Una descripción general de la parcela de 400 acres de la mina Preferred Sands en Blair, Wisconsin, en el condado de Trempealeau el 20 de junio de 2012. Lukas Keapproth / WCIJ
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Fiebre de arena de Wisconsin

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¿Están los mineros de arena de fracturación fallando en buscar una mariposa rara? (Enero de 2012)
Aumento de la minería de arena en Wisconsin (Julio de 2011)
Explicador: ¿Qué es el fracking? (Julio de 2011)

BLAIR — Escondido detrás de una colina en el condado rural de Trempealeau, las tierras de cultivo experimentan una transformación industrial.

Fuera de esta ciudad de 1,300 habitantes, Preferred Sands convierte el suelo arenoso de Wisconsin en un producto de moda. Un muro de árboles verdes se abre a una gran extensión de arena llena de actividad. Las excavadoras y las cintas transportadoras transportan la arena desde las altísimas pilas hasta la planta de procesamiento. Cada semana, esta instalación envía 7,500 toneladas de arena por ferrocarril a campos de petróleo y gas en Texas, Dakota del Norte y Pensilvania.

Esta instalación de procesamiento y mina de 400 acres es solo una de las 20 operaciones de este tipo que han surgido en los últimos dos años en el condado de Trempealeau. Las minas y las plantas de procesamiento producen arena fuerte de grano fino que tiene una gran demanda para un tipo de perforación de petróleo y gas natural conocida como fracturación hidráulica o fracking.

El número de operaciones de extracción de arena de fracturación de Wisconsin se ha más que duplicado en el último año, según descubrió el Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin, y el estado lidera la nación en producción.

“Tenemos la mejor arena del mundo”, dijo Tom Woletz, especialista en arena de fracturamiento del Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin.

“Y tenemos mucha arena”.

La industria de la arena de fracturación ha crecido rápidamente y ninguna agencia gubernamental tiene una lista actualizada de todas las minas y plantas de procesamiento en Wisconsin. Hace un año, el Centro no haber aun identificado una solucion para el problema 41 instalaciones en operación o propuestas en el estado. Este verano 87 están en funcionamiento o en construcción, con otras 20 instalaciones en etapa de propuesta.

“Nuestra oficina se ha convertido en un zoológico”, dijo Kevin Lien, director de administración de tierras del condado de Trempealeau. “Tenemos siete solicitudes de permisos mineros en julio. Todos aquí están envueltos en la minería. Es una gran carga de trabajo para nosotros”.

La fiebre de la arena de fracturación ha afectado gran parte del centro-oeste de Wisconsin y ha tomado por sorpresa a los residentes y los gobiernos locales. Las solicitudes de permisos han llegado más rápido de lo que los residentes o los funcionarios pueden procesarlas, o las implicaciones para sus comunidades.

Los funcionarios de Minnesota creen que ese estado puede estar preparado para un auge similar. Han estado llegando solicitudes para nuevas instalaciones además de las seis minas, las tres plantas de procesamiento y las instalaciones de carga y descarga que ya operan en el sureste de Minnesota, según la Agencia de Control de la Contaminación de Minnesota.

El auge de la arena de fracturación ha dividido a los residentes entre aquellos que creen que la minería creará empleos muy necesarios en las zonas rurales de Wisconsin y aquellos que temen los impactos que estas minas puedan tener en la salud humana, la seguridad vial y el medio ambiente. A algunos críticos les preocupa que las tácticas de la industria, como una empresa que compra el almuerzo para los residentes que lucen camisetas a favor de la minería en una audiencia pública reciente, dificulten que los funcionarios locales evalúen objetivamente las propuestas.

Algunas comunidades han acogido fácilmente la extracción de arena de fracturamiento por razones económicas. Otros, incluidos los condados de Buffalo, Dunn, Eau Claire y Pepin y un puñado de ciudades, impusieron moratorias temporales para darles tiempo de revisar y actualizar sus regulaciones de uso de la tierra.

