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Presentación de diapositivas: Trabajos o humedales. ¿Debemos elegir uno?

Esta historia fue producida para WBEZ/Chicago Public Media “Al frente y en el centro”, un proyecto sobre problemas críticos que enfrenta la región de los Grandes Lagos. La última ronda de informes, puso en marcha en noviembre, cubre el papel de los Grandes Lagos en el futuro económico de la región.

Llámela la teoría de la relatividad ambiental de Bud Harris. El profesor emérito de ciencias naturales y aplicadas de la Universidad de Wisconsin-Green Bay descubrió que cuando las personas miran el humedal de Bergstrom, “ven lo que quieren ver”, según su perspectiva.

Para los expertos en humedales como Harris, la pequeña porción de tierra a menos de una milla del estadio que alberga al campeón mundial Green Bay Packers es un recurso raro y valioso que brinda beneficios ambientales al mismo tiempo que sustenta una rica variedad de flora y fauna.

Para otros, lo que es más importante, incluidos los miembros de la Legislatura estatal, es un obstáculo en el camino de la creación de empleos, un parche tristemente degradado de oportunidad desperdiciada.

Durante el debate sobre este terreno el 2 de febrero, irónicamente el Día Mundial de los Humedales, un legislador lo llamó “este charco”. Otro lo culpó por privar a los niños de las salchichas que, de lo contrario, podrían estar en sus macarrones con queso. Más sobre esto más adelante.

La propiedad de Bergstrom, junto a una autopista ya la sombra de Lambeau Field.
La propiedad de Bergstrom, junto a una autopista ya la sombra de Lambeau Field. Kate Golden / Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin

Al final, la mayoría republicana de la Legislatura votaron para eximir al humedal de Bergstrom del alcance entrometido de los burócratas estatales. El proyecto de ley que aprobaron permitirá que se llenen “menos de tres acres” de la parcela, sin permisos ni procesos adicionales, siempre que se creen 1.5 acres de nuevos humedales por cada acre afectado.

El gobernador republicano Scott Walker promulgó rápidamente la ley como Ley 6 de 2011.

Era el mismo número que una ley anterior que otorgaba a Wisconsin lo que George Meyer, exjefe del Departamento de Recursos Naturales del estado, llama “las protecciones de humedales más sólidas del país”.

Ley 6 de 2001, que llenó una laguna en la regulación federal de humedales creada por un fallo de la Corte Suprema de EE. UU., fue aprobada por unanimidad en ambas cámaras de la Legislatura estatal. La Asociación de Humedales de Wisconsin y la Asociación de Agentes Inmobiliarios de Wisconsin, en una autoproclamada "asociación improbable", emitieron un comunicado de prensa conjunto anunciando la medida.

Qué diferencia hace una década. Durante el debate del 2 de febrero, el senador estatal Dale Schultz, R-Richland Center, criticó las protecciones vigentes para el humedal Bergstrom y dijo: “Esta situación es el ejemplo de lo que está mal con la política estatal y cómo impide el desarrollo y la creación de empleos en este estado”.

Walker evidentemente está de acuerdo. Este otoño, convocó a la Legislatura a una sesión especial para un paquete de proyectos de ley que denominó “Back to Work Wisconsin”. Estos incluyeron una renovación propuesta de las reglas del estado con respecto a la preservación de los humedales.

Aún no se han anunciado detalles, el proyecto de ley aún está en redacción, pero Walker ha prometido un “proceso de permisos de humedales mejorado y simplificado” y “lograr un aumento general en la superficie de humedales”.

El proyecto de ley, que el gobernador denominó "Restauración de humedales y hábitats", probablemente facilitará que los propietarios rellenen humedales considerados de calidad marginal a cambio de mitigación: la creación de nuevos humedales de calidad supuestamente superior.

Ya sea que veas esto como bueno o malo, bueno, eso depende de tu perspectiva.

La mayoría de los humedales históricos en el área de Green Bay se han ido. Los humedales restantes se muestran aquí en verde y azul sobre imágenes de satélite.
La mayoría de los humedales históricos en el área de Green Bay se han ido. Los humedales restantes se muestran aquí en verde y azul sobre imágenes de satélite.

Lograr un equilibrio

Los humedales cumplen funciones ambientales críticas, desde prevenir inundaciones hasta mejorar la calidad del agua y proporcionar un hábitat para la vida silvestre. Pero durante gran parte de la historia de la nación, fueron vistos como terrenos baldíos y se llenaron a voluntad.

