El Gerente de Salud y Seguridad Ambiental, Duane Wilke, dijo que tiene un gran interés en asegurarse de que la planta de procesamiento de arena de Superior Silica en New Auburn mantenga el polvo bajo control: su hija de 15 años. “Nunca haría nada para dañar la calidad del aire, para dañar a mi propia hija”, dijo. Tegan Wendland / Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin
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NEW AUBURN — Frances Sayles está limpiando sus mostradores y aspirando su casa con más frecuencia en un intento por mantener a raya un chorro interminable de arena. Pero no es solo la limpieza lo que le preocupa. También se preocupa por su salud.

“Me molesta porque tengo asma y tengo problemas para respirar en la noche, especialmente”, dijo Sayles, una asistente de enfermería certificada jubilada. “Soy una persona muy saludable aparte de eso”.

Frances y Dean Sayles, nuevos residentes de Auburn. Tegan Wendland / WCIJ

Sayles vive con su esposo, Dean, en el pueblo de New Auburn. Hay dos plantas de procesamiento de arena para fracturamiento en las afueras del pueblo, que se extiende a ambos lados de los condados de Barron y Chippewa.

El estado tiene al menos 115 minas de arena de fracturación y plantas de procesamiento permitidas u operativas, según un recuento del Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin. La arena del estado tiene demanda para su uso en el proceso de fracturación hidráulica o fracking.

Al igual que otros residentes del centro-oeste de Wisconsin, los Sayle están frustrados con la falta de un enfoque integral del Departamento de Recursos Naturales del estado para abordar las preocupaciones relacionadas con los posibles problemas de salud causados ​​por el polvo de sílice cristalina.

Ahora, algunos residentes, académicos, funcionarios del gobierno local e incluso un productor de arena para fracturación han comenzado a tomar medidas.

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Tegan Wendland informes por Wisconsin Public Radio que a la luz de la creciente preocupación de los ciudadanos, la Senadora Estatal Kathleen Vinehout y el Representante Estatal Chris Danou están trabajando en legislación en esta sesión para aumentar los fondos y el personal para el DNR.

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Ver el Centro página del proyecto de arena frac, incluido un mapa de las instalaciones de arena de fracturamiento de Wisconsin.

En New Auburn, la escuela preescolar hasta el grado 12 de la aldea actualizó recientemente sus filtros de aire como medida de precaución después de que los residentes expresaran su preocupación por el polvo de sílice cristalino fino, que se sabe que causa graves problemas de salud en los trabajadores.

“En lo que respecta a nuestra salud y cualquier otra cosa, no sabemos qué está pasando”, dijo Dean Sayles. “Y creo que en algún momento tendrán que decirnos qué está pasando, si esto realmente nos está afectando. El DNR no nos está ayudando, eso es seguro”.

El condado de Trempealeau, en el oeste de Wisconsin, votó recientemente para suspender temporalmente la autorización de instalaciones de arena de fracturación adicionales para poder estudiar los posibles efectos en la salud. Una moratoria entró en vigencia el 30 de agosto en ese condado, que lidera el estado en el número de minas de arena para fracturamiento, plantas de procesamiento e instalaciones de carga ferroviaria permitidas y operativas.

“Respuestas. Solo queremos respuestas”, dijo la supervisora ​​del condado de Trempealeau, Sally Miller.

El DNR y el Departamento de Servicios de Salud del estado dicen que carecen de los recursos para encontrar respuestas definitivas. También argumentan que los esfuerzos actuales para controlar el polvo son suficientes.

Los Sayle dicen que barren la entrada de su casa, que se muestra aquí, y limpian sus autos todos los días debido a toda la arena y el polvo de las instalaciones de arena vecinas. Tegan Wendland / WCIJ

“Desafortunadamente, no hay recursos para hacer estudios a gran escala”, dijo Jeff Johnson, supervisor de ingeniería ambiental del DNR.

In Agosto 2011, el DNR analizó las investigaciones existentes y las acciones de otros estados para mitigar los efectos en la salud de la exposición a la sílice cristalina. La agencia concluyó que se necesitaba más investigación.

Desde entonces, dijo Johnson, no tiene conocimiento de ningún estudio exhaustivo de Wisconsin sobre la exposición a la sílice cristalina respirable.