“Sin duda fue algo con lo que nunca habíamos lidiado antes”, dijo Terry Schmidt, administrador de zonificación del condado de Jackson. “Las solicitudes llegan mensualmente. Hemos estado ocupados aprendiendo mucho sobre la arena de fracturamiento”.

Bruce Brown, geólogo principal del Servicio Geológico de Wisconsin, está de acuerdo con otros funcionarios estatales en que Wisconsin puede estar alcanzando el punto máximo del auge de la arena de fracturación.

"Creo que va a disminuir", dijo Brown. “A la gente le preocupa que vayamos a vender toda la arena de Wisconsin. Eso no va a suceder."

Comunidades sorprendidas por boom de arena

La demanda de arena se ha disparado junto con la explosión de las controvertidas operaciones de fracturación hidráulica en Texas, Dakota del Norte, Pensilvania y otros lugares.

Un gráfico del aumento nacional en la producción de arena para fracturamiento durante la última década. Fuente: Servicio Geológico de EE. UU. (Haga clic para ampliar)

La producción de arena de fracturación se ha multiplicado por siete en la última década, según el Servicio Geológico de los Estados Unidos. Thomas Dolley, un especialista en materias primas minerales del USGS, dijo que no puede dar números específicos del estado para proteger la información de propiedad de las empresas individuales. Pero confirmó que Wisconsin es actualmente el mayor productor de arena para fracturamiento del país.

“Es como una carrera por la tierra para este material”, dijo Dolley. “He estado cubriendo este producto durante 11 años y nunca había visto nada como esto”.

La arena se usa para apuntalar fracturas abiertas en el lecho rocoso, lo que permite que fluya el petróleo o el gas natural. La arena de clase mundial de Wisconsin se vende a alrededor de $45 por tonelada. El envío de arena es costoso, por lo que cada tonelada puede costar $200 cuando llega al sitio de perforación, y cada pozo requiere de 1,500 a 2,500 toneladas de arena.

La industria de arena de Wisconsin comenzó hace más de un siglo, aunque a un nivel mucho más modesto. Los reguladores y los funcionarios de la industria señalan que la extracción de arena de fracturamiento emplea los mismos procesos que toda la extracción de arena industrial.

“Creo que todo el proceso es bastante sencillo”, dijo Todd Murchison, gerente regional de Preferred Sands, una empresa con sede en Minnesota que opera instalaciones de extracción y procesamiento de arena, incluidos cinco sitios en Wisconsin. “Si estamos de acuerdo en que es necesario hacer minería, entonces queremos hacerlo de la manera más segura posible”.

Las operaciones de arena de fracturación deben seguir las normas estatales para minas no metálicas. Las reglas escritas hace dos décadas estaban destinadas a pequeñas canteras de arena y grava, no a minas de 1,000 acres o instalaciones industriales que procesan hasta 800,000 toneladas de arena al año.

Actualmente, todas las empresas mineras no metálicas deben tener un plan para restaurar la tierra y controlar la escorrentía de aguas pluviales de sus propiedades. Dos arenas dañinas derrames ocurrió en Wisconsin esta primavera, causado en parte por no seguir las regulaciones existentes.

Las minas y las instalaciones de procesamiento también deben cumplir con las leyes estatales que protegen las aguas navegables, los humedales, las grandes extracciones de agua subterránea, la calidad del agua potable y las especies en peligro de extinción. El suelo arenoso de Wisconsin es el hábitat principal de la mariposa azul de Karner, en peligro de extinción, que, según el Centro reportaron en enero, es posible que algunas empresas no estén comprobando.

Las grandes minas y las instalaciones de procesamiento también deben cumplir con los límites estatales de contaminación del aire para partículas en el aire, en parte para reducir la exposición al polvo de sílice, una sustancia que puede causar una enfermedad pulmonar potencialmente mortal. Si bien la exposición a la sílice en el lugar de trabajo está estrictamente regulada, no existen límites específicos para el polvo de sílice al aire libre.