Wisconsin alguna vez tuvo 10 millones de acres de humedales, aproximadamente el 50 por ciento de los cuales han sido destruidos. A otros estados de los Grandes Lagos les ha ido aún peor: Illinois, Indiana y Ohio se han despojado cada uno de entre el 85 y el 90 por ciento de sus existencias originales de humedales.

Pero las virtudes de los humedales se han filtrado gradualmente en la conciencia de la nación. La Corte Suprema de Wisconsin, en un fallo de 1972, decretó que “los pantanos y humedales desempeñan un papel vital en la naturaleza, son parte del equilibrio de la naturaleza y son esenciales para la pureza del agua en nuestros lagos y arroyos”.

De hecho, los humedales del estado son de importancia nacional.

“Wisconsin produce muchos patos”, dice Gildo Tori, director de políticas públicas de una organización sin fines de lucro. Ducks Unlimited's Great Lakes/Atlantic Region, con sede en Ann Arbor, Michigan. Cita datos que muestran que los patos anillados en Wisconsin fueron asesinados por cazadores en más de otros 25 estados, así como un estudio que encontrado Los cazadores de aves acuáticas generan miles de millones de dólares en actividad económica a nivel nacional y sustentan decenas de miles de puestos de trabajo que, señala Tori, “no se pueden exportar”.

A principios de 2001, la Corte Suprema de los Estados Unidos emitió una decisión que el Cuerpo de Ingenieros del Ejército interpretó como una limitación de su autoridad reguladora a los humedales contiguos a las vías navegables. Eso eliminó las protecciones federales de los humedales aislados, alrededor del 20 por ciento del total del estado.

El DNR estatal, anticipándose a esta decisión, compiló una lista de humedales potencialmente afectados, la cual hizo pública. “La reacción fue abrumadora”, recuerda Meyer, el exjefe de la agencia. “La gente decía: 'Espera un momento. ¡Me gusta ir allí! ”

Meyer, ahora director de la Federación de Vida Silvestre de Wisconsin, estima que el proyecto de ley de protección de humedales resultante fue respaldado por entre dos tercios y tres cuartos de los residentes del estado. El apoyo fue aún mayor en la Legislatura estatal, donde ni un solo legislador se opuso.

Cortesía de Tom Larson.

“Fue algo en lo que estuvieron de acuerdo los legisladores de Wisconsin”, reflexiona Tom Larson, vicepresidente de asuntos legales y públicos de la Asociación de Agentes Inmobiliarios de Wisconsin. Pero ahora cree que la ley no ha hecho lo que se esperaba: “lograr un equilibrio entre la protección ambiental y el desarrollo económico y los derechos de propiedad privada”.

Un problema, dice Larson, es que las reglas actuales “no diferencian entre los diferentes tamaños y calidades de los humedales”. Por lo tanto, “una pequeña depresión en tierras de cultivo” puede recibir las mismas protecciones que un humedal de calidad.

Larson también cree que los dueños de propiedades deben pasar por muchos obstáculos antes de poder solicitar permiso para rellenar los humedales con la condición de que creen otros nuevos.

Bajo reglas actuales de DNR, los propietarios primero deben considerar "alternativas viables", que según Larson pueden incluir hacer el proyecto en otro lugar o no hacerlo. Y luego deben tratar de minimizar el daño a los humedales, por ejemplo, reduciendo el tamaño del proyecto.

Lo que le gustaría a la Asociación de Agentes de Bienes Raíces, dice Larson, es que la mitigación se considere al principio del proceso “si hay un beneficio ambiental neto”. Él cree que es posible crear nuevos humedales que sean tan buenos o mejores que los que reemplazan, pero reconoce que los defensores de los humedales piensan que esto rara vez es cierto.

Predice Larson: "Probablemente nunca estemos de acuerdo en eso".

Erin O'Brien de la Asociación de Humedales de Wisconsin, caminando en un humedal urbano de Madison, llama a la elección entre trabajos y conservación de humedales “una falsa dicotomía”. Kate Golden/Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin

No es tan bueno como el oro

Erin O'Brien es directora de políticas de la Asociación de Humedales de Wisconsin, un grupo sin fines de lucro dedicado a proteger los humedales restantes del estado. Ocupa una pequeña oficina en el centro de Madison, en un edificio con otros grupos ambientalistas.

Wisconsin tiene un buen historial en lo que respecta a la protección de humedales, dice O'Brien: "El DNR y el Cuerpo de Ingenieros del Ejército se toman en serio sus obligaciones". Gracias a las importantes inversiones en restauración de humedales, en parte a través de la Iniciativa de Restauración de los Grandes Lagos, un plan de acción federal, Wisconsin ahora está “restaurando más humedales de los que estamos rellenando”.

