condado solo tenemos una base de conocimientos o antecedentes limitados sobre cómo recuperar estos sitios”, dijo el conservacionista del condado de Chippewa, Dan Masterpole, quien supervisa la recuperación. La supervisión del condado de los esfuerzos de recuperación, agregó, se ha retrasado en los sitios de minería no metálica.

Una fina capa de tierra cubre una cresta de arenisca en el condado de Chippewa. El condado planea estudiar formas de recuperar sitios de minas no metálicas. El suelo delgado puede dificultar el crecimiento de las plantas. Foto cortesía del condado de Chippewa.

Tom Hunt, profesor emérito de recuperación en la Universidad de Wisconsin-Platteville, dijo que pueden ocurrir problemas ambientales, de salud humana y de seguridad graves si un sitio no se recupera.

“Puede convertirse en un vertedero”, dijo Hunt. “Puede convertirse en un lugar para alimañas y especies indeseables. Puede ser un lugar para que las especies invasoras colonicen. Puede ser un lugar de contaminación potencial. Puede ser un lugar de inestabilidad y crear peligros para la seguridad”.

En el condado de Marathon, en el centro de Wisconsin, algunas minas no metálicas abandonadas salpican el paisaje. Justin Cavey, un especialista en recuperación de tierras del condado, dijo que fueron minadas y abandonadas antes de que entrara en vigor un programa del condado de 1989 que requería que los operadores recuperaran los acres minados.

Algunos de estos sitios, dijo Cavey, se han convertido en vertederos. En los extremos poco profundos de lo que ahora son estanques, a veces ve llantas viejas o computadoras. En algunos lugares, la contaminación amenaza con filtrarse desde los estanques hacia las aguas subterráneas, mientras que los sedimentos podrían escurrirse de los sitios y contaminar las aguas superficiales, dijo.

Cavey describió los sitios abandonados como "tierra con una oportunidad perdida".

La ley estatal actual requiere que las compañías mineras reclamar tierras interrumpidas a un uso posterior a la minería aprobado, incluido el hábitat de la vida silvestre, praderas o tierras de cultivo.

En el estudio, el condado de Chippewa planea trabajar con UW-River Falls, Mathy Construction con sede en Onalaska y Superior Silica Sands con sede en Texas.

El estudio se pagará con dinero del condado, tarifas de permisos de arena de fracturación, subvenciones de investigación estatales y federales y donaciones.

Los colaboradores quieren estudiar formas de cultivar vegetación en el suelo seco que a menudo se deja atrás en los sitios mineros.

“Para los sitios de cumbres boscosas, nos enfrentamos a desafíos muy significativos y comenzaremos por ver qué tipos de especies de césped y árboles podrían crecer allí”, dijo Masterpole.

Wisconsin es el productor número 1 del país de arena utilizada en la fracturación hidráulica, o fracking, un proceso para extraer petróleo y gas natural. Hay al menos 124 minas de arena de fracturación, plantas de procesamiento e instalaciones de carga ferroviaria permitidas u operativas en el estado, según un recuento del Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin.

La cantidad de acres permitidos para la minería en el condado de Chippewa ha aumentado sustancialmente en los últimos dos años, coincidiendo con el auge de la extracción de arena para fracturación, mientras que la cantidad de acres recuperados no ha aumentado al mismo ritmo. Se dice que el condado se ha retrasado en la recuperación de sitios de minería no metálica. Cortesía del condado de Chippewa

Hunt dijo que los gobiernos locales deben ponerse al día rápidamente para hacer frente a la afluencia de solicitudes de permisos. Especuló que algunas compañías mineras pueden “desafiar a las autoridades reguladoras con algún empujón o arrastrando los pies”.

Las minas de arena industriales y los pozos de arena y grava tienen diferentes propiedades del suelo, por lo que podría haber diferentes usos finales, dijo la jefa del proyecto Holly Dolliver, profesora asociada de geología y ciencias del suelo en UW-River Falls.

“Vamos a tener un conjunto de datos muy valioso sobre la salud del suelo, el éxito vegetativo y las características biológicas, y espero que los datos informen las futuras decisiones de recuperación”, dijo Dolliver. Ella espera lanzar el estudio a fines de la primavera y comenzar a emitir informes anuales en 2015.

Si el estudio muestra que cierto tipo de recuperación es imposible, podría hacer que algunas empresas modifiquen sus planes de recuperación, dijo Masterpole. Pero, agregó, la mayoría de las empresas han sido “muy conservadoras” en los tipos de recuperación planeados.

Superior Silica declinó hacer comentarios; un representante de Mathy Construction no estaba disponible. Masterpole dijo que el condado pedirá a más empresas que participen.

MAPA INTERACTIVO

Industria de arena de fracturación en Wisconsin, octubre de 2013

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