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Fiebre de arena de Wisconsin

Estudiar los impactos de la industria de la arena

Se están realizando estudios competitivos para evaluar la contaminación del aire de la industria de arena de fracturación de Wisconsin, y el autor de uno dijo que la ley estatal actual no protege a las personas lo suficientemente bien. Mientras tanto, un estudio separado examinará el impacto de las minas de arena para fracturación en el agua. Lee mas aquí.

Cómo informar una inquietud al DNR

Los consejos de los residentes alertaron al Departamento de Recursos Naturales sobre varias violaciones ambientales de la minería de arena de fracturamiento. El DNR alienta a las personas a los encuestados sospechas de infracciones ambientales, de vida silvestre o recreativas. Puede hacer un informe confidencial llamando al 1-800-TIP-WDNR (1-800-847-9367), o enviando un correo electrónico le.hotline@wisconsin.gov
Deb Dix, oficial de cumplimiento ambiental, dijo que los informes más útiles incluían información de ubicación específica y la mayor cantidad de información posible para ayudar al personal que da seguimiento a las inquietudes. Aunque puede dejar un informe anónimo, Dix dijo que puede ayudar si los informantes dejan un número de devolución de llamada para el seguimiento.

Regulaciones de minería de arena

Las minas de arena de fracturación y las plantas de procesamiento necesitan permisos de los gobiernos estatales y locales. Leer la lista aquí.

Mapa interactivo

Vea las ubicaciones de los depósitos de arena y las operaciones de extracción y procesamiento de arena de fracturación. Haga clic en la imagen de abajo para abrir una versión más grande.

Casi una quinta parte de las 70 plantas de procesamiento y minas de arena de fracturación activas de Wisconsin fueron citadas por infracciones ambientales el año pasado, ya que la industria continuó expandiéndose a un ritmo acelerado.

Las violaciones incluyeron la contaminación del aire, el inicio de la construcción sin permisos y un accidente en la mina Preferred Sands en el condado de Trempealeau, donde un deslizamiento de tierra durante una fuerte tormenta dañó una propiedad vecina.

Además, el Departamento de Recursos Naturales del estado emitió cartas de incumplimiento (advertencias para solucionar un problema antes de que sea lo suficientemente grave como para merecer una notificación de infracción) en numerosas instalaciones.

“Algunas de estas empresas deberían haberlo sabido mejor”, dijo Marty Sellers, ingeniero de gestión del aire del DNR.

“Parecen anteponer la construcción y la producción a las regulaciones”.

Por lo general, dijo Sellers, el DNR espera que el 90 por ciento de las empresas en una industria regulada cumplan con las reglas por su cuenta. Pero en sus visitas a una docena de instalaciones de arena para fracturación, Sellers encontró el patrón opuesto y envió cartas de incumplimiento al 80 o 90 por ciento de los sitios.

Los funcionarios de cumplimiento del DNR reconocieron que se han esforzado al máximo para monitorear la industria de la arena, que ha crecido de un puñado de sitios hace cinco años a más de 100 instalaciones de minería, procesamiento o transporte permitidas en la actualidad.

Una descripción general de la parcela de 400 acres de la mina Preferred Sands en Blair, WI, el 20 de junio de 2012. Lukas Keapproth / WCIJ

Wisconsin es el principal proveedor de arena para fracturamiento del país. Las empresas extraen, clasifican y lavan arena para su uso en la fracturación hidráulica de esquisto para extraer gas natural en otros estados.

El gobernador Scott Walker ha propuesto dos nuevas posiciones DNR en su presupuesto para monitorear la industria de la arena, transfiriendo $223,000 de otras partes del presupuesto.

La Asociación Industrial de Arena de Wisconsin, un grupo comercial de la industria que representa a cinco grandes empresas, aplaudió la medida. Aumentar el personal ayudará a garantizar que todas las empresas mineras operen de acuerdo con las leyes estatales, manifestó el grupo en un comunicado de prensa.

Cumplimiento con ayuda de los ciudadanos

El polvo generó la mayoría de las quejas de la comunidad sobre las operaciones de arena de fracturación en 2012, pero la mayoría de las infracciones involucraron permisos de aguas pluviales.