Pero O'Brien señala que, con cinco millones de acres de humedales perdidos, "va a pasar mucho tiempo antes de que estemos cerca de donde solíamos estar". Y está preocupada por los avances que están haciendo los “grupos que presionan para relajar los estándares” con respecto a los humedales.

“Somos el estándar de oro”, dice de Wisconsin. “Y el patrón oro está siendo socavado”.

O'Brien llama al argumento de que los humedales de baja calidad se pueden reemplazar fácilmente "un muy buen argumento de venta". Pero ella no lo cree: "Muchos de los humedales que se están restaurando en estos días son estanques de agua abiertos, a diferencia de los sistemas históricamente intactos".

Algunos tipos de humedales, como ciénagas y pantanos, no se pueden recrear en absoluto, dice O'Brien. Y aunque su grupo no está completamente en contra del relleno, cuando sea necesario, incluso el mejor de los casos implica la pérdida de humedales en su ubicación actual. “Deberíamos mantener los humedales justo donde están”.

Además, los ambientalistas y los desarrolladores no están de acuerdo sobre lo que constituye un humedal digno.

“La gente hablará sobre cómo apoyan a los humedales”, suspira O'Brien. “Entonces dirán: 'Pero este humedal es realmente un perro. ” Más agravante aún, al menos para ella, es que los humedales descartados de esta manera normalmente fueron degradados por la actividad humana.

Un prado de juncos de Madison, raro en un área urbana, en noviembre de 2011. Los animales pueden anidar encima de estas matas en la primavera. Kate Golden/Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin

O'Brien organiza un recorrido para los reporteros de los humedales de Madison, incluidos dos a poca distancia uno del otro en el lado este cercano de la ciudad.

El primer humedal colinda con Starkweather Creek, detrás de una gasolinera y un complejo de apartamentos. La parcela está dominada por el alpiste carrizo, una especie invasora. O'Brien dice que este es un humedal que los desarrolladores, si pudieran, clamarían por llenar, porque ya está muy degradado. Y, sin embargo, sigue cumpliendo funciones importantes: prevenir inundaciones y ayudar a purificar el agua.

El segundo humedal, a lo largo de una vía férrea a unas cuadras de distancia, también contiene algo de alpiste carrizo. Pero aquí hay matas de juncos, grandes grupos de vegetación con raíces profundas que extraen agua del subsuelo, lo que lo convierte en un humedal urbano extraordinario.

¿Qué se necesitaría para restaurar el primer humedal a la calidad de este segundo? O'Brien niega con la cabeza. Eso, dice, sería "casi imposible".
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valor funcional

Bud Harris, profesor emérito de ciencias naturales y aplicadas de la Universidad de Wisconsin-Green Bay, está rodeado por una especie invasora en un humedal de Green Bay. Kate Golden/Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin
Bud Harris, profesor emérito de ciencias naturales y aplicadas de la Universidad de Wisconsin-Green Bay, está rodeado por una especie invasora en un humedal de Green Bay. Kate Golden/Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin

La propiedad de Bergstrom adquirió su nombre porque el desarrollador propuesto es John Bergstrom, jefe del concesionario de automóviles más grande del estado, con sede en las cercanías de Neenah, Wisconsin. La parcela completa ocupa 21 acres, incluidos 11 acres que se rellenaron en algún momento entre 1998 y 2002; no está claro por quién, o si esto se hizo legalmente.

Lambeau Field y un centro comercial se pueden ver en la distancia. Los autos y camiones atraviesan la propiedad por tres lados, principalmente en la autopista 41, una de las principales autopistas. Las áreas más visibles, a lo largo de la periferia perturbada, han sido ocupadas por un invasor alto y ondulante llamado Phragmites, o caña común. En el derecho de paso cerca de Argonne Street, alguien descartó la batería de un automóvil.

“Sospecho que para una persona promedio no es tan atractivo”, admite Harris mientras camina por el perímetro de la parcela, sin querer traspasar, en un día nublado de octubre. “La gente no ve el valor funcional”.

Harris es uno de los tres profesores de UW-Green Bay, a quienes atribuye una combinación de 60 años de experiencia relevante, que inspeccionaron el humedal con permiso el año pasado. en un memorándum a la Asociación de Humedales de Wisconsin, el trío escribió: "Hasta donde sabemos, pocos humedales urbanos, si es que hay alguno, en el área metropolitana de Green Bay continúan brindando este nivel de servicios ecosistémicos".

