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Kirk Gunderson de Onalaska, Wisconsin, se ahorcó en la cárcel del condado de La Crosse en 2005, cuando tenía 17 años. Foto cortesía de Vicky Gunderson

Dos días después de la Navidad de 2005, Kirk Gunderson se ahorcó con una sábana enrollada alrededor de un detector de humo en su celda de aislamiento en la cárcel del condado de La Crosse.

Sobre esta historia

Este informe fue elaborado en colaboración con el Centro de Integridad Pública, una organización de noticias de investigación sin fines de lucro con sede en Washington, DC

Lee la historia del IPC aquí.

Él era 17.

Formó letras con papel higiénico humedecido y enrollado para deletrear el mensaje: "Lo siento 143 familia". El número es la jerga de "Te amo": una letra en I, cuatro letras en amor y tres letras en ti.

Gunderson estaba en la cárcel para adultos por apuñalar a su padre y a su hermano. Aunque enfrentó cargos por intento de asesinato, su familia dice que lo que realmente necesitaba eran servicios de salud mental, que podría haber recibido en el sistema de justicia juvenil, para lidiar con los efectos de las lesiones en la cabeza por los deportes y el abuso de Oxycontin.

La muerte de Gunderson transformó a sus padres en activistas. Su objetivo: abolir una ley de Wisconsin de 1996 que exige que todos los delincuentes de 17 años sean tratados como adultos.

Vicky Gunderson se involucró en asuntos de justicia juvenil después del suicidio en 2005 de su hijo de 17 años, Kirk, mientras estaba en la cárcel del condado de La Crosse. Erik Daily/La Crosse Tribune

“Vivimos con esto todos los días, que nuestro hijo murió solo, en el infierno”, dice Vicky Gunderson, la madre de Kirk. “Simplemente no desaparece”.

Wisconsin es uno de los 13 estados que coloca automáticamente a los jóvenes de 17 años en el sistema de justicia penal para adultos. En los últimos años, casi un tercio de los estados han aprobado leyes para mantener a más delincuentes jóvenes en el sistema de justicia juvenil. Pero no Wisconsin.

En tres sesiones legislativas anteriores, el representante estatal Fred Kessler, D-Milwaukee, presentó un proyecto de ley que colocaría a los jóvenes de 17 años nuevamente en la corte juvenil. Planea ofrecerlo de nuevo. Kessler, ex juez del tribunal de menores de Milwaukee, dice que la ley existente es demasiado dura para la mayoría de los delincuentes juveniles.

“Simplemente siento que las consecuencias de los adultos fueron devastadoras para ellos”, dice Kessler, cuyo proyecto de ley aún permitiría que los menores en casos graves sean juzgados en un tribunal de adultos.

Gráficos: Arrestos, Crimen, Reincidencia

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Arrestos de menores en Wisconsin, 2000 – 2010

Fuente: "El estado de la justicia juvenil en Wisconsin", octubre de 2011, Consejo de Niños y Familias de Wisconsin

Arrestos de jóvenes de 17 años en Wisconsin por crimen

Fuente: “Arrestos de menores en Wisconsin 2010”, Oficina de Asistencia Judicial

Tasas de reincidencia en Wisconsin por grupo de edad, 2002

Fuente: Informe de la Oficina de Auditoría Legislativa de 2008, “Delincuentes de 17 años en el sistema de justicia penal para adultos”, pág. 7.
El representante estatal Fred Kessler, D-Milwaukee, está presentando una legislación que devolvería a los jóvenes de 17 años al sistema de justicia juvenil.

Aproximadamente 250,000 jóvenes de 17 años han sido arrestados desde que se implementó la ley de Wisconsin en 1996, según un informe de octubre. estudio por la organización sin fines de lucro Wisconsin Council on Children and Families. Cerca de 75,000 de ellos pasaron algún tiempo en la cárcel para adultos, encontró el estudio.

Algunos defienden la ley de Wisconsin, diciendo que la amenaza de una sentencia de un adulto disuade a los jóvenes de infringir la ley, y tratarlos con severidad puede disuadirlos de reincidir.

“No creo que seamos buenos para hacer que la gente entienda que sus delitos tienen consecuencias”, dice la representante Robin Vos, republicana de Burlington, partidaria abierta de mantener a los jóvenes de 17 años en el sistema de adultos. “Si cometes un delito, te mereces las consecuencias”.

Vos dice que la ley ha estado funcionando bien durante los últimos 15 años. En última instancia, cualquier edad establecida para la consideración automática como adulto para el enjuiciamiento penal será arbitraria, dice, y 17 es un buen lugar para trazar esa línea.