La especialista en cumplimiento ambiental del DNR, Deb Dix, dijo que algunas de las violaciones se debieron a las quejas de los residentes. Tal vez debido a que las minas de arena han provocado tanta controversia, los ciudadanos han estado alertas a los problemas, dijo Dix, más alertas que a problemas similares que pueden ser causados ​​por obras viales u otras construcciones.

En respuesta a las quejas del Frac Sand Sentinel, un boletín electrónico para activistas contra la minería, de que el DNR tardó en responder a un problema de escorrentía, escribió un especialista en aguas pluviales del DNR, explicando que la vigilancia adicional fue útil.

“Aprecio mucho todas y cada una de las fotos e informes”, escribió Ruth King. “Es precisamente porque solo soy un empleado de medio tiempo y no puedo estar en todas partes en todo momento que realmente necesitamos ciudadanos preocupados para que sean nuestros ojos y oídos”.

En la vecina Minnesota, donde los demócratas tienen el control de la legislatura y la oficina del gobernador, un comité del Senado aprobó el martes un proyecto de ley que pide una moratoria estatal sobre el desarrollo de nuevas minas y un estudio de los impactos ambientales de la industria.

Pero en Wisconsin, donde los republicanos tienen el control, el DNR decidido el año pasado que las regulaciones mineras no metálicas existentes eran suficientes para manejar el auge de la arena de fracturación, y parece poco probable que los políticos se muevan hacia una mayor regulación.

Shirley Evans de Modena, en el condado de Buffalo, Wisconsin, protesta el lunes por la extracción de arena para fracturación frente a una conferencia de la industria de la arena en Minneapolis. Su letrero se refiere a una de las primeras victorias contra la arena en Wisconsin, cuando una junta del condado de Buffalo negó un permiso para una instalación de arena propuesta cerca de la escuela Cochrane-Fountain City. Kate Golden / WCIJ

Lo más probable es que los dos nuevos puestos propuestos del DNR se centren en el cumplimiento de las normas de calidad del aire por parte de las minas, dijo Tom Woletz, la persona de contacto del DNR para arena de fracturación.

“Muchos habitantes de Wisconsin tienen la impresión de que el DNR es una agencia grande y fuerte, pero no es lo que era hace 10 años”, dijo Pilar Gerasimo, periodista y activista ambiental en el condado de Dunn. “No tienen suficiente personal y no han podido mantenerse al día”.

Gerasimo dijo que le preocupa que bajo la administración de Walker, el DNR esté haciendo más para “trabajar con” empresas que son posibles contaminadores y dedicando menos tiempo a rastrear problemas potenciales.

El regulador del aire, Sellers, dijo que solo inspecciona operaciones grandes que secan arena, un proceso que presenta el mayor riesgo de contaminación por polvo, de forma rotativa y cuando las minas están probando emisiones para obtener permisos. El personal de cumplimiento de la calidad del aire no inspecciona las minas pequeñas con regularidad a menos que alguien se queje de ellas.

Dos incidentes significativos de escorrentía

El DNR remitió al Departamento de Justicia de Wisconsin dos violaciones de minas de arena para fracturación en mayo de 2012 que causaron daños ambientales significativos. La agencia dijo que está revisando los casos.

En la mina Preferred Sands en el condado de Trempealeau, el deslizamiento de lodo que inundó la propiedad de un vecino durante una fuerte tormenta violó su permiso de aguas pluviales. La empresa minera con sede en Minnesota también tuvo múltiples violaciones de su permiso de calidad del aire.

Todd Murchison, gerente regional de Preferred Sands, dijo que la compañía aprendió mucho del accidente, cambió sus políticas y estaba cooperando con el DNR.

En la mina del condado de Burnett, propiedad de Interstate Energy Partners, con sede en Minnesota, una fuga en un estanque de retención permitió que el agua cargada de sedimentos se filtrara en el río St. Croix durante unos días antes de que un excursionista la notara.

Para obtener más información sobre las minas y plantas de procesamiento que violaron los permisos ambientales, haga clic en el mapa para abrir nuestro mapa interactivo.

“Un derrame como ese podría haber sido devastador para los humedales o St. Croix si no se corrigiera”, dijo Dix sobre la filtración. “Las regulaciones existen para proteger el medio ambiente, de eventos catastróficos y daños continuos”.

Tres empresas más fueron multadas en 2012.

En marzo pasado, el DNR recibió una queja sobre agua fangosa en un arroyo y encontró un estanque de retención con fugas en la mina Panther Creek Sand en el condado de Clark. Según Dix, el daño fue menor y la empresa lo arregló de inmediato; fue multado con $ 464.