En enero, el Departamento de Recursos Naturales del estado decidido que no se necesitan regulaciones adicionales.

“Las regulaciones actuales de minería no metálica implementadas a nivel del condado, así como las diversas regulaciones ambientales implementadas por el departamento, son adecuadas para garantizar que los permisos para las operaciones individuales de extracción de arena y las instalaciones de procesamiento protejan la salud pública y el medio ambiente”. dijo la agencia.

La afluencia de permisos ha obligado a las juntas de gobierno locales a tomar decisiones complicadas sobre cómo administrar esta industria desconocida.

“Habiendo servido yo misma como funcionaria municipal, sé que hay muchas cosas para las que no estamos preparados”, dijo Pilar Gerasimo, periodista y activista ambiental en el condado de Dunn, quien se desempeñó como presidenta de la Junta Municipal de Lucas.

Gerasimo cree que los líderes locales a menudo son demasiado rápidos para aceptar las solicitudes de los operadores de la mina. Le preocupa que algunas decisiones no sean tomadas por “personas calificadas armadas con buena información”.

Otros no están de acuerdo y dicen que los gobiernos locales están haciendo un buen trabajo en la gestión del auge.

“Son bastante conscientes al respecto”, dijo Brown. “Quieren asegurarse de que las propuestas sean realistas y que el plan de recuperación sea factible”.

El poder para regular varía

La capacidad de los gobiernos locales para regular esta industria en crecimiento depende en gran medida de si las áreas están zonificadas. En áreas zonificadas, los operadores de minas deben solicitar permisos de uso condicional de los gobiernos locales. Muchos funcionarios del condado creen que estos permisos son suficientes para regular la extracción de arena porque son flexibles y específicos del sitio.

Pero el Centro descubrió que alrededor de un tercio de las instalaciones existentes y propuestas se encuentran en jurisdicciones que no tienen zonificación, lo que deja a los funcionarios locales con poco control sobre cómo o dónde se realiza la minería.

Los condados de Trempealeau, Jackson y Chippewa lideran el estado con la mayor cantidad de instalaciones de arena para fracturamiento en operación, pero los condados de Barron y Buffalo están listos para ponerse al día pronto con muchas minas propuestas.

“Si no tiene una zonificación, es muy difícil decir que no”, dijo Dan Masterpole, el conservacionista del condado de Chippewa, donde las instalaciones de arena para fracturación están ubicadas principalmente en pueblos sin zonificar. “No tenemos autoridad para regular dónde debe ocurrir (la minería), las operaciones, el ruido, el aire, el polvo o cualquier tipo de impacto relacionado con las molestias”.

En áreas no zonificadas, el único control que tienen los condados sobre la minería es el permiso de recuperación, que se ocupa principalmente de cómo se devolverá el sitio a un uso productivo de la tierra, como la agricultura o un parque, una vez que se complete la minería. El permiso también requiere que la mina deposite una fianza para cubrir el costo de recuperación si cierra. El DNR maneja las regulaciones de aire y agua para todos los sitios, zonificados o no.

En áreas con zonificación, las juntas de gobierno locales escuchan las presentaciones de los operadores de la mina y recopilan los comentarios del público en las reuniones para determinar qué restricciones imponer a los permisos de uso condicional.

Las condiciones comunes incluyen la restricción de las horas de operación o la cantidad de camiones por día, la necesidad de monitorear el polvo e incluso desviar el tráfico de camiones para evitar las rutas de los autobuses escolares. Estas condiciones satisfacen a muchos residentes, pero otros creen que no hacen lo suficiente para mantener segura a la comunidad.

Mike O'Connor, un residente del condado de Buffalo, asistió a muchas de estas reuniones el año pasado para expresar sus preocupaciones sobre la industria de la arena para fracturación, particularmente lo que él cree que será un tráfico inseguro de camiones pesados ​​en las sinuosas carreteras locales.