El representante estatal Robin Vos, republicano de Burlington, dice que la ley estatal que trata a los jóvenes de 17 años como adultos en el sistema de justicia penal disuade el crimen.

“Lo que me preocupa es asegurarme de que la víctima obtenga justicia”, dice Vos. “Mimamos (a jóvenes de 17 años) en el pasado, y eso no funcionó. Si los tratamos como adultos, con suerte no ofenderán”.

Muchos investigadores no están de acuerdo y citan un creciente cuerpo de evidencia neurológica y estadística que sugiere que la política de Wisconsin es contraproducente. Pero ellos y otros defensores se encuentran bloqueados, en parte debido a preocupaciones sobre el costo.

El sistema juvenil ofrece más servicios de rehabilitación que el sistema de adultos, lo que lo hace más costoso. La Asociación de Servicios Humanos del Condado de Wisconsin, el grupo que representa a los departamentos locales de servicios humanos, estima que volver a poner a los jóvenes de 17 años en el sistema juvenil costaría colectivamente a los 72 condados del estado $75 millones adicionales al año.

John Reinemann, director legislativo de la Asociación de Condados de Wisconsin, dice que si la ley cambia, el estado deberá proporcionar más fondos a los condados.

“Apoyamos la restauración de los jóvenes de 17 años al sistema juvenil, pero nuestro aumento en el costo debe cumplirse”, dice Reinemann, cuyo grupo representa los intereses de los condados de Wisconsin. “La única otra forma en que podríamos obtener fondos sería economizando otros programas. … Simplemente no creo que quede mucha grasa por cortar”.

Una herramienta contundente

Según la ley de Wisconsin, los jóvenes de 17 años no pueden votar, comprar cigarrillos ni beber alcohol. Se les considera menores en casi todos los sentidos, excepto cuando cometen un delito.

Los sistemas juveniles y de adultos son muy diferentes: el primero está más orientado a cambiar el comportamiento futuro a través del tratamiento y la programación; el último se centra en el castigo junto con la rehabilitación.

Jim Moeser fue administrador del tribunal de menores del condado de Dane y ahora es subdirector del Consejo de Niños y Familias de Wisconsin, que respalda los cambios en la ley. Moeser dice que el tribunal de menores brinda más servicios para ayudar a los jóvenes a cambiar y oportunidades para la participación familiar. Las oraciones son más cortas y más individualizadas.

Algunos llaman a la política de tratar a todos los jóvenes de 17 años como adultos una herramienta contundente, señalando que la ley de Wisconsin ya permite que cualquier persona mayor de 10 años, uno de los límites de edad más bajos de la nación, sea juzgada en un tribunal de adultos si comete ciertos delitos. como el homicidio en primer grado.

La ley también significa que los jóvenes de 17 años, como Gunderson, pueden ser retenidos en cárceles para adultos antes de ser condenados, lo que podría poner a los jóvenes con criminales adultos endurecidos. Los críticos dicen que estos jóvenes delincuentes deberían permanecer en instituciones juveniles.

El fiscal de distrito del condado de Racine, Mike Nieskes, apoya la ley estatal que trata a los jóvenes de 17 años como adultos en el sistema de justicia penal. Cortesía de Pete Selkowe

Pero el fiscal de distrito del condado de Racine, Michael Nieskes, argumenta que el sistema juvenil de Wisconsin está diseñado para adolescentes y niños más jóvenes, no para jóvenes de 17 años. Él ve los 17 años como un "punto de inflexión" entre ser un adulto y ser un niño.

No obstante, la política de juzgar automáticamente a los menores en un tribunal de adultos está disminuyendo en los Estados Unidos a medida que surgen nuevas pruebas que desafían estos enfoques "duros con el crimen".

Reciente estudios muestran que los menores en establecimientos para adultos tienen tasas más altas de reincidencia, y reinciden de manera más grave, que los delincuentes comparables en el sistema juvenil. Si bien los defensores argumentan que la política dura disuade a los jóvenes de cometer delitos, la disuasión es difícil de probar y la investigación no es concluyente.

Y la evidencia neurológica reciente sugiere que los jóvenes simplemente no tienen la misma capacidad para apreciar las consecuencias de sus acciones, lo que arroja más dudas sobre la justicia de tratar a los delincuentes juveniles de la misma manera que a los adultos.