Bear Creek Cranberry en el condado de Monroe pagó $868 por problemas graves con su plan de protección ambiental.

Chippewa Sand Company notificó a los funcionarios del condado en abril que un estanque que contenía aguas residuales se desbordó en un área de drenaje y finalmente se empapó del suelo. Dan Masterpole, el conservacionista del condado de Chippewa, dijo que la compañía fue multada con $2,795 e hizo cambios para evitar problemas similares en el futuro.

Los problemas de escorrentía son más probables en la primavera a medida que la nieve se derrite y las minas reanudan sus operaciones, dijo Masterpole, por lo que el condado de Chippewa ha programado inspecciones para esta primavera.

Nueve empresas que recibieron infracciones no enfrentaron multas, dijo Dix. Sus violaciones fueron en gran parte problemas de papeleo u otros problemas fácilmente corregibles.

Pocas violaciones de contaminación del aire hasta ahora

La contaminación por polvo, un problema potencial para la salud y una molestia, atrajo la mayor parte de la atención de los ciudadanos, pero solo unas pocas minas de arena recibieron violaciones graves de la calidad del aire.

Las empresas controlan los niveles de polvo para proteger a los trabajadores. Ellos rocían agua sobre el suelo expuesto y usan equipo especializado como colectores de polvo y cintas transportadoras cubiertas para prevenir la contaminación, dijo Woletz.

El problema ocurre si ese equipo falla.

Eso es lo que sucedió en las instalaciones de transporte de Pattison Sand en Prairie du Chien. Los vendedores recibieron muchas llamadas sobre el polvo proveniente del sistema portátil utilizado para cargar arena de camiones a vagones de tren.

Entre su apretada agenda y el hecho de que la instalación portátil va y viene, pasó casi un año antes de que Sellers observara la operación en acción. Las personas que llamaron tenían razón: vio polvo que se escapaba del área donde el camión descargaba arena.

También notó un problema ese día con la carga del transportador al vagón. Sellers observó cómo el operador intentaba arreglar el sello sin éxito y luego continuaba transfiriendo la arena.

Escribió a Pattison Sand, una empresa con sede en Iowa, una carta de incumplimiento, advirtiéndole que solucione el problema y mejore sus protocolos de prevención de polvo o enfrentará multas.

¿'Dolores de crecimiento' de la nueva industria?

Dix dijo que algunas de las infracciones recientes fueron el resultado del auge de la arena de fracturamiento y de la llegada de nuevas personas a la industria que no estaban familiarizadas con las normas y reglamentos.

Sin embargo, Sellers dijo que también ha visto problemas en empresas experimentadas.

Escribió a Unimin, con sede en Connecticut, una carta de incumplimiento por comenzar la construcción en su mina Tunnel City sin los permisos adecuados. Y los vecinos de la mina US Silica en Sparta lo alertaron sobre problemas de polvo durante los trabajos de construcción de la empresa con sede en Maryland.

El residente Gerasimo dijo que las leyes no son lo suficientemente estrictas para las empresas mineras que adoptan un enfoque laxo con respecto a la protección ambiental.

“Para los intereses de la minería de arena de fracturamiento, los riesgos de rendir cuentas son bajos y temporales. Las multas no tienen sentido en relación con las ganancias potenciales y los daños en cuestión”, dijo Gerasimo. “Dos nuevos agentes no van a cambiar eso”.

Sin embargo, Dix de DNR dijo que la agencia espera ver menos violaciones en el futuro.

“A veces, son solo los dolores de crecimiento de una industria”, dijo Dix. “Por lo general, una vez que los atrapamos, lo corrigen y terminamos”.

Mapa interactivo de operaciones de arena de fracturamiento que recibieron violaciones


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Respuestas de 4 en "La industria de arena de fracturación enfrenta violaciones de DNR, advertencias"

  1. 1/5 de los sitios son citados por incumplimiento y el 90% son advertidos por daños ambientales.

    En 30 años, cuando todas estas minas estén cerradas y los trabajos desaparezcan, nuestros hermosos bosques del norte quedarán como un páramo yermo. Todo por unos pocos trabajos temporales mal pagados.

    No quiero ser yo quien le explique eso a nuestros hijos, ¿y tú?

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