“Esto salió de la nada y tomó a todos por sorpresa”, dijo O'Connor. “Tenemos mucha gente muy temerosa y mucha gente muy codiciosa, y la tragedia es la falta de liderazgo político para traer a esta gente a la mesa de negociaciones para resolver algo”.

Empleos, medio ambiente parte del debate

En Gilmanton, una ciudad con menos de 500 habitantes en el condado de Buffalo, muchos jardines lucen letreros de color verde brillante que proclaman "Arena = Trabajos". Aproximadamente la mitad de los residentes que asistieron a una audiencia pública en junio vestían camisetas de color verde brillante con el mismo eslogan, proporcionadas por Glacier Sands, un operador de mina que solicita permisos.

El copropietario de la compañía, Ryan Thomas, dijo que planea contratar alrededor de 100 empleados más contratistas locales para servicios eléctricos, de soldadura y otros para los cuatro sitios de extracción, procesamiento y carga que su compañía con sede en Menomonie planea para el condado de Buffalo.

Además de los puestos de trabajo, los beneficios económicos locales de la extracción de arena para fracturación incluyen la compra de equipos y el aumento de los ingresos por impuestos a la propiedad.

Los partidarios de la mina visten camisetas a favor de la minería de arena en una reunión de la Junta del Condado de Buffalo en Gilmanton, Wisconsin, el 14 de junio de 2012. Kate Prengaman/Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin

Los impactos negativos incluyen el desgaste de las carreteras del condado por cientos de camiones de arena que transportan cargas pesadas. Algunos condados, incluidos Chippewa y Wood, han creado tarifas de impacto vial que trasladarían los costos de los daños y las mejoras a las empresas de arena para fracturación.

Para muchos residentes, la promesa de nuevos trabajos y una nueva industria supera todas las demás preocupaciones.

“Nadie se muda aquí, no hay trabajos aquí”, dijo Lisa Bloom, una maestra local que vestía una camiseta verde que decía “Arena = Trabajos”. “El cambio es difícil, pero Gilmanton necesita un cambio para sobrevivir”.

Bloom y su familia tienen la intención de arrendar su granja del condado de Buffalo a Glacier Sands para que la empresa pueda explotar las colinas ondulantes de la propiedad. Una vez que se complete la minería en unos 15 años, dijo que su familia planea cultivar en los campos recién nivelados.

A Bloom no le preocupa que su familia viva con una operación de minería y procesamiento en su patio trasero. Pero en toda la campiña arenosa de Wisconsin, las personas que viven cerca de tales operaciones están preocupadas por los efectos del polvo en la salud.

Los granos de arena en sí mismos son inofensivos (piense en la arena de una playa), pero las partículas de polvo de sílice creadas por el procesamiento de la arena son básicamente pequeños fragmentos de vidrio.

La exposición al polvo de sílice puede causar silicosis, una enfermedad pulmonar potencialmente mortal. Existen límites federales sobre la exposición aceptable a la sílice en el lugar de trabajo y algunos trabajadores usan respiradores. El Instituto Nacional para la Seguridad y Salud Ocupacional reportó 75 muertes en Wisconsin por silicosis entre 1996 y 2005, principalmente entre trabajadores de manufactura y minería.

Según Darrell Smith, del grupo comercial Industrial Minerals Association, con sede en Washington, DC, la silicosis se previene fácilmente con buena ventilación e ingeniería que mantenga el polvo en espacios cerrados y minimice los riesgos para los trabajadores.

Un transportador vierte arena triturada en una pila antes de lavarla y clasificarla por tamaño de clase de grano en la mina Preferred Sands en Blair, Wisconsin, el 20 de junio de 2012. La arena almacenada se mantiene húmeda para minimizar el polvo. Lukas Keapproth/Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin

Algunas minas y plantas de procesamiento también monitorean el aire fuera de sus instalaciones, pero según Hillary Carpenter, toxicóloga del Departamento de Salud de Minnesota, no se ha desarrollado ningún nivel seguro de exposición a la sílice en el aire ambiental respaldado por investigaciones. En una reunión pública en junio en Winona, Minnesota, explicó que hasta la fecha no ha habido suficiente preocupación sobre la exposición ambiental a la sílice como para justificar un estudio.