Durante los últimos cinco años, 15 estados han modificado sus estatutos para aumentar la edad de jurisdicción de los tribunales de menores, sacar a los delincuentes juveniles de las cárceles y prisiones para adultos y cambiar las leyes de transferencia para mantener a más menores en los tribunales de menores, según Campaign for Youth Justice. , un grupo que favorece mantener a los jóvenes en el sistema de justicia juvenil.

En el Medio Oeste, Illinois e Indiana han cambiado las leyes para mantener a más jóvenes fuera de los tribunales de adultos, y varios estados más están contemplando cambios, dice el grupo.

¿Súper depredadores?

A lo largo de la mayor parte de la historia estadounidense, los delincuentes juveniles han sido tratados de manera diferente a los adultos, con un énfasis creciente en la rehabilitación. Pero un aumento en la delincuencia juvenil, que comenzó a fines de la década de 1980 y alcanzó su punto máximo en 1994, provocó temores en todo el país sobre una generación de jóvenes "súper depredadores" excepcionalmente violentos.

Programas de Estuche para joggers de Central Park de 1989 destacó los temores prevalecientes: cinco jóvenes, de 14 a 16 años, fueron acusados ​​de golpear y violar a una mujer de 28 años. En 2002, sus condenas fueron anuladas después de que se descubrió que habían confesado falsamente el crimen y se identificó al verdadero perpetrador. Pero para entonces, muchos estados habían endurecido sus códigos juveniles para que fuera más fácil juzgar a los menores como adultos.

El enfoque de dureza con los jóvenes de Wisconsin se inició en 1991 cuando un niño de 11 años disparó y mató a un hombre de 21 años en Racine. No podía ser acusado en un tribunal de adultos debido a su edad. El incidente impulsó al juez de circuito del condado de Racine, Dennis Barry, ahora fallecido, a ayudar a revisar el código de justicia juvenil, que él y otros sintieron que no protegía adecuadamente a las víctimas y al público.

La legislatura estatal aprobó una ley que traslada la jurisdicción de los jóvenes de 17 años a un tribunal de adultos y entró en vigor en 1996.

Desde entonces, ha habido una disminución constante de la delincuencia juvenil en los Estados Unidos y en Wisconsin. Las preocupaciones sobre una generación de "súper depredadores" nunca llegaron a buen término.

cerebros inmaduros

Las preguntas sobre la equidad de tratar a los delincuentes juveniles como adultos han sido impulsadas en gran parte por el creciente conocimiento sobre cómo se desarrolla el cerebro.

Ahora se acepta ampliamente que la mayoría de los adultos jóvenes todavía están desarrollando sus capacidades de juicio, planificación y toma de decisiones, incluso a los 20 años.

El cerebro de un joven de 17 años tiene un desarrollo muy diferente al de uno de 25 años, dice Michael Caldwell, investigador del Centro de Tratamiento Juvenil de Mendota en Madison, una clínica de salud mental estatal segura para delincuentes masculinos jóvenes.

Esto significa que los jóvenes son más impulsivos que los adultos, dice Caldwell. Su comportamiento imprudente tiende a disminuir a medida que sus cerebros maduran, dice.

Los delitos que cometen los menores de Wisconsin suelen ser no violentos, como el toque de queda o las infracciones de bebidas alcohólicas. Solo el 2 por ciento de los arrestos de menores en 2010 fueron por delitos violentos, según un estudio reciente. estudio por la Oficina de Asistencia Judicial del estado.

En el siglo 2005 Roper contra Simmons decisión, la Corte Suprema de EE. UU. reconoció la nueva ciencia que muestra una diferencia fundamental entre los cerebros de jóvenes y adultos. El fallo 5-4 sostuvo que imponer la pena de muerte a los delincuentes que tenían menos de 18 años cuando cometieron el delito es inconstitucional.

Pero los defensores de la ley de Wisconsin argumentan que los jóvenes de 17 años aún pueden distinguir el bien del mal y deben rendir cuentas de la misma manera que los adultos mayores.

“He leído todos esos estudios sobre el desarrollo del cerebro, pero dicen que un cerebro no madura hasta los 25 años”, dice el fiscal Nieskes. “Tenemos que elegir una edad, y creo que 17 funciona bien. … 17 es edad suficiente para que paguen todas las consecuencias de sus acciones”.

¿La prisión de adultos es adecuada para los niños?

Los estudios también muestran que los jóvenes corren un riesgo mucho mayor de victimización y muerte en las cárceles y prisiones para adultos que en los centros de menores.