El junco común, una especie invasora, se ha apoderado de los bordes perturbados del humedal de Bergstrom. Sin embargo, quedan muchas plantas nativas; un miembro del personal del DNR escribió que era uno de los mejores humedales urbanos de su mandato. Kate Golden/Centro de Periodismo de Investigación de Wisconsin

Parte del valor de este humedal, explica Harris, es que ha sobrevivido, incluso después de haber sido separado de su cuenca por la acción humana. “Alrededor del 90 por ciento de los humedales en esta área han desaparecido”, dice. “Algunas personas continúan sintiendo que hay mejores usos”.

El 30 de abril de 2010, se presentó una solicitud para llenar los humedales en el sitio de Bergstrom al DNR estatal. Poco después, el biólogo de vida silvestre del DNR, Dick Nikolai, visitó el sitio y descubrió que contenía juncias y plantas raras, así como grullas canadienses, de luto. palomas y becadas. “Este es uno de los mejores humedales urbanos en mi mandato y merece permanecer funcional e intacto”, escribió en su los encuestados.

El especialista en gestión del agua, Jon Brand, se negó a aprobar el proyecto y señaló el alto valor funcional del humedal y la existencia de una alternativa viable, en una propiedad que describió como “disponible”.

Sin embargo, un superior del DNR dio luz verde al permiso, lo que llevó a la Asociación de Humedales a solicitar una audiencia de caso impugnado para revisar esta decisión. La solicitud fue concedida pero la audiencia nunca se llevó a cabo.

Y luego, a los pocos días de asumir el cargo, el gobernador Walker propuso un proyecto de ley para permitir que el proyecto Bergstrom siguiera adelante. Él , que son el proceso de aprobación actual por parte de los profesionales del DNR es "un poco al revés", explicando que "debería haber más poder en manos de los funcionarios electos".

Meyer, el exjefe del DNR, dice que el proyecto de ley original “habría afectado miles de acres en el condado de Brown”. Al final, su alcance se redujo a solo el humedal Bergstorm. Meyer ve esto como una señal positiva del fuerte apoyo continuo a la protección de los humedales.

Pero, como reconoce, también existe una creciente presión política para que Wisconsin modifique sus normas sobre humedales.

¿Humedales versus empleos?

Al presionar para eximir el humedal de Bergstrom a principios de este año, los legisladores republicanos enmarcaron el problema en términos de empleos versus regulación excesiva. El desarrollador había anunciado planes para un proyecto minorista, supuestamente el mega-outlet Bass Pro Shops.

El representante estatal Scott Krug, republicano de Wisconsin Rapids, reprendió a los opositores por “mantener la creación de empleos en un segundo plano en lugar de darles a los burócratas sus premios por logros de por vida”. Otros llevaron esta línea de razonamiento aún más lejos.

“En este momento, mientras hablamos, hay una mamá y un papá en algún lugar del área de Green Bay”, entonó el representante Joel Kleefisch, republicano por Oconomowoc. “Y están sentados con sus hijos en la mesa y comen macarrones con queso con ellos. Y hay una mamá y un papá que desearían poder permitirse poner perritos calientes en los macarrones con queso, pero no tienen trabajo en este momento”.
ESCUCHE: Rep. Kleefisch sobre macarrones con queso y trabajos

Kleefisch, llamando a las reglas de humedales del estado “un obstáculo en el camino”, desafió a sus colegas: “Este organismo tiene la capacidad, esta noche, cada uno de ustedes tiene la capacidad de decir, 'Vamos a eliminar ese obstáculo para que su mamá o tu papá pueden tener un trabajo.' ”

Este plan del sitio, aprobado por DNR en 2010, llenaría 1.65 de 11 acres de humedal en el lado norte de la estructura. Los legisladores eximieron a "menos de tres acres" del sitio de las leyes de humedales, lo que permitió que el desarrollador escapara de una audiencia de caso impugnado.
Paul Kent

En ese momento, se habían planteado serias dudas sobre el supuesto vínculo con Bass Pro Shops, una cadena con sede en Missouri con 58 tiendas en 26 estados y Canadá. La empresa, cuya base de clientes incluye cazadores y pescadores, renunciado ningún interés en destruir los humedales.

“Recibimos una llamada telefónica casual de alguien en esa propiedad”, dice el portavoz Larry Whiteley, explicando la profundidad de la participación de su compañía con mentalidad conservacionista. “Entonces no sabíamos que era un humedal”. Y aunque sigue siendo posible una tienda en Wisconsin, es probable que no esté en el sitio de Bergstrom, "después de la crucifixión que tomamos por algo que no hicimos".