En las instalaciones de Preferred Sands en Blair, la compañía instaló colectores de polvo en puntos clave del proceso de arena y erigió monitores a lo largo del perímetro, dijo Murchison. Además, la empresa solo envía arena en vagones cubiertos.

El uso de productos químicos plantea interrogantes

Otra preocupación se centra en el uso de productos químicos llamados floculantes que muchas instalaciones usan para ayudar a eliminar los sedimentos para que puedan reutilizar continuamente los millones de galones de agua necesarios para la extracción y el procesamiento.

Gerasimo y otros ambientalistas temen que los floculantes puedan llegar al agua subterránea y causar problemas imprevistos. Según Woletz del DNR, estos productos químicos ya están aprobados para el control de la erosión e incluso para el tratamiento de aguas municipales. Las minas utilizan estanques de almacenamiento revestidos para evitar la filtración a las aguas subterráneas, dijo.

Murchison dijo que la instalación de minería y procesamiento de Blair recicla el 90 por ciento de su agua, el resto se evapora, lo que reduce aún más el potencial de contaminación del agua subterránea. Dijo que la compañía quiere ser un buen vecino y ha establecido un comité directivo de ciudadanos para ayudar a Preferred Sands a comprender y abordar las preocupaciones de la comunidad.

“Necesitamos estas cosas, necesitamos gas natural”, dijo Murchison. “Necesitamos independencia energética, en mi opinión. Creo que la clave es que lo vamos a hacer, pero hagámoslo bien”.

Pero cuando las empresas no toman precauciones ambientales exhaustivas, pueden ocurrir accidentes, como lo demostraron dos derrames en mayo.

En una mina del condado de Burnett, una fuga en un nuevo estanque de almacenamiento vertió agua fangosa en el río St. Croix durante días hasta que un excursionista notó el problema. Poco después de que Preferred Sands comprara la mina en Blair a una empresa canadiense, una acumulación húmeda de sedimentos se deslizó e inundó una casa vecina.

Murchison dijo que la compañía sabía que las reservas que heredó eran inestables. Durante el invierno, el material estaba demasiado congelado para moverse. Una vez que se descongeló, los trabajadores se movieron rápidamente para reestructurar la gran pila. Pero antes de que terminaran, una gran tormenta arrojó tanta lluvia que la pila restante se deslizó cuesta abajo, dijo.

Ambas empresas ahora enfrentan posibles multas del estado.

“Hemos tenido una gran cantidad de cambios desde que tuvimos ese derrame”, dijo Murchison. “Todos los días, tenemos que dejar todo para que esté seguro en caso de que llueva dos pulgadas durante la noche”.

Gerasimo y O'Connor se preocupan por otros daños a sus comunidades, como la pérdida del turismo o el desarrollo residencial si las operaciones mineras restan valor al paisaje tranquilo y pacífico que atrae a la gente al centro-oeste de Wisconsin.

“Muchos de nosotros estamos aquí por el país de arena de Aldo Leopold”, dijo O'Connor, refiriéndose al famoso ambientalista de Wisconsin. “Esta es una parte del mundo realmente espectacular, por lo que tenerla destrozada es algo emotivo.

“Pero hay una historia bastante convincente en el otro lado. Es un tema muy ambiguo que lo hace emocionalmente muy difícil”.

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Una respuesta sobre "Los sitios de arena de fracturación de Wisconsin se duplican"

  1. ¿Podría este artículo estar dirigido al Representante de la Asamblea Brett Hulsey? rep.hulsey@legis.wi.gov
    y Susan Hedman, directora regional de la EPA ubicada en Chicago. Debido a que la arena de fractura cruza las fronteras estatales: de Wisconsin a Pensilvania, los federales tienen jurisdicción porque constituye comercio interestatal.

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