El DHS rechazó la solicitud de dos legisladores para un estudio de este tipo en 2011. Una carta del entonces secretario de Salud estatal, Dennis Smith, señaló que aunque había evidencia de efectos en la salud por exposición ocupacional a largo plazo, su agencia no encontró "evidencia publicada" de efectos en la salud. de exposiciones “ocasionales fuera del sitio” a personas que viven cerca de operaciones de extracción de arena.

Algunos funcionarios de la industria cuestionan las protestas por los posibles efectos sobre la salud.

Rich Budinger, presidente de la Asociación de arena industrial de Wisconsin, dijo que las empresas deberían responder preguntas "genuinas", pero agregó que "algunas personas están en contra de la minería y crean un escenario falso de pánico y miedo".

Pero para muchos, el problema no se ha resuelto.

El polvo de sílice es un peligro conocido

Décadas de investigación en poblaciones de trabajadores han demostrado los graves riesgos para la salud de inhalar partículas finas de sílice cristalina en altos niveles durante largos períodos de tiempo. Sin embargo, se sabe poco acerca de si las comunidades circundantes están expuestas a niveles que causan enfermedades.

“Creo que es importante que entendamos la exposición”, dijo el Dr. Mateo Keifer, médico de medicina ocupacional en Marshfield Clinic. “Eso es realmente lo más importante para mí porque si no es una preocupación, podemos tranquilizar a las personas”.

El Instituto Nacional de Seguridad y Salud Ocupacional reconoce que la exposición ocupacional a la sílice cristalina respirable está relacionada con silicosis — una enfermedad pulmonar incurable — además del cáncer de pulmón, la tuberculosis pulmonar y las enfermedades de las vías respiratorias. Los trabajadores de industrias como la construcción, la limpieza con chorro de arena, la minería y la fabricación de vidrio corren el riesgo de exposición.

A fines de agosto, la Administración Federal de Seguridad y Salud Ocupacional propuso reducir el límite de exposición de sílice cristalina en el lugar de trabajo para prevenir la silicosis.

En el sentido de las agujas del reloj desde la izquierda: montones de arena esperando a ser lavados y clasificados por tamaño en Superior Silica en New Auburn; grados de arena en exhibición en la planta; filtros de polvo utilizados en un elaborado sistema de filtración para mantener bajas las emisiones al aire.

¿Es suficiente la supervisión estatal?

Algunos críticos de la minería de arena de fracturación cuestionan si las regulaciones y la aplicación del DNR son suficientes para proteger la salud pública.

Defensores ambientales del medio oeste, un bufete de abogados de interés público con sede en Madison, ha impugnado dos permisos de aire emitidos por el DNR a dos empresas con instalaciones de arena para fracturación en el condado de Trempealeau.

“Queremos que la instalación cumpla con los estándares de aire ambiental, los límites de permisos que se pueden lograr y el monitoreo para que alguien pueda verificar que las instalaciones cumplan con los límites de permisos y con los estándares de aire ambiental”, dijo Sarah Williams, abogada de MEA que ha estado trabajando en ambos casos.

Budinger, presidente de la asociación de la industria de extracción de arena del estado, dijo que si hay un problema, no se debe a la falta de regulación sino a la aplicación: "La industria está bajo regulaciones estrictas y lo ha estado durante muchas décadas".

En una conferencia de la Sociedad para la Minería, la Metalurgia y la Exploración en las Ciudades Gemelas a mediados de septiembre, quienes trabajan con y en la industria minera de arena de fracturación expresaron sentimientos similares.

Crispin Pierce, profesor asociado del programa de Salud Pública Ambiental de la Universidad de Wisconsin-Eau Claire, analiza la investigación sobre el polvo de sílice con miembros de la comunidad de Augusta el 19 de junio de 2013. Alison Dirr / WCIJ

Actualmente, el DNR requiere que solo las instalaciones que producen más de 2,000 toneladas por mes en un promedio móvil de 12 meses instalen monitores de aire ambiental. Sin embargo, el DNR puede eximir a las instalaciones de este requisito si se cumplen ciertas condiciones.

El DNR supervisa 13 monitores industriales que recolectan partículas de 10 micrómetros de diámetro o menos, las llamadas PM10, en minas de arena y plantas de procesamiento. Los monitores muestran que todas las emisiones de las instalaciones están muy por debajo de los estándares de concentración de partículas de la Agencia de Protección Ambiental, dijo Johnson.