Mientras esperaba el juicio por cargos de intento de homicidio, Kirk Gunderson fue encarcelado con reclusos mayores. Sus padres dicen que su hijo buscó su ayuda después de que un delincuente adulto se expusiera al niño y le dijera: "Voy a tenerte". Dicen que las autoridades de la cárcel, cuando se les informó de esta amenaza, respondieron limitando los movimientos de Gunderson. Ya no podía ir a la iglesia.

A los 17, Kirk Gunderson dibujó estos dos autorretratos en la cárcel. Hizo el de la izquierda durante el verano de 2005, cuando fue encarcelado por primera vez, y el de la derecha aproximadamente una semana antes de quitarse la vida ese diciembre. Cortesía de Vicky Gunderson

Vicky Gunderson dice que su hijo estaba tomando Prozac, un antidepresivo, pero necesitaba más ayuda de salud mental. Su hijo accedió a declararse culpable de cargos mucho menores y probablemente estaba en camino de ser liberado pronto. Pero días después, lo atraparon con materiales para hacerse un tatuaje. Su castigo, ser puesto en aislamiento, fue más de lo que podía soportar, dice Gunderson.

Los menores tienen 19 veces más probabilidades de suicidarse en la cárcel que los jóvenes de la población general, y 36 veces más probabilidades de suicidarse en una cárcel para adultos que en un centro de detención juvenil, según un estudio de 2007. estudio de Campaign for Youth Justice, la organización sin fines de lucro con sede en Washington, DC.

También hay una dinámica racial significativa. Un Consejo de Wisconsin sobre Niños y Familias estudio que rastreó a 1,000 jóvenes de 17 años de Wisconsin acusados ​​durante seis años encontró que los jóvenes negros tenían muchas más probabilidades de ser encarcelados que los blancos. El ochenta por ciento fue enviado a la cárcel o prisión en comparación con el 46 por ciento de los jóvenes blancos.

Pam Oliver, profesora de sociología en la Universidad de Wisconsin-Madison que estudia el encarcelamiento, dice que Wisconsin tiene una de las peores disparidades raciales del país, tanto a nivel de adultos como de jóvenes. Los jóvenes negros también suelen ingresar a prisión a una edad más temprana, lo que magnifica el impacto en este grupo, dice ella.

En 2008, Oliver sirvió en el entonces gobernador. Comisión de Jim Doyle para la Reducción de las Disparidades Raciales en el Sistema de Justicia de Wisconsin. Eso recomendado devolver a los jóvenes de 17 años a la corte de menores, y concluyó que la política actual estaba exacerbando el “conducto de la escuela a la prisión” para los negros.

Pero nada cambió, por razones que Oliver cree que tienen menos que ver con una evaluación sobria de la política pública que con una preocupación por los costos.

“Te gustaría que el sistema tratara de rehabilitar a los jóvenes y no desecharlos”, dice ella. “Muchas personas no creen que sea una buena idea tratar a los jóvenes de 17 años como adultos. Honestamente, le ahorra al estado mucho dinero. El dinero es lo que realmente está pasando”.

Obstáculos para cambiar

El sistema juvenil es significativamente más caro que el sistema correccional para adultos. Si bien cuesta alrededor de $50 por día albergar a un recluso en la cárcel y alrededor de $87 por día para albergar a un recluso en una prisión estatal, el costo diario en los centros juveniles oscila entre $140 y $215, una análisis fiscal del Departamento de Correcciones muestra.

El administrador de la corte de menores del condado de Dane, John Bauman, dice que devolver a los jóvenes de 17 años a la corte de menores agregaría una carga financiera al sistema de menores. Bauman cree que Wisconsin debería aumentar la edad a los 18 años, pero dice que el costo ha sido el principal impedimento.

“Realmente se reduce a cómo vamos a hacer esto sin poner en serio peligro al resto del sistema”, dice Bauman.

Los defensores responden que la medida eventualmente se pagaría sola: menos reincidencia significa menores costos sociales y penitenciarios.

“A largo plazo, ahorra dinero, no hay duda”, dice la hermana Esther Heffernan, profesora de sociología en Edgewood College en Madison que investiga las políticas penitenciarias.

Heffernan señala que las instalaciones para menores de Wisconsin solían estar abarrotadas. Pero desde el año 2000, la tasa de arrestos de menores ha bajado un 37 por ciento, según un estudio del Consejo de Niños y Familias de Wisconsin de 2011. De hecho, tres instituciones correccionales juveniles estatales se consolidaron en un sitio en julio.