El representante estatal Brett Hulsey, D-Madison, dice que el furor ha "creado tanto retroceso que el único negocio que podrán ubicar allí es un prestamista de día de pago". Paul Kent, un abogado de Bergstrom, dice que el plan aún es aterrizar “algún tipo de destino minorista” en el sitio. Pero más de nueve meses después de que se otorgó la exención, no se ha producido ningún avance.

Walker, al convocar a una sesión especial que incluirá la revisión de las reglas estatales sobre humedales, dijo que su objetivo era enfocarse “como un rayo láser” en la creación de empleo. Eso ha sido recibido con escepticismo por los demócratas de la oposición, quienes nota que la sesión en curso ha incluido proyectos de ley sobre reglas de caza de venados, educación sexual en escuelas públicas, venta de alcohol temprano en la mañana y defensa personal en el hogar.

Los demócratas también dicen que los republicanos parecen más interesados ​​en complacer intereses especiales que en crear empleos. El apoyo del Partido Republicano a las restricciones buscadas por la Asociación de Agentes Inmobiliarios y otros sobre la ubicación de turbinas eólicas ha llevado a la suspensión o cancelación de cinco importantes proyectos de energía eólica que, según el Wisconsin State Journal reportaron, habría proporcionado “una inyección relativamente rápida de alrededor de $1.6 mil millones en desarrollo económico y casi 1,000 empleos temporales de tiempo completo”.

Si bien los intereses comerciales que respaldan los cambios en la política estatal de humedales tienen una influencia considerable (ver gráfico), O'Brien llama a la elección entre trabajos y conservación de humedales “una falsa dicotomía”. Ella argumenta que, según la ley actual, “hay muchos proyectos de desarrollo en todo el estado que se han desarrollado al mismo tiempo que evitan y minimizan los impactos en los humedales”.

Todd Ambs, ex administrador de la división de agua del DNR, está de acuerdo: "Todavía tengo que ver evidencia concreta de que la forma en que estamos protegiendo nuestros recursos de humedales en Wisconsin haya dañado de alguna manera las actividades comerciales del estado".

Los datos proporcionados por el DNR estatal muestran que el 87.5 por ciento de los más de 6,500 permisos para la mitigación de humedales entre 2002 y finales de septiembre de 2011 fueron aprobados. Y el tiempo promedio de procesamiento cayó de 135 días en 2003 a 30 días el año pasado.

Larson, de la Asociación de Agentes Inmobiliarios, dice que estos números son engañosos, porque no cuentan los proyectos rechazados anteriormente en el proceso. “Desafortunadamente”, dice, “muchos proyectos nunca avanzan o se reducen drásticamente”.

Ambs, ahora presidente de National River Network en Portland, Oregón, se enfada con esto y dice que “los solicitantes que trabajan con el departamento a menudo pueden encontrar un término medio donde pueden completar el proyecto y Proteger el medio ambiente."

Más allá de eso, Ambs no conoce ningún caso “en el que la mitigación de humedales y la restauración humana de un humedal puedan compensar adecuadamente la destrucción de un humedal que la madre naturaleza tardó 10,000 XNUMX años en crear”.

Pero tal conversación puede no importar tanto a los legisladores de Wisconsin como los deseos de los desarrolladores, representados por esa familia en Green Bay, que todavía espera esos perritos calientes.

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3 respuestas sobre “Los humedales de Wisconsin son vistos como una amenaza para los empleos”

  1. La última vez que estuve en Green Bay noté que el centro comercial en el centro de Green Bay estaba vacío. Si está disponible, ¿por qué no se puede convertir en un Bass Pro Shop? Hay sitios disponibles en toda la región que solían albergar centros comerciales. ¿Por qué no reciclar esos?

  2. Lo que no entiendo es qué tienen los humedales que los convierte en sitios de construcción deseables. ¿Es porque la tierra es barata de comprar ya que no es más que un pantano? ¿Es porque “un amigo” es dueño del terreno y quiere ganar dinero desarrollándolo, pero primero hay que llenarlo? ¿Se cree que llenar los humedales es algo bueno para los negocios y una buena práctica comercial? no lo entiendo En el caso de la propiedad de Bergstom, hay un buen sitio de construcción no muy lejos de esta ubicación que no impactaría el humedal. ¿Por qué no construir el puesto de perritos calientes allí?

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