Pero los expertos en salud están preocupados por las partículas más pequeñas que no se controlan específicamente en el aire ambiente fuera de las instalaciones de arena para fracturación. Los monitores miden solo partículas totales en el aire, no específicamente sílice cristalina.

“El DNR no está analizando estas partículas finas, no requiere que la industria las mida”, dijo Crispin Pierce, profesor asociado en el programa de Salud Pública Ambiental de la Universidad de Wisconsin-Eau Claire. “Pero creemos que es una preocupación y nuestros resultados iniciales sugieren que hay momentos en que los niveles están por encima de los estándares de la EPA”.

Muchos preocupados por los posibles efectos sobre la salud citan el trabajo de Pierce como evidencia de que comprender la exposición es un tema apremiante. En respuesta, Budinger y otros cuestionan la validez de los hallazgos de Pierce.

El profesor de UW-Eau Claire, Kent Syverson, que ha trabajado como consultor para la industria de la arena de fracturación, dijo que la investigación de Pierce "no produce datos cuantitativos significativos".

Marty Sellers, un ingeniero de gestión del aire del DNR, dijo que inspecciona principalmente minas industriales más grandes porque eso es a lo que apuntan las regulaciones.

El DNR solicitado y otorgado financiación para dos nuevos puestos como parte del presupuesto estatal 2013-15, aunque dijo que podría usar hasta 10. Esas adiciones permitirán que la agencia amplíe sus esfuerzos de cumplimiento a instalaciones más pequeñas que actualmente reciben inspecciones menos frecuentes, dijo Johnson, quien liderará parte del equipo.

La senadora estatal Kathleen Vinehout, D-Alma, quien presentó proyectos de ley con requisitos adicionales relacionados con las instalaciones de arena para fracturación, cree que el DNR debería tener 32 puestos adicionales, dada la cantidad de instalaciones existentes y propuestas.

“Creo que parte del problema que vemos en este momento es que las reglamentaciones estatales existentes que deberían aplicarse a las minas de arena se están aplicando de manera muy deficiente”, dijo Vinehout, cuyo distrito incluye docenas de instalaciones de arena para fracturación.

En agosto, el representante estatal Chris Danou, D-Trempealeau, presentó legislación eso podría Para crear ocho puestos de DNR para monitorear la industria minera de arena de fracturación. Está pendiente de acción legislativa.

Un monitor de aire se encuentra entre campos de maíz en las afueras de New Auburn, que tiene dos plantas de procesamiento de arena para fracturamiento en sus bordes. Tegan Wendland / WCIJ

Todavía esperando

En noviembre de 2011, un grupo de 10 ciudadanos, incluido Pierce de UW-Eau Claire, presentó una petición al DNR solicitando que, entre otras cosas, la agencia incluyera la sílice cristalina respirable como un contaminante peligroso del aire.

Scott McCurdy, director de grupos ambientalistas de Cedar Corporation, una firma de consultoría en Menomonie, escribió sobre sus preocupaciones por su familia.

“Tengo un hijo, una nuera y tres nietos que viven a dos millas de las minas en Cooks Valley, por lo que tengo una preocupación que creo que es importante que la industria debe abordar”, dijo en una entrevista. pero agregó que no toma partido en el tema.

En una carta del 30 de enero de 2012 del subsecretario Matt Moroney, el DNR negó la petición. La agencia citó la falta de autoridad del Programa de Manejo del Aire y la creencia de la agencia de que las regulaciones actuales eran suficientes para proteger la salud pública.

Dos años después de las solicitudes iniciales, todavía no hay respuestas concluyentes a las preguntas que pesan en la mente de los residentes. Y por ahora, de vuelta en New Auburn, los Sayle siguen esperando.

“No sé qué hacer”, dijo Frances Sayles. "Solo vive con eso, supongo".

Reportero del Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin Tegan Wendland y Alerta Chetek El editor de noticias Ryan Urban contribuyó al reportaje de esta historia.

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2 respuestas sobre "Los temores sobre la salud de la arena de fracturación aumentan a medida que crece la minería en Wisconsin"

  1. ¡Prepárate para celebrar Wisconsin! Parece que Canadá va a reemplazar al menos el 70% y estoy seguro de que encontrarán un lugar para obtener el otro 30%. Y luego esos malvados trabajadores pueden volver a las listas de bienestar de Gubt. Como desean los demócratas, ya que las personas son mucho más fáciles de controlar cuando reciben su cheque de Big Daddy Gubt.

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