Kessler dice que el apoyo bipartidista a su proyecto de ley está creciendo. Sin embargo, dado el estado de ánimo dominante de la Legislatura de ser duro con el crimen y controlar el gasto, “Creo que esto va a ser difícil de vender en este clima en este momento”, admite Kessler.

Vicky y Kermit Gunderson de Onalaska, Wis., con su hijo Jay en su segunda carrera anual de concientización en octubre de 2011. La familia organizó el evento local en memoria de Kirk. Cortesía de Vicky Gunderson

Vicky Gunderson promete seguir luchando. Después de la muerte de su hijo Kirk, ella y su esposo Kermit visitaron su celda solitaria. Presionaron para quitar los detectores de humo que el niño había usado para ahorcarse.

En el otoño de 2006, se retiraron los detectores.

Los Gunderson dicen que seguirán presionando para que Wisconsin cambie su ley que trata automáticamente a los jóvenes de 17 años como delincuentes adultos. Hablaron ante el Congreso, dieron entrevistas, escribieron cartas al editor y recientemente realizaron la segunda carrera anual para crear conciencia sobre el tema en nombre de su hijo.

“Él sigue siendo mi hijo”, dice ella. "Simplemente no te rindas con tus hijos, pase lo que pase".

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7 respuestas a “Infractores menores, consecuencias mayores”

  1. ¡¡¡Sigue el dinero!!! No las ganancias obtenidas por Corrections Corporation of America, sino la parte de esas ganancias que han ido a parar a los políticos que aprobaron las leyes que permiten las prisiones privadas. En caso de que se esté preguntando sobre el impulso de la 'privatización, de cualquier cosa, las prisiones públicas no pueden hacer contribuciones de campaña. Ni Medicare ni la Administración del Seguro Social. Estos políticos pueden ser codiciosos y corruptos, pero no son estúpidos. Los sobornos de campaña resultan en leyes más estrictas, leyes de tres strikes y sentencias mínimas. ¿Por qué si no nuestro país tendría la tasa más alta de encarcelamiento en el mundo? Para llenar la billetera de nuestro político.

  2. Es un argumento difícil. Por un lado este chico apuñaló a 2 personas y a sus 17 años sabe lo que hace. No compro el argumento de que no conocía un argumento mejor. Un trato difícil para mamá y papá, pero él era un peligro. El argumento de que un 17 no puede comprar un cigarrillo pero puede ir a prisión no es un problema. Si ese es el caso, un mejor argumento sería que tenemos jóvenes de 18 a 20 años luchando en Afganistán et. Alabama. y no pueden tomar una cerveza.

    Hay muchos matones de 17 años en la calle, necesitan ser tratados como adultos. Olvídese de los ladrones de tiendas y otros delitos menores, pero Felony es un guardián para el enjuiciamiento de adultos.

  3. Por favor, dime que entiendes que hay una gran diferencia entre "conocer el bien del mal" y ser capaz de resistir el impulso de hacer lo que estás contemplando cuando tienes 17 años. se considera un adulto) y la posibilidad de que el cerebro esté dañado de alguna manera que se manifieste en la falta de control de los impulsos y buenas habilidades para tomar decisiones es una buena razón para darle una oportunidad a un niño. Piensa en las cosas que hiciste cuando tenías 18 años. ¿Sigues pensando que fueron buenas decisiones?

  4. ¿Dónde está la petición para firmar? Eso es ridículo cobrar un diecisiete solo como adulto. No son adultos, todavía están en la escuela y los padres los están cuidando. ¿Es esto realmente a lo que ha llegado todo esto sobre el dinero y no la rehabilitación de menores? Se perderán en el sistema de adultos o, peor aún, terminarán en las calles cometiendo más delitos. El sistema de Menores sí les enseña a no repetir y si lo hacen entonces deciden cómo se les debe imputar. Concedido según el delito, lo entiendo, pero tiene que haber pautas. ¿No estamos para ayudar a nuestros hijos? ¡¡Esto es una locura!!

  5. Según la ley de Wisconsin y Nueva York, los jóvenes de 17 años no pueden votar, comprar cigarrillos ni beber alcohol. Se les considera menores en casi todos los sentidos, excepto cuando cometen un delito. Esto necesita cambiar. Son menores y deben ser tratados como menores. Mis condolencias van para la familia Gunderson. El estado de Wisconsin le falló a Kirk Gunderson al no brindarle los servicios de salud mental que tanto necesitaba. Le fallaron a Kirk Gunderzon al encarcelarlo con un delincuente sexual infantil. Nunca se debería haber permitido que esto ocurriera. Culpo a nuestro sistema de justicia.

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