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Vea el programa WPT sobre contaminación por polvo y monitoreo:

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Se están realizando estudios competitivos para evaluar la contaminación del aire de la industria de arena de fracturación de Wisconsin, y el autor de uno dijo que la ley estatal actual no protege a las personas lo suficientemente bien.

Mientras tanto, un estudio separado examinará el impacto de las minas de arena para fracturación en el agua.

El polvo de sílice de la extracción de arena es un problema de salud porque las partículas que son lo suficientemente pequeñas como para ser inhaladas pueden dañar los pulmones de las personas expuestas a largo plazo.

“No queremos generar temores o ansiedades innecesariamente, pero hay más de 100 instalaciones y el DNR no está desempeñando un papel activo en el monitoreo de partículas pequeñas”, dijo Crispin Pierce, profesor de salud ambiental en la Universidad de Wisconsin. Eau Claire.

El Departamento de Recursos Naturales del estado requiere monitores de aire. Pero la ley no dice de qué tipo, y Pierce dijo que el monitoreo de partículas más pequeñas brindaría mejor información sobre los posibles riesgos para la salud.

La agencia ha comenzado a alentar a las nuevas minas a instalar monitores de partículas pequeñas, conocidas como PM2.5, pero no puede exigir que las más antiguas reemplacen sus monitores PM10 actuales.

Crispin Pierce, profesor de salud ambiental en UW-Eau Claire, dijo que Wisconsin debería exigir que las minas de arena controlen la contaminación por partículas pequeñas. Foto cortesía de UW-Eau Claire.

“Los monitores son una herramienta, pero no son como un detector de humo”, dijo Tom Woletz, el responsable de fracturación de arena en el DNR. “No existe un monitor perfecto”.

Pierce y sus estudiantes han estado tomando instantáneas de la contaminación por PM2.5 en varias minas. Sus datos muestran que la planta de procesamiento de EOG Resources en Chippewa Falls ha excedido los límites de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., dijo.

Pero el DNR tiene sus propias preocupaciones sobre los métodos de Pierce.

Pierce y sus estudiantes solo están tomando muestras en un lugar para cada mina. Sin embargo, la agricultura, la conducción en caminos de tierra y otras actividades también contribuyen a los niveles de polvo ambiental, por lo que las regulaciones actuales exigen comparar los datos de ambos lados de una instalación para ver si es el culpable.

Mientras tanto, EOG contrató a un experto en contaminación por partículas para realizar su propio estudio. Ese estudio utiliza
métodos modificados aprobados por la EPA para probar la calidad del aire ambiental en el nivel de PM4. Estos datos se pueden comparar directamente con los límites de exposición a la sílice bien estudiados para los trabajadores que se miden dentro de plantas o fábricas con monitores de PM4.

Hasta ahora, dijo Woletz, los datos preliminares de EOG no muestran diferencias entre los niveles de polvo de fondo y el aire a favor del viento de las minas de arena de fracturación.

Estudio de uso de agua en marcha

Las preocupaciones sobre el uso general de agua de las minas de arena han dado lugar a una rara investigación detallada de la cantidad de agua subterránea en el condado de Chippewa.

Las minas de arena de fracturación usan mucha agua, millones de galones al mes, para procesar la arena y mantener el polvo bajo. Por lo general, instalan pozos de alta capacidad similares a los que se utilizan para el riego agrícola.

En este momento, el DNR permite y regula cada pozo de alta capacidad de forma individual, sin tener en cuenta la cantidad de agua que usan los que están cerca.

El plan es estudiar los impactos acumulativos del bombeo de agua subterránea tanto por minería como por riego, dijo Dan Masterpole, conservacionista de tierras del condado de Chippewa.

Desde abajo a la derecha, una cinta transportadora transporta arena desde el área de trituración hasta la torre de una planta de lavado para lavarla y clasificarla por tamaño de grano en la planta de Preferred Sands en Blair, Wisconsin, el 20 de junio de 2012. Las plantas de lavado como esta usan miles de galones por minuto, la mayor parte reciclada. Lukas Keapproth/Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin Lukas Keapproth / WCIJ

El estudio de cinco años coordinará los esfuerzos del condado, el DNR, el Servicio Geológico de EE. UU. y el Servicio de Historia Natural Geológica de Wisconsin, las empresas de arena para fracturación y los agricultores locales. Los científicos utilizarán una red de pozos de monitoreo de aguas subterráneas y medidores de flujo para modelar el sistema de agua de la región.

Eso requiere estudiar el comportamiento del agua subterránea, la relación entre el agua subterránea y el agua superficial, cuánta agua se usa y hacia dónde se dirige, según Masterpole.

La recopilación de datos que consume tanto tiempo hace que proyectos como este sean raros.

El proyecto también modelará cómo la remodelación del paisaje por parte de la minería afectará la forma en que las precipitaciones recargan las aguas subterráneas.

“El estudio brindará a todas las partes la mejor información para tomar decisiones informadas”, dijo Masterpole. “La conservación del agua es importante para ellos (las empresas mineras), porque el bombeo de agua cuesta mucho”.

Mike Fienen, un hidrólogo del USGS, dijo que los medidores de flujo tienen un beneficio de monitoreo adicional.

El verano pasado, los datos dieron una advertencia temprana de que las aguas residuales habían pasado por encima de un estanque de contención hacia un arroyo. El operador de la mina fue alertado y solucionó rápidamente el problema.

“Ese es uno de los valores del aforo. No puedo enfatizar eso lo suficiente”, dijo Fienen. Hay datos. Con esa información, los reguladores y las minas pueden cooperar y responder a las inquietudes”.

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